Colombia zet elite-eenheid in tegen drugs

Een door de Verenigde Staten getrainde duizenkoppige elite-eenheid van het Colombiaanse leger is gisteren ingebracht in de strijd tegen de drugs. Daarmee wordt het leger officieel belast met een taak die tot dusver alleen door de nationale politie werd uitgevoerd.

Volgens analisten is de oprichting van de speciale eenheid een teken dat het leger harder gaat optreden tegen de Colombiaanse guerrilla, die wordt beschouwd als belangrijkste producent van en handelaar in drugs. Sommigen vrezen een verdere escalatie van de al veertig jaar slepende burgeroorlog in Colombia.

De Amerikaanse bijdrage aan het bataljon laat volgens analisten zien dat de VS vastbesloten zijn om de in het nauw gedreven regering van president Andres Pastrana te ontzetten door de `narco-guerrilla' een klap toe te brengen.

In april werden 50 Amerikaanse instructeurs naar Colombia gestuurd om de eenheid van 950 soldaten klaar te stomen. De VS hebben de eenheid volledig uitgerust met wapens, achttien UN-1H helikopters en nachtkijkers. Het bataljon zal worden gelegerd in de zone rondom Tres Esquinas, in het zuiden van Colombia, waar in samenwerking met de VS aan de oprichting van een commandocentrum wordt gewerkt. Het centrum moet in oktober klaar zijn.

Colombia ontvangt dit jaar 289 miljoen dollar van de VS. Dat maakt het land tot de derde grootste ontvanger van Amerikaans overheidsgeld. Ook zijn er plannen in de maak voor een extra `nood-pakket' van 500 miljoen dollar.

Tot voor kort kwam alleen de Colombiaanse politie in aanmerking voor Amerikaanse hulp. Politie-eenheden wisten zo met succes drugskartels in Cali en Bogotá te ontmantelen. Maar de drugsbestrijding heeft steeds meer een militair karakter gekregen doordat de guerrilla en extreem-rechtse paramilitaire groeperingen sinds 1996 het vacuüm zijn gaan vullen dat door de kartels is achtergelaten. Bovendien heeft de terugtrekking van de Amerikaanse leger uit de militaire basis in Panama de `war on drugs' ernstig verzwakt.

Alleen soldaten met een smetteloos verleden op het gebied van de rechten van de mens mochten toetreden tot het nieuwe bataljon. Het leger heeft van oudsher een slechte reputatie op dat gebied en wordt er geregeld van beschuldigd paramilitaire doodseskaders te ondersteunen. Pastrana ontsloeg eerder dit jaar drie generaals die van banden met de eskaders werden verdacht.

,,Met de acties van dit nieuwe contingent zullen we levens over de hele wereld redden'', zei Pastrana gisteren tijdens de inauguratie van de eenheid. Pastrana is altijd voorstander geweest van vredesbesprekingen met de guerrilla, maar kwam eerder dit jaar zwaar onder druk te staan toen de FARC, de belangrijkste guerrilla-beweging, een offensief inzette, waarbij zelfs Bogotá even bedreigd werd. De FARC hebben ongeveer 40 procent van Colombia onder controle, waaronder de coca-gebieden in het zuiden. (Reuters, AFP, AP)