Telecomreuzen VS lonken naar Europa

Nieuwe naam: WorldCom

Hoofdkantoor:

Clinton (Mississippi)

Bestuursvoorzitter:

Bernard Ebbers

Werknemers: 140.000

Geschatte omzet over 1999: meer dan 50 miljard dollar

Activiteiten: Telefoon- en datalijnen met een hoge capaciteit. Telefonie over lange afstanden en meer dan 4 miljoen mobiele abonnees.

Met de grootste fusie ooit nadert het fusievuurwerk in de telecommunicatie in de VS zijn einde. Europa lonkt.

Met de overname van Sprint past MCI WorldCom een van de laatste ontbrekende stukken in de grote Amerikaanse telecommunicatielegpuzzel. Natuurlijk, er blijven nog genoeg kleine stukjes over, maar de grootste transacties liggen achter ons. Het lijkt ondenkbaar dat de toezichthouders een fusie zullen toestaan van MCI Worldcom Sprint (dat voortaan als Worldcom door het leven zal gaan) met bijvoorbeeld een andere kersverse gigant als Bell Atlantic/GTE of SBC Ameritech.

Gisteren werd nog wel gespeculeerd over een mogelijke overname door Bell South van Qwest/US West, ook al een recente nieuwkomer. BellSouth is het enige lokale Amerikaanse telefoonbedrijf dat al het fusiegeweld tot op heden vanaf de zijlijn heeft moeten bekijken. Een samensmelting van US West, Bell South en Qwest zou een mooie laatste klapper zijn, maar het ligt voor de hand dat de Amerikaanse reuzen het vizier voortaan zullen richten op andere continenten.

In de Verenigde Staten heeft de Telecommunicatiewet van 1996, die de sector dereguleerde, geleid tot tientallen overnametransacties. Aanhoudende discussie over het belang van transatlantische samenwerking heeft niet kunnen voorkomen dat de echte megaovernames hebben zich voltrokken binnen de Amerikaanse grenzen. Nu Sprint opgaat in Worldcom wordt de samenwerking van dit bedrijf met Deutsche Telekom en France Telecom met een grote haal aan de kant geveegd. De Frans-Duits-Amerikaanse combinatie Global One zal worden ondergebracht bij een van de ruzieënde moeders, zo is de verwachting van analisten.

Met de entree van de nieuwe reus Worldcom is de Amerikaanse markt verdeeld in vier grote machtsblokken: Worldcom, AT&T met zijn kabelbelangen, SBC Ameritech en Bell Atlantic GTE. De kersverse miljardenbedrijven zullen in de eerste plaats hun organisaties willen integreren en een gezamenlijk pakket van diensten presenteren.

Licht geërgerd beantwoordde bestuursvoorzitter Ebbers gisteren vragen over telefoontarieven en werkgelegenheid. ,,Wie alleen maar naar de telefoontarieven kijkt, heeft het niet begrepen'', zei hij. ,,Deze sector is nu zover dat je over een paar jaar een pakket krijgt dat telefoon, Internet en televisie voor een eenheidsprijs van bijvoorbeeld 150 dollar. Daar gaat het hier om.''

Ebbers stelde ook dat vragen over het schrappen van banen niet aan de orde zijn. WorldCom zal de komende jaar een groei zien van 20 procent per jaar. ,,Wij kijken wat de winst is per werknemer per jaar'', alus Ebbers. ,,Dan kijken we wat de groei wordt en dat delen we door de winst per werknemer. Zoveel nieuwe mensen hebben we nodig.'' De kunst is volgens hem niet ontslagen te voorkomen maar genoeg goede nieuwe mensen zien te vinden.

Wie verwacht dat Ebbers voorlopig geen tijd zal hebben voor nieuwe expansie zou wel eens bedrogen uit kunnen komen. In de korte geschiedenis van Worldcom hebben tientallen overnames elkaar in rap tempo opgevold. ,,West-Europa heeft zeker nog kansrijke partners voor WorldCom als de deregulering daar wat verder is'', aldus E. Strumingher, telecomanalist bij Paine Webber. Gevraagd naar zijn internationale ambities blijft Ebbers van Worldom vaag: ,,Onze strategie is faciliteiten, faciliteiten, faciliteiten'', zegt hij. Ebbers bedoelt dat het mondiaal aanleggen van eigen netwerken van glasvezels voorlopig prioriteit heeft. Als voorbeeld gaf hij het glasvezelnet dat MCI WorldCom aanlegt in Japan.

Is Europa niet bij uitstek het terrein waar WorldCom interessante overnames kan doen? Ebbers: ,,De meeste PTT's in Europa zitten nog vast aan de overheden, waardoor ze niet interessant zijn.'' Deze overweging geldt onder meer Deutsche Telekom, Europa's grootste telecombedrijf dat zijn participatie in Sprint zal moeten verkopen en op zoek moet naar een andere transatlantische samenwerking. Deutsche Telekom is nog grotendeels in handen van de overheid. Maar in die situatie komt volgend jaar verandering als opnieuw een belang in Duitslands grootste telecombedrijf naar de beurs wordt gebracht.

Nu de kaarten grotendeels geschud zijn op de Amerikaanse markt zijn tal van andere combinaties mogelijk. Bell South, sterk in het zuiden van de Verenigde Staten, zou kunnen kiezen voor een samenwerking met het Spaanse Telefónica, waardoor een telefoonbedrijf zou ontstaan met een stevige positie in Noord én Zuid-Amerika.

En KPN? De Amerikaanse zakenkrant The Wall Street Journal schrijft vanmorgen dat Telefónica-topman Juan Villalonga met fusieplannen tevergeefs bij Wim Dik heeft aangeklopt. Gevraagd of KPN voor Worldcom geen interessant bedrijf is om eventuele transatlantische ambities vorm te geven, zei Ebbers gisteren: ,,Zij zitten al vast aan Qwest. KPN is niet aantrekkelijk voor ons.''

KPN is in het gelukkige bezit van een transatlantische alliantie die voorlopig wèl stand houdt. Maar de breuk in de alliantie tussen Sprint, Deutsche Telekom en France Telecom toont weer eens aan dat er weinig echt vast zit in de telecommunicatie.