Herbert wint bizarre afvalrace op Nürburgring

Met een paar dikke zoenen en een glas champagne beloonde teameigenaar Jackie Stewart zijn landgenoot David Coulthard, die gisteren in leidende positie van de baan was geschoven in de Grote Prijs van Europa. Mede als gevolg van de schuiver van de Schotse coureur van het Mercedes-McLaren-team slaagde het team van Stewart er tijdens een bizarre race op de Nürburgring in om twee coureurs op het podium te krijgen. ,,Bedankt dat je uitgevallen bent'', zei Stewart lachend.

De 35-jarige Brit Johnny Herbert bezorgde het drie jaar oude team zijn eerste overwinning, zijn Braziliaanse teamgenoot Rubens Barrichello eindigde achter de Italiaan Jarno Trulli (Prost-Peugeot) als derde. Hoewel Coulthard zijn kansen op de wereldtitel gistermiddag verspeelde, was hij zo sportief het glas te heffen op het Schotse succes. De zege was een mooi afscheidscadeau voor de 60-jarige Stewart, die zijn team verkocht heeft aan Ford, de fabrikant die volgend jaar onder de vlag van Jaguar gaat rijden. ,,Dit is het mooiste moment in mijn carrière'', sprak de met champagne doorweekte teambaas, die als coureur drie keer wereldkampioen werd.

Aan de overwinning van Herbert, na twee zeges in 1995 bij Benetton de derde in zijn carrière, ging een schouwspel vooraf dat 66 ronden duurde. De Duitser Heinz-Harald Frentzen (Jordan) startte verrassend op pole-position en had de eerste ronden geen enkele moeite iedereen achter zich te houden; de safetycar was het rijdersveld voorafgegaan na een zware crash in de eerste bocht waarbij de Sauber van de Braziliaan Pedro Diniz op z'n kop in de grindbak stuiterde.

Damon Hill (Jordan) veroorzaakte de crash; zijn auto viel plotseling stil, de Oostenrijker Alexander Wurz (Benetton) moest uitwijken en lanceerde bij die manoeuvre Diniz. Met een paar blauwe plekken ontsnapte de Braziliaan aan het avontuur. Op diezelfde plaats had de Nederlandse Formule 3-coureur Wouter van Eeuwijk een maand geleden minder geluk; die kwam daar ondersteboven in de grindbak terecht en ligt nu bijna geheel verlamd in het ziekenhuis.

Toen de wagens weer op volle snelheid lagen, zat wereldkampioen Mika Hakkinen (McLaren-Mercedes) Frentzen lange tijd op de huid, maar de Fin moest zijn tweede plaats opgeven toen hij bij een bui de pits in ging voor regenbanden. Al snel werd het droog en halverwege het rijdersveld slaagde de Fin er aanvankelijk niet meer in zijn achterstand op de koplopers goed te maken. Meer coureurs kwamen door het wisselvallige weer in de problemen; moesten de regenbanden er nou op of juist eraf? De race werd een loterij.

Halverwege de race gingen koploper Frentzen en Hakkinens teamgenoot Coulthard, die tweede lag, gelijktijdig de pits in. Frentzen was als eerste weg en behield de leiding, maar zodra hij op de baan kwam, viel zijn motor stil. Voor de Duitser was de race voorbij, Coulthard was de nieuwe leider. Maar zes ronden later gleed hij van de baan waardoor Ralf Schumacher (Williams) de leiding overnam. Was Schumi 2 voor eigen publiek op weg naar zijn eerste zege?

De Italiaan Giancarlo Fisichella (Benetton) bezette na een pitstop van Schumacher de eerste plaats, maar schoof ook van de baan waardoor Schumacher de koppositie weer kon innemen. Een lekke band maakte een einde aan zijn droom. Schumacher zou uiteindelijk als vierde finishen, achter het trio Herbert-Trulli-Barrichello dat vooral door de juiste bandenkeuze profiteerde van de afvalrace.

Aan het slot van de race was het niet eens meer zo interessant wie als eerste zou finishen. Alle ogen waren gericht op de leiders in de stand om het WK, Hakkinen en de Noord-Ier Eddie Irvine (Ferrari). Beiden waren met 60 punten aan de race begonnen. De twee andere kanshebbers voor de titel – Frentzen (50 punten) en Coulthard (48) – waren al uitgevallen toen Irvine en Hakkinen op achtereenvolgens de zevende en de achtste plaats de strijd met elkaar aangingen. Voor WK-punten moesten ze bij de eerste zes eindigen.

Vijf ronden voor het einde lag Irvine plotseling in zesde positie, doordat nummer vijf Jacques Villeneuve (BAR) met pech uitviel. Even was Irvine met één punt virtueel leider in de stand om het WK. Maar nog dezelfde ronde stuurde Hakkinen zijn bolide meesterlijk langs Irvine, waardoor de rollen waren omgedraaid. Hakkinen ging in de voorlaatste ronde ook nog voorbij de Braziliaan Marc Gené (Minardi), en zo scoorde de Fin twee punten. Irvine bleef steken op de zevende plaats en verliet de Nürburgring met lege handen. ,,We hebben hier weer een grote kans laten liggen.''

Irvine verspeelde kostbare tijd toen zijn monteurs bij een bandenwissel zijn rechterachterwiel niet konden vinden. Er was bij de monteurs van Ferrari verwarring ontstaan, omdat vlak daarvoor Mika Salo in plaats van de verwachte Irvine was binnengekomen. Irvines oponthoud duurde een halve minuut. Na Monza leek het opnieuw alsof Ferrari z'n best doet om juist geen wereldkampioen te worden.

Met Hakkinen op 62 punten en Irvine op 60 kan de ontknoping in de strijd om de wereldtitel op 17 oktober in Maleisië plaatsvinden. Als Hakkinen acht punten meer scoort dan Irvine, prolongeert de Vliegende Fin zijn titel. Dan begint hij twee weken later in Suzuka met een beslissende voorsprong van tien punten aan de laatste race.