Schumacher wil zó graag racen

De strijd om de wereldtitel in de Formule I krijgt zondag een vervolg op de Nürburgring. Opnieuw kijkt Michael Schumacher van grote afstand toe.

Michael Schumacher loopt weer zonder krukken. Duitse sensatiekranten als Bild drukten gisteren foto's van een schijnbaar genezen Schumacher af en schreven over hun held alsof hij zojuist van een geslaagde missie uit Lourdes was teruggekeerd. De Formule I-coureur, die in juli op Silverstone met zijn Ferrari crashte en daarbij zijn rechterbeen brak, zei gisteren dat hij er alles aan doet om op 17 oktober aan de start te staan van de Grote Prijs van Maleisië, de voorlaatste race van het seizoen op het splinternieuwe Sepang-circuit in Kuala Lumpur.

Schumachers fans die komend weekeinde op de Nürburgring de Grote Prijs van Europa bezoeken, moeten zich tevreden stellen met grote posters langs de aanvoerwegen naar `de groene hel' in het Duitse Eifelgebergte. `Good Luck, Michael', staat er op de affiches die Schumacher in betere tijden tonen, achter het stuur van zijn Ferrari. Op de Nürburgring zal Schumacher zich niet laten zien. Wel was hij de afgelopen dagen in de buurt, in zijn geboorteplaats Kerpen, honderd kilometer ten noorden van Nürburg. Traditiegetrouw nodigde hij daar alle leden van zijn team uit voor een bezoek aan zijn kartcentrum.

Schumacher traint volop maar heeft vooral nog veel last van zijn knie, zo liet hij gisteren weten vanuit Kerpen. Met zijn jongere broer Ralf nam hij daar een commercial op voor speelgoedfabrikant Mattel. De producent van onder meer speelgoedauto's en Barbie-poppen zou Schumacher naar verluidt bijna drie miljoen gulden betalen voor het reclamefilmpje. Ralf, in dienst van het team van Frank Williams, zou er nog ruim een miljoen gulden aan overhouden.

Schumachers manager Willi Weber heeft zijn cliënt afgeraden nog dit seizoen zijn rentree te maken. Hij vindt dat Schumi zich beter kan concentreren op het volgende seizoen. Dan begint de dertigjarige Schumacher aan zijn vijfde seizoen bij Ferrari. In 1996 trad hij daar in dienst met als doel de Italiaanse renstal weer een wereldtitel in de Formule I te bezorgen, de eerste sinds die van de Zuid-Afrikaan Jody Scheckter in 1979.

Na bij Benetton twee achtereenvolgende jaren wereldkampioen te zijn geworden (1994 en '95) behaalde hij in zijn debuutjaar bij Ferrari de derde plaats. De wereldtitel ging naar Damon Hill, de 39-jarige Brit die bij Jordan bezig is aan zijn laatste seizoen. In de twee jaren die volgden eindigde Schumacher als tweede, in '97 achter Jacques Villeneuve, vorig jaar achter Mika Hakkinen. Beide keren viel de beslissing pas in de laatste race.

Ook dit jaar is de kans groot dat het WK pas in de laatste race wordt beslist, op 31 oktober tijdens de Grote Prijs van Japan. Zelfs wanneer Schumacher de laatste twee races rijdt, speelt hij geen enkele rol van betekenis meer in de strijd om de wereldtitel. Zijn achterstand op de koplopers – Hakkinen en Schumachers teamgenoot Eddie Irvine bezitten zestig punten – is te groot.

Irvine zei gisteren aan de vooravond van de eerste trainingssessies op de Nürburgring dat hij zich nog nooit zo goed heeft voorbereid op een race. Vijf dagen lang testte hij met zijn Ferrari op de circuits van Mugello en Fiorano, het privé-circuit van Ferrari in Maranello. ,,Het enige waar ik nu aan denk is de wereldtitel'', sprak de Noord-Ier, die volgend jaar na vier seizoenen aan de zijde van Schumacher kopman wordt bij het team van Jaguar. Irvine geeft zichzelf een goede kans, omdat de circuits waar de drie laatste races worden gereden – Nürburgring, Kuala Lumpur en Suzuka – niet zo snel zijn als die van Monza, Spa en Hockenheim; die zijn juist in het voordeel zijn van de McLaren-Mercedessen van Hakkinen en Coulthard.

Tijdens de persconferentie maakte Irvine een zelfverzekerde indruk. Hij zat tussen Heinz-Harald Frentzen, die na zijn zege van twee weken geleden in Monza ook tot de kandidaten voor de wereldtitel wordt gerekend, en Hakkinen, zijn grootste rivaal. Eerder deze week bediende Irvine zich van psychologische oorlogvoering toen hij zogenaamd een nieuwe tactiek ontvouwde; hij wil Hakkinen zondag onbedreigd op kop laten rijden, omdat de recente racegeschiedenis heeft geleerd dat de Fin juist dan fouten maakt. In Monza viel wereldkampioen Hakkinen in koppositie uit na een schakelfout.

Hakkinen heeft inmiddels één rivaal in de strijd om de wereldtitel minder; zijn ploeggenoot David Coulthard, op twaalf punten in theorie nog kanshebber. Voor het eerst dit seizoen is Hakkinen aangewezen als kopman.