Gurkha's willen geld zien

Ze gingen hun Britse collega's voor in twee wereldoorlogen, de Falklandoorlog, de Golfoorlog, arriveerden als eerste in Kosovo en zijn nu weer op weg naar Oost-Timor. Maar na bijna 200 jaar trouwe dienst in het Britse leger vinden de Nepalese Gurkha-strijders dat Hare Majesteit het te bont heeft gemaakt.

De Gurkha's, een volk dat wereldwijd bekend staat om zijn kwaliteiten als krijgers, eisen dat zij vanaf nu gelijk worden behandeld als hun Britse collega's in het leger, waarvan zij volgens experts het meest gevreesde regiment zijn. Zaterdag demonstreerden 5.000 gepensioneerde Gurkha-soldaten in de Nepalese hoofdstad Kathmandu voor een betere pensioenregeling. Een gepensioneerde Gurkha krijgt maandelijks 15 pond (ruim 50 gulden) uit Londen; een gepensioneerde Britse collega 473 pond.

Het Britse leger heeft op dit moment 3.000 Gurkha's in dienst, terwijl in Nepal 26.000 gepensioneerde Gurkha's leven. Londen heeft de laatste jaren beloofd de pensioenen van de Gurkha-soldaten te verhogen, maar de organisatie van gepensioneerde Gurkha's wees het aanbod af. ,,De Gurkha's zijn een integraal onderdeel van het Britse leger, geen huurlingen'', zei de voorzitter van de organisatie.

Het verschil in pensioenen stamt uit de jaren veertig, toen de Britten zich terugtrokken uit Zuid-Azië na de onafhankelijkheid van India. De Britse regering kwam toen met India en Nepal overeen dat de Gurkha's naar locale maatstaven zouden worden betaald, volgens de Britten omdat er anders geen soldaat meer zou overblijven om Nepal te verdedigen.

In 1997 kregen de Gurkha-soldaten in actieve dienst dezelfde salarissen als hun Britse medekrijgers. Zij eisen nu behalve beter pensioen ook het recht op een Brits visum en betere kansen op de arbeidsmarkt voor hun kinderen.