GRAF ZEPPELIN II

De LZ-130 Graf Zeppelin II was het laatste grote luchtschip dat gebouwd werd. Het was het zusterschip van de befaamde Hindenburg, en had bijna dezelfde technische specificaties als de zeppelin die op 6 mei 1937 in het Amerikaanse Lakehurst in brand vloog. Het belangrijkste uiterlijke verschil waren de propellers die, anders dan bij de Hindenburg, naar voren wezen. Andere luchtschepen hadden achterwaards gerichte, `duwende' rotorbladen.

De Graf Zeppelin II kon volgens het ontwerp ook meer passagiers vervoeren dan de Hindenburg: circa negentig tegen 72, plus nog eens veertig tot vijftig bemanningsleden. Maar oorspronkelijk zou geen van beide luchtschapen zo'n grote capaciteit krijgen. Het was namelijk de bedoeling dat de Hindenburg gevuld werd met het onbrandbare helium. Dit edelgas is zwaarder dan het explosieve waterstof, wat nadelig is voor het laadvermogen. Maar de Verenigde Staten, het enige land ter wereld dat op grote schaal helium kon leveren, had met de Helium Control Act de export van het gas aan banden gelegd. Duitsland moest toen noodgedwongen waterstof gebruiken voor de Hindenburg.

Maar na de ramp met de Hindenburg – de LZ-130 was toen nog in productie – was waterstof taboe. Niemand wilde nog vliegen met een luchtschip dat zo gemakkelijk in brand kon vliegen. Duitsland deed daarop een nieuw beroep op de VS om toch helium geleverd te krijgen. Overigens bleek uit onderzoek dat niet het waterstof de ramp met de Hindenburg had veroorzaakt. Het materiaal waarvan het omhulsel van de zeppelin was gemaakt, had een lager brandpunt dan waterstof. Ook wanneer het met helium was gevuld, had het schip in brand kunnen vliegen. Maar dit wilden de Duitsers geheim houden, en dus gaven zij de schuld aan het waterstof.

In september 1938 maakte de LZ-130 zijn eerste vlucht, maar betalende passagiers zouden er nooit komen. Het was verboden het luchtruim van andere landen te betreden. Toch maakte het een radarspionagevlucht langs Engeland en een propagandamissie naar Sudetenland. In 1939 werd het schip gesloopt. De restanten gingen naar de vliegtuigindustrie.