Terugkeer van rebellen Sierra Leone hoopgevend

De twee belangrijkste rebellenleiders van Sierra Leone zijn gisteren na maandenlange afwezigheid teruggekeerd in de West-Afrikaanse natie die door jarenlange burgeroorlog verscheurd is. Daarmee is de kans vergroot dat het vredesakkoord dat de regering drie maanden geleden sloot met de rebellen, ook daadwerkelijk wordt uitgevoerd.

De twee rebellenleiders legden kort na hun aankomst een uitgebreide verklaring af waarin ze opriepen tot verzoening. Foday Sankoy, de leider van het Revolutionary United Front (RUF) die in 1991 de burgeroorlog is begonnen, vroeg vergiffenis aan de duizenden slachtoffers van de oorlog. Ook zijn jarenlange bondgenoot, Johnny Paul Koroma, de voormalige leider van het militaire bewind in Sierra Leone, riep op ,,het verleden te laten rusten''. ,,Als we elkaar niet vergeven, komt er van het vredesakkoord niks terecht.''

Koroma en Sankoh waren samen vanuit Liberia met een Nigeriaans regeringsvliegtuig naar Freetown gevlogen, in gezelschap van een groot aantal aantal West-Afrikaanse diplomaten. Ze werden verwelkomd door president Ahmad Tejan Kabbah. De president sprak van ,,een symbolische gebeurtenis die het volk laat zien dat de oorlog definitief tot het verleden behoort''.

Het vredesakkoord dat de regering op 7 juli met de rebellen sloot, werd door grote delen van de bevolking met het afgrijzen en walging ontvangen. Tegenstanders noemden het onbegrijpelijk dat de regering in zee ging met rebellen die zich jarenlang hadden onderscheiden door onbetrouwbaarheid en wreedheid. Systematisch hebben ze bij meer dan 30.000 burgers vingers, tenen, handen, voeten, armen en benen afgehakt.

Maar de regering verdedigde het akkoord als enige manier om een einde aan de gruwelijkheden te maken. Volgens het akkoord zullen alle 45.000 rebellen worden ontwapend. Ze worden niet vervolgd. Een deel krijgt een plaats in het leger. Rebellenleider Sankoh wordt vice-president en krijgt de leiding over de nationale commissie die de bodemschatten moet beheren. Een vredesmacht van de Verenigde Naties moet toezien op de naleving van het akkoord.

Uitvoering van het akkoord stagneerde doordat de rebellenleiders weigerden om terug te keren naar Sierra Leone. Ze zeiden dat hun leven daar niet veilig was. Op de achtergrond speelde mee dat de twee leiders meningsverschillen kregen. Door bemiddeling van de Liberiaanse president Charles Taylor werd die onenigheid vorige week bijgelegd. (Reuters, AP)