Down under

Het is hier allemaal net andersom: de voorjaarsbloesem bloeit, de auto's rijden links en de maan is oud als je er een P van kunt maken. Ik verblijf enige weken in Australië als gastonderzoeker aan de universiteit van Canberra. Mijn kamer is van alle basisgemakken voorzien en oergezellig met een ingelijste poster van een alpenlandschap aan de muur.

Meestentijds zit ik op de vakgroep, maar driemaal daags verplaats ik me naar de eetzaal waar ik met de studenten de maaltijd nuttig. Zwijgend zit ik aan de eettafel. Niemand praat tegen mij en ik praat met niemand. Onderwijl luister ik naar de conversaties van de studenten. Die gaan over seks en sport: wie doet het met wie en wie speelt tegen wie.

In de lokale krant van Canberra las ik dat eenderde van de Australische kinderen aan overgewicht lijdt. Nou, dat zie je bij de studenten ook en de porties eten die ze opscheppen zijn enorm. Daar drinken ze dan een paar glazen cola bij, terwijl ik mijn Jacob Creek uit een theekopje wegnip, want alcohol is in de eetzaal verboden.

Een paar dagen geleden toen het eerst over seks en daarna over Oost-Timor ging en de rol van Australië in het conflict, meenden een paar studenten dat er in de rest van de wereld geen belangstelling was voor Oost-Timor. Het was een mooi moment waarop ik in de conversatie had kunnen treden, maar een grote vrees bekroop me. Nadat ik mijn zegje had gedaan was er vast een grote stilte gevallen. Even later gevolgd door: ,,You hear that mate, the alien is talking.''

Ik heb daags daarna een stupide entree in de eetzaal gemaakt met mijn oordoppen nog in tegen het nachtelijke lawaai van beschonken en lallende lieden. Het duurde even voordat ik doorhad waarom men lachte. Toen begreep ik ook waarom het leek dat de douche die ochtend een minder harde straal gaf.

De oordoppen gaven wel aanleiding tot conversatie. Verscheidene studenten vroegen mij wat ik in Canberra deed. Men dacht dat ik Oostenrijker was (zal wel komen door die poster) of Engels (komt vast door mijn extroverte karakter). Oh Holland? Er waren studenten die vrienden of familie hadden die Holland kenden. Great place, was de conclusie hier down-under. Maar het is er allemaal net andersom, heb ik uitgelegd.