Amerika buiten zinnen na golfzege op Europa

Het Amerikaanse golfteam leek na de eerste twee dagen verslagen, maar in de singles werd helemaal Europa weggespeeld. De Ryder Cup blijft tot uitzinnige vreugde van de Amerikaanse twee jaar in de Verenigde Staten.

Weer was de climax van de Ryder Cup bloedstollend, weer was het verschil tussen de golfteams van de twaalf beste spelers uit Europa en de Verenigde Staten minimaal. Europa was vrijdag en zaterdag oppermachtig in de foursomes en de fourballs (twee tegen twee spelers), maar gisteren, in de singles (één tegen één) sloeg het Amerikaanse team hard terug. De grootste come-back in de historie van de Ryder Cup werd beloond met een 14,5-13,5 zege.

De Amerikanen waren uitzinnig van vreugde. Na twee opeenvolgende nederlagen in 1995 en 1997 was er in het golfgekke Amerika een storm van kritiek losgebarsten. Amerika telt 25 miljoen golfers en is in alle opzichten de grootmacht in golf. De Amerikaanse proftour is veel groter en rijker bedeeld dan het Europese wedstrijdcircuit, de Amerikanen staan gemiddeld veel hoger op de wereldranglijst dan de Europeanen, maar toch lieten ze het in de Ryder Cup steeds afweten. Op de prachtige Brookline Country Club bij Boston stond het team van captain Ben Crenshaw onder zware druk. Een nieuwe domper zouden de Amerikaanse fans niet accepteren. De opluchting was dan ook groot toen de revanche op de Europeanen eindelijk een feit was. De manier waarop de overwinning tot stand kwam maakte de wraak extra zoet.

Europa begon de twaalf afsluitende singles met een 10-6 voorsprong. Vier punten halen uit twaalf partijen, meer hoefde Europa niet te doen om de Ryder Cup te behouden. Het bleek te veel gevraagd van het jonge en onervaren team van captain Mark James.

Amerika kende een vliegende start. De beste golfers uit Europa werden overrompeld en waren niet in staat de Amerikaanse birdiemachine te stoppen. Voortdurend steeg tussen de bomen van de Brookline Country Club gejuich op: weer een gewonnen hole voor een Amerikaanse speler.

Voor drie van de zeven debutanten in het Europese team was de Ryder Cup een kort avontuur. James had het niet aangedurfd Jean van de Velde, Andrew Coltart en Jarmo Sandelin op te stellen in de foursomes of de fourballs. In de singles, als alle twaalf spelers moeten aantreden, had het drietal het niet slechter kunnen treffen met hun tegenstanders. Voor de Fransman Van de Velde duurde de Ryder Cup precies 13 holes: 6 & 5 voor Davis Love III. De Zweed Sandelin hield het een hole langer vol tegen Phil Mickelson: 5 & 3. Ook het niveauverschil tussen Tiger Woods en de Schot Andrew Coltart was te groot: 3 & 2 voor de nummer 1 van de wereld.

Lee Westwood, Darren Clarke en Jesper Parnevik, de Europese held van de eerste twee dagen, zaten er na vier partijen op vrijdag en zaterdag fysiek en mentaal doorheen. Tom Lehman, Hal Sutton en David Duval bezorgden Amerika nog eens drie makkelijke punten.

Na zes van de twaalf singles had een kleine aardverschuiving plaatsgevonden op de Brookline Country Club. Amerika had de 10-6 achterstand omgebogen in een 12-10 voorsprong. ,,USA, USA, USA!'', de spreekkoren namen toe in frequentie en sterkte.

De Europeanen die nog in de baan waren, raakten er zichtbaar door ontmoedigd. Garcia vormde twee dagen een geweldige combinatie met Parnevik. Het Spaans-Zweedse duo was goed voor sensationeel golf, de mooiste juichscenes ooit vertoond op een golfbaan en 3,5 punten voor het Europese team. Zonder Parnevik aan zijn zijde leek Garcia een andere golfer. `El Nino' was uitgeraasd en werd simpel bedwongen door Jim Furyk: 4 & 3. Twee andere debutanten bij Europa, Padraig Harrington en Paul Lawrie, wisten hun single wel te winnen. Europa had twee van de benodigde vier punten binnen, bij een 14-14 gelijkspel zou de Cup in het bezit blijven van de titelverdediger.

De uitkomst van de Ryder Cup lag in de handen van Colin Montgomerie en Jose-Maria Olazabal. De Europese routiniers moesten hun partijen winnen. Olazabal had elf holes geen kind aan Justin Leonard: 4 holes voorsprong. Toen kreeg de Amerikaan het op zijn heupen. Leonard maakte putt na putt met als bekroning een achttien meter lange op hole 17. Het halve punt van Leonard bracht Amerika over de drempel: 14,5 punten, de Ryder Cup was heroverd.

Ben Crenshaw kuste van blijdschap het gras op de green. Zijn voorspelling was uitgekomen. Zaterdag sprak iedereen over een hopeloze achterstand. De Amerikaanse captain weigerde zich bij een nederlaag neer te leggen. ,,Ik geloof in het lot en ik voel dat het lot ons goedgezind is.'' Vierentwintig uur later huilde hij van blijdschap. ,,Ik heb het jullie gezegd, deze overwinning was voorbestemd.''

De manier waarop Amerika won was verrassend, dat Woods cum suis Europa zouden verslaan lag in de lijn der verwachting. Het Europese golf is in de breedte zwakker dan het Amerikaanse. Montgomerie, Olazabal, Westwood, Clarke, Parnevik en Garcia kunnen zich meten met de Amerikaanse toppers. Maar twaalf echte topspelers heeft het Europese golf op dit moment niet. Ballesteros, Langer, Faldo en Woosnam, golfers van de gouden generatie, zijn over hun top heen. De opvolgers staan nog niet klaar.