Ullrich favoriet in Vuelta

Jan Ullrich heeft afgelopen weekeinde een voorschot genomen op de eindzege in de Ronde van Spanje. De Duitser vergrootte in de Pyreneeën de voorsprong op zijn Russische rivaal Pavel Tonkov, die een vroegtijdige inzinking niet meer te boven kwam. De Spaanse titelhouder Abraham Olano staakte de strijd met een ribblessure. De ritzege ging zaterdag naar de Zwitser Alex Zülle. Gisteren won de Italiaan Fabio Roscioli de verregende en ingekorte etappe Barcelona-Barcelona.

Ullrich heeft in de slotweek van de Vuelta het meeste te duchten van drie Spaanse coureurs van drie verschillende formaties. Ullrich verdedigt een voorsprong van 49 seconden op het wielertalent Igor Gonzalez Galdeano van Vitalicio. Diens landgenoot Roberto Heras Hernandez van Kelme moet tweeënhalve minuut goedmaken op Ullrich. De Spanjaard José Marie Jimenez van Banesto heeft een achterstand van drieënhalve minuut op de leider in het algemeen klassement.

Ullrich wacht komende week nog een zware bergetappe (donderdag) en een individuele tijdrit (zaterdag). Op het laatste onderdeel is hij favoriet. Als klimmer moet Ullrich zich dit seizoen nog bewijzen. Hij behoorde afgelopen week tot de subtoppers in de Pyreneeën en maakte zoals gewoonlijk gebruik van een lichte versnelling. ,,Ik voel me bijna net zo sterk als twee jaar geleden'', sprak de winnaar van de Tour de France in 1997.

Ullrich beleefde na de huldiging in Parijs een paar onverwachte tegenvallers. Hij kreeg na alle feestvieringen last van overgewicht en wekte bij zijn collega's de lachlust met zijn onderkin en zijn vetrollen. In de Tour verspeelde hij vorig jaar de gele trui aan de Italiaan Marco Pantani, die in de etappe naar Les Deux Alpes negen minuten sneller reed. Dit voorjaar kreeg Ullrich last van zijn knie in de Ronde van Duitsland. Hij moest afzeggen voor de Tour en beschouwde de Vuelta als ideale voorbereiding op de wereldkampioenschappen in Treviso en Verona. Hij is volgende maand favoriet bij het tijdrijden en outsider in de wegwedstrijd.

De deelname van Olano aan de WK is door een gebroken rib twijfelachtig geworden. Hij verscheen gisteren niet meer aan de start. Hij raakte geblesseerd in de achtste etappe, maar wist zijn pijnlijke borst enige dagen verborgen te houden voor de concurrentie. In Barcelona constateerden artsen zaterdag een gebroken rib.

Voor Zülle betekende de dagprijs in het Spaanse skioord Berga een sportieve revanche. Net als in de Tour verspeelde hij zijn kansen op de eindzege in de openingsdagen. De kopman van Banesto versloeg zaterdag zijn Italiaanse medevluchter Nicola Miceli. Zülle acht zichzelf kansrijk bij de WK, hoewel hij dit seizoen behoorlijk veel krachten heeft verspeeld. Hij nam deel aan de Giro, de Tour en de Vuelta.

De ritzege van Roscioli had gisteren een bijzonder karakter. Door het noodweer in Catalonië was het parcours rond de olympische berg Montjuich spekglad geworden. De renners protesteerden tegen de gevaarlijke omstandigheden en besloten tot een langzaam-aan-actie. Terwijl het peloton zich stapvoets voortbewoog, tartte Roscioli een ongeschreven wielerwet. Hij demarreerde en kreeg zijn landgenoot Massimo Lelli aan zijn wiel. Roscioli won de eindsprint en kreeg na afloop veel kritiek van zijn collega's. Zij verweten hem onsportief gedrag en beloofden de Italiaan veel tegenwerking in de komende dagen.