Engeland krijgt hulp van sportief Zweden

De voetbalploegen van Frankrijk en Engeland zijn tijdens de laatste speelronde van het EK-kwalificatietoernooi goed weggekomen. Beide landen kregen even onverwachte als welkome hulp van andere ploegen. Frankrijk plaatste zich in groep 4 vanuit de derde positie zelfs rechtstreeks voor Euro 2000 mede dankzij een nipte zege op IJsland (3-2). Het uitgespeelde Engeland kreeg in groep 5 de tweede plaats, die recht geeft op een plaats in de playoffs, min of meer in de schoot geworpen. Het reeds geplaatste Zweden schakelde Polen uit: 2-0.

Frankrijk leidde voor 80.000 toeschouwers in Parijs bij de rust met 2-0 door treffers van Dadason (eigen doel) en Djorkaeff. De IJslanders kwamen in de tweede helft binnen een kwartier op gelijke hoogte. Sverrisson en Gunnarsson scoorden. De winnende treffer kwam in de 71e minuut op naam van Trezeguet. De ploeg van spelmaker Zidane begroette na afloop het resultaat van de wedstrijd Rusland – Oekraïne (1-1) met ongeloof en gejuich.

Door dat gelijke spel gaan de Oekraïners naar de playoffs en zijn de Russen verrassend uitgeschakeld. Met een enorme blunder na een slap schot van Sjevtsjenko, drie minuten voor tijd, zorgde de Russische doelman Filimonov voor een golf van rouw op de tribunes in het Loezniki-stadion. Eerder had Karpin gescoord voor de Russen. ,,Ik bedenk me wel twee keer voor ik Filimonov weer oproep'', stamelde de Russische bondscoach Romantsev.

De Engelse bondscoach Kevin Keegan was zaterdagavond vol lof over het optreden van de Zweedse ploeg in Stockholm. Volgens de oud-international hadden de Scandinaviërs voor eigen publiek hun sportieve plicht gedaan. Bij een gelijkspel of een zege was Polen ten koste van Engeland naar de playoffs gegaan. ,,Zweden heeft een fantastische prestatie geleverd'', jubelde Keegan. ,,Dankzij hen krijgen wij voor Euro 2000 een herkansing. Ze hebben Engeland een geweldige dienst bewezen.''

In groep 1 nam Italië in Minsk tegen hekkensluiter Wit-Rusland geneogen met een duffe 0-0 in de wetenschap dat een punt genoeg was voor kwalificatie. Het uitgespeelde Denemarken gaat als nummer twee door naar de playoffs. In groep 2 boekte Noorwegen, al geruime tijd zeker van het EK, boekte in Riga tegen Letland de achtste overwinning: 2-1. Slovenië gaat door in de playoffs. In groep 3 sloeg Duitsland door een 0-0 gelijkspel de laatste aanval van Turkije op de eerste plaats af. In groep 6 ging de tweede plaats naar Israël ondanks een ruime nederlaag tegen groepswinnaar Spanje (3-0). Cyprus verspeelde de laatste kans op de playoffs door een 3-1 nederlaag tegen Oostenrijk.

In groep 7 stelde Roemenië in Liechtenstein de eindzege veilig. Rosu en Ganea (twee) zorgden voor een overwinning van 3-0. Portugal was eveneens met 3-0 te sterk voor Hongarije. Rui Costa, Joao Pinto en Abel Xavier (ex-PSV) brachten de treffers op hun naam. Daarmee werd Portugal de beste nummer twee van de kwalificatieronde, goed voor directe plaatsing.

Kroatië verspeelde in groep 8 een kostbare voorsprong van 2-1 tegen concurrent Joegoslavië. Door de remise (2-2) in het beladen duel miste de nummer drie van het WK zowel de eerste als tweede plaats en daardoor ook het EK. Joegoslavië, met PSV-doelman Kralj in de gelederen, had geluk dat ook de andere wedstrijd tussen Macedonië en rivaal Ierland gelijk eindigde (1-1).

In groep 9 bleef Tsjechië zonder puntverlies. In Praag werd ook de tiende en laatste kwalificatiewedstrijd in winst omgezet. De nietige ploeg van de Faeröer hield de schade beperkt: 2-0. Schotland, al zeker van de tweede plaats, won met 3-0 van Litouwen.