Olano met handen en voeten overeind in loodzware etappe

In de koninginnenrit van de Ronde van Spanje heeft Abraham Olano gisteren de aanval op zijn leiderspositie glansrijk weerstaan. De kopman van Once eindigde op de vijfde plaats, 1.44 minuut achter zijn landgenoot José Maria Jiménez van Banesto, maar Olano was daarmee altijd nog een minuut sneller dan zijn naaste belager Jan Ullrich. De Duitse renner van Telekom bezet nu de tweede plaats in het algemeen klassement, op 2.09 van de Spanjaard in de goudkleurige leiderstrui. De Rus Pavel Tonkov bezet op bijna drie minuten van Olano de derde plaats.

De etappe werd verreden onder barre weersomstandigheden. In regen en mist ging het peloton op weg naar de finish op de Alto de l'Angliru, een berg met niet ver van de top een stijgingspercentage van 23,6. De berg was voor het eerst in het parkoers van de Vuelta opgenomen en staat sinds gisteren in de boeken als de zwaarste beklimming in de wielersport.

Voorafgaand aan het moordende slot van de etappe kwam Olano in de afdaling van de voorlaatste berg ten val met de Belg Kurt van de Wouwer. De klimmer van Lotto hielp de Spanjaard uit het ravijn. Doordat er op die plek struiken langs het ravijn stonden, bleven de gevolgen van de valpartij voor beide renners beperkt tot een paar krassen en blauwe plekken. De Spanjaard Fernando Escartin (Kelme) en de Amerikaan Bobby Julich (Cofidis) kwamen er bij valpartijen minder goed van af en moesten opgeven.

In tegenstelling tot Van de Wouwer keerde Olano terug in de schaduw van de koplopers. Tonkov (Mapei) reed op de Angliru langzaam maar gestaag naar boven en leek de etappe op zijn naam te gaan schrijven. Olano haakte aan bij Ullrich. Toen het tweetal werd ingehaald door de Spanjaard Manuel Beltran (Banesto), moest Ullrich terrein prijsgeven. Olano kon Beltran aanvankelijk volgen, maar verspeelde een halve minuut.

Jiménez passeerde Tonkov vlak voor de finish. Uit de mist doemde hij als een verrassende winnaar op. De 28-jarige renner die twee jaar geleden kampioen van Spanje was, boekte in de heroïsche etappe zijn eerste seizoenszege. In het algemeen klassement is hij favoriet Olano tot op ruim vijf minuten genaderd.

Jiménez wil zich revancheren voor de Vuelta van vorig jaar, toen hij op de laatste dag in de tijdrit door zijn toenmalige ploeggenoot Olano uit de leiderstrui werd gereden en als derde eindigde.