Volleyballers verspelen titel aan Italianen

Wereldkampioen Italië heeft in Wenen de Europese volleybaltitel van Nederland overgenomen. De Azzurri, die voor het laatst in 1991 kampioen waren, wonnen gisteravond met 3-1 in Rusland. In de voorronde had Italië van de Russen verloren. Op overtuigende wijze namen de Italianen revanche. Joegoslavië eindigde na een 3-0 zege op Tsjechië als derde.

Nederland wist in het weekeinde de schade beperkt te houden. De ploeg van bondscoach Toon Gerbrands, al na twee duels uitgeschakeld voor de halve finales, eindigde op de vijfde plaats. Nederland won zaterdag in de troostronde in Wenen met 3-0 van Bulgarije, gisteren met 3-2 van Frankrijk. Met 24-22 in de vijfde set was het een zwaarbevochten revanche op de Fransen, van wie Nederland in de poule had verloren.

Andermaal toonde de ploeg zich gisteren kwetsbaar. Na een goede eerste set zakte Nederland tegen Frankrijk weer weg. Het leek ook 3-1 voor de tegenstander te gaan worden, maar Nederland wist in de vierde set nog terug te komen van een achterstand van 22-17. In de beslissende vijfde set kroop Nederland wederom door het oog van de naald. De Fransman Loic le Kergret verzuimde bij 18-17 voor zijn ploeg de smash van Richard Schuil uit te laten gaan. Hij speelde bal terug en werd het niet 19-17 voor Frankrijk, maar 18-18. Zo kon Nederland later de wedstrijd toch nog winnen met 24-22.

Na afloop van de overwinning heerste vooral opluchting bij Nederland, omdat bij een lagere klassering dan de vijfde plaats de kans op plaatsing voor de Olympische Spelen nog kleiner was geweest. Het is nu nog niet zeker dat de titelhouder naar Sydney gaat, maar aannemelijk is het wel.

Het nogal ingewikkelde olympische kwalificatiemodel bestaat uit drie delen. Eerst is er in november en december een toernooi om de World Cup in Japan, waarvan de eerste drie landen naar Sydney mogen. Van elk continent doen ten minste twee ploegen mee in Japan. Van Europa zijn dat de nummers een en twee van het EK, Italië en Rusland. Ook zijn er twee wildcards te verdelen. Nederland hoopt als olympisch kampioen op eentje daarvan. De internationale volleybalfederatie mag een land aanwijzen en zal waarschijnlijk kiezen tussen Joegoslavië, de nummer drie bij het EK, en Nederland.

De andere wildcard wordt vergeven door de Japanse televisie. De Nederlandse volleyballers zijn al jaren razend populair in Japan, maar er zullen ook andere maatstaven gelden bij de keuze van de televisiemensen. Canada en Spanje hebben al beloofd goed te willen betalen voor de tv-rechten van het toernooi als hun ploeg mag meedoen. Zo'n aanbod valt niet te verwachten uit Nederland. De NOS toonde de afgelopen tijd weinig interesse voor het volleybal.

Als Nederland mag deelnemen in Japan, zal het gezien het spel bij het laatste WK (zesde) en EK (vijfde) heel moeilijk worden bij de eerste drie te komen.

Na de World Cup is het Europese kwalificatietoernooi in januari in Polen de volgende kans op olympische plaatsing. Daar doen zes landen aan mee, behalve het organiserend land en de winnaar van een toernooi in België zijn dat de hoogste vier van het EK. Daarvoor komt Nederland als de nummer vijf van Europa in aanmerking als een of meer Europese landen zich in Japan voor de Spelen plaatsen. Aangenomen mag worden dat dat Italie zeker zal lukken. In Polen zal alleen de winnaar zich voor Sydney plaatsen. Ten slotte zijn in juni in drie toernooien nog drie olympische plaatsen te verdelen.