Frentzen mengt zich in strijd om de wereldtitel

De Duitse Formule I-coureur Heinz-Harald Frentzen heeft zich gisteren met zijn overwinning in Monza gemengd in de strijd om de wereldtitel. Terwijl hij in tweede positie lag, profiteerde de kopman van de Jordan-stal in de Grote Prijs van Italië van het uitvallen van Mika Hakkinen, die onbedreigd op weg leek naar de overwinning.

Met een voorsprong van zeven seconden op Frentzen ging de Fin in de chicane aan het eind van het lange rechte stuk in de fout. Halverwege de race schakelde hij daar per ongeluk terug naar de eerste versnelling, waardoor bij het insturen van de chicane zijn achterwielen blokkeerden en hij de controle over zijn McLaren-Mercedes verloor. In het gras naast de Variante Interna, waar het vroegere ovalen circuit van Monza naar rechts boog, strandde Hakkinen.

In tegenstelling tot de wereldkampioen hield Frentzen het hoofd koel. ,,Ik kon het niet geloven'', zei de Duitser over de schuiver van Hakkinen die zich voor hem voltrok. ,,Waarschijnlijk verloor hij even zijn concentratie.'' Het leverde Frentzen zijn tweede zege van dit seizoen op, nadat hij eerder de GP van Frankrijk won.

Als een van de favorieten start hij over twee weken voor eigen publiek op de Nürburgring. Met zijn vijftig punten heeft Frentzen nu slechts een achterstand van tien punten op de twee coureurs die de eerste plaats in de strijd om de wereldtitel delen, Hakkinen en Ferrari-coureur Eddie Irvine. De Noord-Ier maakte door zijn zesde plaats en het uitvallen van Hakkinen zijn achterstand van één punt op de Fin goed.

Op het Autodromo Nazionale was de teleurstelling over het ontbreken van de geblesseerde Schumacher groot bij de tifosi. Het enthousiasme van de Ferrari-fans, die het leeuwendeel van de 100.000 toeschouwers vormden, was na de slechte trainingstijden van zaterdagmiddag tot een dieptepunt gezakt. Mika Salo kwalificeerde zich in zijn vijfde achtereenvolgende race als plaatsvervanger van Schumacher op de zesde startplaats, Irvine kwam niet verder dan de achtste plaats. 's Ochtends in de warming-up was hij al tegen een boete van 10.000 dollar opgelopen, na overtreding van de maximumsnelheid in de pitstraat. Zijn grote concurrent Hakkinen veroverde voor de elfde keer dit seizoen pole-position; op weg naar titelprolongatie een riante uitgangspositie om zijn minieme voorsprong op Irvine uit te bouwen.

Na de race hadden de tifosi alle reden om te juichen; Hakkinen bleef puntloos, Irvine bezet met drie races te gaan de (gedeelde) koppositie en Salo haalde door zijn derde plaats het podium. Het was de tweede keer dat de Fin bij Ferrari met de champagnefles mocht spuiten. Vorige maand werd de coureur die volgend jaar voor Sauber rijdt in Hockenheim tweede achter teamgenoot Irvine.

Aan het slot van de race bleven stalorders voor Salo uit. Als hij zich terug had laten zakken tot achter Irvine, zou de Noord-Ier vijfde zijn geworden en een mogelijk belangrijk WK-punt extra hebben gescoord. Die optie was niet aan de orde, zei Salo, omdat de afstand tussen de twee teamgenoten te groot was.

Behalve Frentzen moest de Fin een andere Duitser voor zich dulden, Ralf Schumacher. De 24-jarige broer van Michael illustreerde met zijn podiumplaats de opleving die het Williams-team mede dankzij een nieuwe Supertec-motor doormaakt. Hij startte als vijfde, achter teamgenoot Alessandro Zanardi, die na de start verrassend oprukte naar de tweede plaats. De Italiaan kwam na zijn bliksemstart mede door motorproblemen niet verder dan de zevende plaats.