Belastingconflict met VS beslecht in Europees voordeel

De Wereldhandelsorganisatie (WTO) heeft de Europese Unie in het gelijk gesteld bij een conflict met de Verenigde Staten over oneerlijke belastingvoordelen die Amerikaanse bedrijven zouden krijgen. Dit heeft een woordvoerder van de Europese Commissie gisteren meegedeeld.

De Verenigde Staten hebben twee maanden de tijd om tegen de uitspraak in beroep te gaan. Gebeurt dit niet, dan moet de desbetreffende Amerikaanse wetgeving voor 1 oktober volgend jaar worden veranderd.

Voor de nieuwe eurocommissaris van Handel, Lamy, betekent de uitspraak een steun in de rug aan de vooravond van nieuwe WTO-onderhandelingen die in november in het Amerikaanse Seattle beginnen. De Europese Unie is de afgelopen tijd bij geschillen met de Verenigde Staten over vermeende overtreding van handelsregels tot twee keer toe door de WTO in het ongelijk gesteld. Het ging hierbij om de Europese regeling voor de invoer van bananen en het Europese verbod op de invoer van Amerikaans vlees dat met hormonen is behandeld.

Volgens eurocommissaris Lamy hebben de belastingvoordelen die Amerikaanse bedrijven genoten geleid tot oneerlijke concurrentie op de wereldmarkt. De Amerikaanse ondernemingen zouden jaarlijks voor ongeveer 2,5 miljard dollar belastingvoordeel hebben genoten.

De Amerikaanse regeling is tot nu toe vooral in het voordeel geweest van producenten van computerprogramma's en van vliegtuigen. De Amerikaanse vliegtuigfabrikant Boeing is in een felle concurrentiestrijd verwikkeld met de Europese fabrikant Airbus. Volgens schattingen van de Europese Commissie heeft Boeing als gevolg van de speciale Amerikaanse belastingregeling in 1997 79 miljoen dollar bespaard.

De Amerikaanse regeling maakt het mogelijk dat Amerikaanse ondernemingen dochterbedrijven opzetten in belastingparadijzen als de Bahama's of de Maagdeneilanden. Amerikaanse producten worden vervolgens op papier naar deze belastingparadijzen uitgevoerd en gaan daarna verder naar de eindbestemming. Bij export naar de belastingparadijzen krijgen de Amerikaanse ondernemingen bijzondere lage belastingen opgelegd.

Volgens de EU worden daarmee de regels van de WTO overtreden, omdat voor export bestemde goederen andere belastingregels gelden dan voor goederen die op de binnenlandse markt worden verkocht.

Als de Verenigde Staten tegen de WTO-uitspraak in beroep gaan, kan de zaak nog ruim een half jaar aanslepen. Na een definitieve veroordeling kan de EU sancties tegen de Verenigde Staten treffen als dit land de belastingwetgeving niet aanpast.

De Verenigde Staten hebben enkele maanden geleden sanctiemaatregelen tegen de EU genomen omdat de Europese regelgeving voor invoer van bananen en hormonenvlees niet is aangepast aan veroordelingen van de WTO. De sancties bestaan uit extra hoge invoertarieven voor een reeks Europese producten ter waarde van zo'n zeshonderd miljoen euro.