Golfen in Boston voor volk en vaderland

Vanmiddag is op de Brookline Country Club in Boston de Ryder Cup begonnen. Is het Europese team dit keer kansloos in het prestigieuze golfduel tegen dat van de Verenigde Staten?

Opwinding op de Brookline Country Club als het speelschema voor de eerste partijen bekend wordt gemaakt. In de vier foursomes – twee tegen twee – komt het direct tot de zo vurig verlangde confrontatie tussen Tiger Woods en Sergio Garcia. De jonge Spanjaard neemt het vandaag samen met de Zweed Jesper Parnevik op tegen Tom Lehman en Woods.

Wat de uitkomst van de partij ook moge zijn, Garcia schrijft deze week sowieso golfgeschiedenis. Met zijn 19 jaar wordt hij de jongste speler ooit in de Ryder Cup, het tweejaarlijkse duel tussen de twaalf beste golfers van Amerika en Europa. Garcia, die in Boston zal worden gadegeslagen door de Spaanse koning, zegt zich er op de wedstrijd te verheugen. ,,Spelen in de Ryder Cup is altijd een van mijn dromen geweest. Dat ik mijn debuut maak tegen Tiger maakt het alleen maar mooier.'' In het droomscenario van de 33ste Ryder Cup staan Woods en het Spaanse supertalent zondagmiddag weer tegenover elkaar, dan in de allesbeslissende single (één tegen één).

Het Amerikaanse publiek volgde Garcia massaal tijdens de oefenrondes. ,,Is that Sergio on the green? Yeah, that's the kid.'' Garcia, bijgenaamd El Nino, is razend populair in Amerika na zijn spectaculaire spel vorige maand in het USPGA Championship, de laatste major van het jaar. Garcia verloor van Tiger, met een slag verschil, maar de Amerikanen scandeerden de naam van Sergio.

Zo ver zal het de komende dagen niet komen. Garcia is geliefd, maar het Amerikaanse golfpubliek snakt te zeer naar revanche in de Ryder Cup om een Europeaan te steunen. Na twee onverwachte nederlagen in 1993 en 1995 moet Europa op de oude parkbaan van de Brookline Country Club eens flink worden afgestraft. Veertigduizend toeschouwers, het maximaal toegestane per dag, moeten Amerika naar een klinkende overwinning schreeuwen in `the battle of Boston.'

Bloedstollende ontknopingen hebben de Ryder Cup gemaakt tot het meest aansprekende evenement in golf. Keer op keer draait het uit op een nek-aan-nek race met een dramatisch einde. Of het daar dit weekeinde weer van komt is twijfelachtig. Amerika heeft een ijzersterk en ervaren team met maar één debutant, David Duval, de nummer twee van de wereldranglijst. Het Europese team daarentegen is jong en telt maar liefst zeven rookies. Oudgedienden als Seve Ballesteros, Bernhard Langer en Nick Faldo zijn over hun top heen en wisten zich niet te kwalificeren.

Voor sommige Amerikaanse spelers reden het optimisme verder aan te wakkeren. ,,Op papier mogen de Europeanen nog niet eens onze tassen dragen'', zei de Amerikaan Payne Stewart, winnaar van de US Open. Teamgenoot Jeff Maggert liet zich tijdens een van de talloze persconferentie verleiden tot een andere neerbuigende opmerking over de Europeanen. ,,Wij hebben de twaalf beste golfers van de wereld in het team, we kunnen eigenlijk niet verliezen.''

Feit is dat de Amerikanen op de wereldranglijst gemiddeld veel hoger staan dan de Europeanen en individueel de betere golfers zijn. Toch is Europa zeker niet kansloos. De Ryder Cup is nou eenmaal speciaal. Week in week uit spelen topgolfers voor zichzelf. In de Ryder Cup zijn ze bij hoge uitzondering onderdeel van een team. Spelen voor volk en vaderland en elf medespelers die op je rekenen, laat geen golfer onberoerd. ,,Als je voor jezelf speelt en je mist een belangrijke putt is dat vervelend'', vertelde de Spanjaard Jose Maria Olazabal, de sterspeler van het Europese team. ,,Als je in de Ryder Cup een belangrijke putt mist is dat een ramp want je dupeert je teamgenoten. Daarom is de druk tijdens de Ryder Cup zo enorm.''

Doorslaggevend zal zijn wie het best is opgewassen tegen de spanning. Tiger Woods erkende dat de favorietenrol de Amerikanen wel eens parten kan spelen. ,,We spelen thuis, er wordt een overwinning van ons geëist na de eerdere nederlagen. De Europeanen hebben veel minder te verliezen en kunnen vrijuit spelen.''

Volgens Olazabal bestaat er niet zoiets als vrijuit spelen in de Ryder Cup. ,,Zodra je de eerste afslagplaats opstapt, gaat heel je lichaam trillen. Het overkomt iedereen, debutant of doorgewinterde Ryder Cup speler. Als je die eerste bal maar hebt geslagen, daarna gaat het meestal wel.''