Ahold moet in VS deel Pathmark afstoten

De Amerikaanse kartelautoriteiten dreigen de overname door Ahold van supermarktketen Pathmark voor een deel tegen te houden. Dat bericht The Wall Street Journal. De gezaghebbende zakenkrant beroept zich op bronnen dicht bij de Federal Trade Commission (FTC), die de Ahold-overname onderzoekt. Door de inlijving van de 136 Pathmark-supermarkten zou Ahold een te sterke positie krijgen aan de Amerikaanse oostkust. Het Nederlandse detailhandelsconcern heeft daar ook supermarkten als Giant en Stop & Shop. Ahold zou ongeveer de helft van de supermarkten moeten afstoten.

Ahold houdt het zelf op ,,hooguit twintig'' supermarkten die verkocht zullen moeten worden en verwacht geen al te grote obstakels. ,,Wij hebben het volste vertrouwen dat we de overname zullen afronden'', aldus de woordvoerder. Hij gaat ervan uit dat de overname eind januari 2000 is voltooid.

Ahold bereikte in maart van dit jaar een akkoord over de overname van Pathmark. Het prijskaartje bedroeg 250 miljoen dollar plus de overname van 1,5 miljard aan schuld. Pathmark is gevestigd in New York en omgeving. Er werken 28.000 mensen bij het bedrijf.

De FTC onderzoekt de overname om te kijken of geen sprake is van oneerlijke concurrentie. Een te groot marktaandeel in een regio is een reden voor de FTC om voorwaarden te stellen aan Ahold, zoals het afstoten van winkels. Naarmate Ahold meer winkels moet afstoten, wordt de overname minder interessant.

Analisten vinden het bericht dat het zou gaan om zo'n 65 winkels om allerlei redenen zeer onwaarschijnlijk. Zo heeft Ahold door zijn vele overnames in de VS al jarenlange ervaring. Het concern zou zich niet door de mededingingsautoriteit laten verrassen. Verder is van de FTC niet bekend dat zij de afgelopen jaren een overname in de detailhandel heeft tegengehouden. ,,Het zou zeer atypisch zijn voor zowel Ahold als de FTC als zich hier opeens deze merkwaardige botsing voordeed'', aldus analist Ted Bernstein van effectenbank Grantchester Securities.

Bernstein erkent wel dat afstoting van een aantal winkels reëel is. Daar houden alle partijen volgens hem dan ook sinds maart al rekening mee, inclusief de vakpers. De combinatie van Ahold en Pathmark heeft echter in geen enkele regio een marktaandeel van meer dan 30 procent. Dat is volgens Bernstein een voor de FTC aanvaardbaar percentage.

,,Vorig jaar is een overname van Safeway in Alaska goedgekeurd waarbij Safeway opeens een marktaandeel had van 50 procent'', aldus Bernstein. ,,De overname lijkt mij voor het gebied waar Pathmark actief is geen probleem. De markt is daar in feite nog zeer gefragmenteerd. Geen enkele eigenaar heeft op de deelmarkten tussen New York City en Philadelphia een marktaandeel van meer dan 20 à 25 procent.''