Eric Heiden ploegarts bij Muellers `Dream Team'

Schaatslegende Eric Heiden heeft zich tot en met de Olympische Spelen van 2002 in Salt Lake City als arts verbonden aan de schaatsploeg van Peter Mueller. De Amerikaan fungeert als tweede teamarts bij SpaarSelect, naast de Nederlander Berend Nikkels. Dat werd gisteren in Nijmegen bekend gemaakt bij de presentatie van de ploeg, die door de sponsor wordt geafficheerd als Dream Team.

Komend schaatsseizoen zal Heiden als ploegarts in elk geval aanwezig zijn bij wereldbekerwedstrijden in Calgary en bij de wereldkampioenschappen allround die in februari volgend jaar in Milwaukee worden gehouden. De 41-jarige Heiden is orthopedisch chirurg en doceert sportgeneeskunde aan de Universiteit van Californië in Davis, bij Sacramento. Heiden kan bogen op een enorme staat van dienst. Hij was wereldkampioen allround in 1977, '78 en '79 en leverde in 1980 een unieke prestatie door in Lake Placid op alle vijf afstanden olympisch goud te winnen. Als arts is hij verbonden aan een bastketbalploeg, de Sacramento Kings, uit de Noord-Amerikaanse profcompetitie NBA.

Peter Mueller, die bij SpaarSelect Ingrid Haringa als hoofdcoach opvolgde, legde als goede vriend van Heiden de basis voor de samenwerking tussen de Amerikaanse arts en de Nederlandse schaatsploeg. Muellers vader was de eerste schaatstrainer van Heiden. ,,Ik was toen zeven. De vader van Peter heeft ervoor gezorgd dat ik altijd geïnteresseerd bleef in het schaatsen'', zei Heiden anderhalf jaar geleden in een vraaggesprek met deze krant tijdens de Olympische Spelen in Nagano over zijn relatie met de familie Mueller. ,,Peter was een paar jaar ouder dan ik en een goeie sprinter, daar keek ik erg tegenop.''

Het idee om Heiden als ploegarts te vragen werd volgens Mueller eerder dit jaar geboren tijdens het IJsgala, de traditionele afsluiting van het schaatsseizoen in Thialf in Heerenveen. Heiden werd bij die gelegenheid uitgeroepen tot schaatser van de eeuw. Twee weken geleden gaf Heiden zijn ja-woord aan Mueller, tijdens het Dan Jansen-golftoernooi in Milwaukee.

De schaatsploeg van SpaarSelect is fors uitgebreid. Vorig jaar bestond de toen debuterende ploeg nog uit de stayers Gianni Romme en Bob de Jong. Zij werden getraind door Ingrid Haringa en haar assistent Floor van Leeuwen. Haringa vertrok omdat Mueller geen twee kapiteins op één schip wil, Van Leeuwen bleef. Mueller verruilde na drie seizoenen zijn baan als bondscoach bij de Koninklijke Nederlandsche Schaatsenrijders Bond (KNSB) voor een commercieel avontuur bij SpaarSelect.

Mueller nam vier schaatsers uit zijn KNSB-team mee: wereldrecordhouder op de 1.000 meter Jan Bos, Erben Wennemars, Jakko Jan Leeuwangh en oud-Europees kampioene Tonny de Jong. Mueller beschouwt de enige vrouw in de ploeg als een prinses, van wie hij een koningin wil maken. Begeleid door de Amerikaanse coach wil De Jong dit seizoen de Duitse `ijskoningin' Gunda Niemann van haar troon stoten.

Met Wennemars' streekgenoot Bas Brusche heeft de ploeg een talentvolle sprinter in huis gehaald. Vorig seizoen maakte de 19-jarige Brusche deel uit van de kernploeg opleiding sprint.

,,Dit is de beste groep die ik ooit heb gehad'', zei Mueller gisteren in de Nijmeegse ijshal Travium. Voor het nieuwe seizoen zet hij hoog in. Van Tonny de Jong wil hij een wereldkampioene maken, met zijn drie sprinters Bos, Wennemars en Leeuwangh wil hij bij de wereldkampioenschappen afstanden in Nagano de Japanse sprinter Hiroyasu Shimizu voor diens eigen publiek van het podium houden. ,,En als we de Japanners daar verslaan, pakken ze ons in 2002 ook niet op neutraal terrein in Salt Lake City.''

De vijf- en tienkilometerspecialisten Romme en Bob de Jong zijn zeer te spreken over het trainen met sprinters en omgekeerd zeggen de sprinters en Tonny de Jong dat ze veel leren van de stayers in de ploeg. Hoewel hun programma's verschillen, trainen de schaatsers uit de verschillende disciplines zoveel mogelijk samen, zoals afgelopen zomer in Calgary.

Wennemars verdiende daar het predikaat `zomerkampioen' door een wereldrecord op de kleine vierkamp te vestigen. Zoals het er nu naar uitziet zal de 23-jarige Wennemars na de Winterspelen in Salt Lake City stoppen met schaatsen. Hij is inmiddels toegelaten tot de pilotenopleiding van de KLM.

Wennemars treedt daarmee in de sporen van oud-schaatser Leo Visser, piloot bij de KLM en chef de mission van de Nederlandse olympische ploeg in 2002. Wennemars kan met de opleiding beginnen zodra hij zijn schaatscarrière heeft beëindigd.