Ullrich ziet voorsprong in Vuelta slinken

Jan Ullrich draagt nog steeds de goudkleurige leiderstrui in de Ronde van Spanje, maar in de slotfase van de achttiende etappe verspeelde hij gisteren kostbare seconden. Hij kwam achttien seconden na zijn naaste concurent Igor Gonzalez Galdeano over de streep. De voorsprong van Ullrich in het algemeen klassement liep terug tot 31 seconden.

De rit voerde over ruim 166 kilometer van Guadalajara naar Alto de Abantos, met een venijnige klim van twaalf kilometer over smalle weggetjes met lange stroken kinderkopjes tot besluit. Een groep met bijna alle renners voor het klassement begon aan de laatste beproeving, met een stijgingspercentage van soms elf.

Roberto Laiseka, een Spanjaard die nog nooit een belangrijke wedstrijd had gewonnen, had een topdag. Hij voelde zich zo sterk dat hij uitgerekend op de flanken van de lastige Col de Abantos demarreerde. Laiseka trok de kopgroep uit elkaar en bezorgde zichzelf en zijn Baskische formatie Euskadi het eerste succes in de Ronde van Spanje. Niemand kon volgen. De beste van de rest was Frank Vandenbroucke. De Belg beschikte in de slotfase nog over zo verrassend veel inhoud dat iedere titelgegadigde bij het WK van volgende maand in Italië nu zeker rekening met hem zal houden. Hij finishte op vijftien seconden van de winnaar als tweede.

Ullrich had bij het zware werk geen ploeggenoten van Telekom meer in de buurt en was op zichzelf aangewezen. Dat viel de voormalige Tourwinnaar niet mee. Hij eindigde op 55 seconden van de winnaar als achtste. Andere Spaanse concurrenten als Roberto Heras en José Maria Jiménez maakten ook iets van hun achterstand op Ullrich goed. Vandaag staat de laatste bergetappe op het programma, van San Lorenzo de l'Escorial naar Avila, met minder zware beklimmingen dan gisteren. Morgen wordt een 46 kilometer lange tijdrit gereden, zondag is de slotrit, Madrid-Madrid. ,,De Ronde van Spanje is nog lang niet beslist, zei Ullrich gisteren. ,,Tot de laatste dag blijft het spannend.''

Sprinter Jeroen Blijlevens vertrekt definitief bij TVM. Met manager Cees Priem bereikte hij gisteren in Vuelta overeenstemming over ontbinding van zijn contract dat nog een jaar doorloopt. Blijlevens' nieuwe werkgever is nog niet bekend. Hij kan een tweejarig contract tekenen bij het Italiaanse Polti.

Blijlevens stuurde al een tijdje aan op vertrek bij TVM, maar de ploegleiding wilde daar eerst niets van weten. Achter de schermen zocht Priem intussen wel hard naar vervangers om een eventueel vertrek van zijn kopman op te kunnen vangen. TVM presenteerde gisteren als prominente opvolger de Australische sprinter Robbie McEwen van de Rabobank-formatie. McEwen mocht vertrekken bij Rabo. Beide partijen waren op elkaar uitgekeken, ook al won de renner de afsluitende etappe in de Ronde van Frankrijk. Ook Jans Koerts (Team Cologne) en Glenn Magnusson (US Postal) gaan voor TVM rijden.

,,Deze drie doen samen zeker niet onder voor het niveau Blijlevens'', zei Priem. ,,Misschien komen we er zelfs sterker uit.'' Hij verwacht dat Blijlevens binnenkort naar een Spaanse of een Italiaanse ploeg vertrekt. ,,Maar als ik de drie vervangers niet had kunnen vastleggen, had ik hem gewoon aan zijn contract gehouden. Bang voor een arbitragezaak zoals de voetballende broers De Boer die voor hun vertrek bij Ajax voerden is Priem niet geweest.

Eerder bereikte Priem overeenstemming met Rabobankrenner Koos Moerenhout en de Belg Dave Bruylandts, die nu nog bij Palmans rijdt. Priem wil nog twee specialisten voor de klassiekers aantrekken.