Het fietsplaatje van Rik I

In België kennen ze `Rik I' en `Rik II'. Met de eerste wordt Rik van Steenbergen bedoeld, met de tweede Rik van Looy. De eerste was driemaal wereldkampioen op de weg, de tweede tweemaal. Van Steenbergen werd al op zijn achttiende profwielrenner, nadat hij driemaal kampioen bij de amateurs was geworden. De laatste jaren van zijn loopbaan vierde hij vooral nog triomfen op de wielerbaan. Van Steenbergen was lange tijd de succesvolste zesdaagserenner. Hij vormde een koppel met onder meer Schulte, Severeijns, Van Looy en Lykke, zijn schoonzoon. Rik I werd in het zesdaagsemilieu `The Boss' genoemd, omdat hij daarin jarenlang de dienst uitmaakte. Veertigmaal won hij een zesdaagse, waardoor hij nog steeds tot de vijf succesvolste zesdaagsrenners in de historie behoort. Van Steenbergen beheerste vrijwel alle onderdelen van de wielersport. Eigenlijk was alleen klimmen in het hooggebergte niet aan hem besteed, hoewel hij in de Giro d'Italia van 1951 nog tweede werd achter Magni. Vooral in de jaren vijftig gold de Belg als een der beste renners ter wereld. Van de acht klassiekers die hij won, was Parijs-Roubaix in 1952 de mooiste. Van Steenbergen haalde na een helse achtervolging Coppi in en versloeg de Italiaan in de eindsprint. Op 10 december 1966 nam de man uit Arendonk afscheid van de wielersport. Hij was toen al 42 jaar.

Aflevering 40 in een serie over helden van deze eeuw.