Agassi kan nog steeds niet zonder de adoratie van zijn fans

Pas in de finale van de US Open werd Andre Agassi werkelijk op de proef gesteld en prompt onderstreepte de 29-jarige Amerikaan zijn suprematie in het tenniscircuit. Een dag nadat de showman uit Las Vegas de eerste plaats op de wereldranglijst had heroverd door Yevgeni Kafelnikov te verslaan, beëindigde hij in vijf sets (6-4, 6-7, 6-7, 6-3 en 6-2) de spectaculaire marathon van zijn landgenoot Todd Martin. Na zijn tweede grandslamtitel in drie finales is Agassi op afstand de beste tennisser van dit jaar, al werd de geblesseerde Pete Sampras in New York node gemist.

Na zijn felbegeerde triomf op het gravel van Roland Garros zonk de huilende Agassi dankbaar in gebed. Vijf jaar na zijn eerste machtsgreep in New York begroette hij zijn vijfde grandslamtitel afgelopen nacht als een standbeeld. Hier stond een tennisser die in gedachten al op weg was naar een volgend doel en dat is ook aan het einde van dit seizoen te worden gekroond als de nummer 1 van de wereld.

Dat is Agassi nog nooit gelukt, al verandert momenteel bijna alles wat hij aanraakt in goud. Het was een speciaal gevoel voor Agassi dat hij uitgerekend in New York de meest indrukwekkende come-back in de tennissport voltooide met een tweede slam.

Het is nog maar twee jaar geleden dat Agassi op de US Open mistroostig staarde naar de ruïnes van een unieke carrière. De grootste entertainer uit het circuit was nog slechts een karikatuur van zichzelf. Drie maanden na zijn aftocht op Flushing Meadows martelde de nummer 141 van de wereldranglijst zichzelf in enkele Challengers. ,,Ik stond voor de keuze te stoppen of offers te brengen om terug te keren aan de top'', vertelde Agassi.

Zijn coach Brad Gilbert had duidelijk geleden bij de aanblik van de dolende Agassi. ,,Het was pijnlijk te zien hoe Andre met zichzelf overhoop lag'', zei Gilbert afgelopen nacht, na de triomf van zijn pupil. ,,Maar toen Agassi bereid was die twee Challengers te spelen, wist ik dat hij er weer bovenop zou komen.''

Begin dit jaar scheidde Andre Agassi van filmster Brooke Shields, maar zijn innige relatie met het publiek heeft hij nimmer verbroken. Agassi leeft van de aandacht, van de adoratie van zijn fans, van de emotie op zijn toneel, de tennisbaan. ,,De kick die ik telkens krijg als ik voor 20.000 toeschouwers kan spelen, is altijd mijn voornaamste bron van inspiratie geweest'', erkende Agassi.

Het kan niet anders of Agassi heeft de gedwongen aftocht van Pete Sampras betreurd. Zonder Sampras en Rafter, die in de eerste ronde met een schouderblessure moest opgeven, misten de meeste partijen van de US Open bij de mannen allure en passie.

Tot de halve finales kwam de nieuwe kampioen geen geplaatste speler tegen en de eerste serieuze concurrent legde zich zaterdag wel heel snel neer bij de nederlaag. De Rus Kafelnikov kon blijkbaar niet geloven dat hij de eerste set (6-1) zo eenvoudig had gewonnen, want in het vervolg van de partij was hij slechts de aangever in de Agassi-show. Het mocht al een wonder heten dat Agassi in de finale uitgerekend door Tod Martin werd gedwongen diep in zijn reserves te tasten. De Amerikaanse allrounder had op Flushing Meadows zowel de hel als de hemel gezien.

Na zijn wederopstanding in het duel met Greg Rusedski had Tod Martin door een buikvirus en uitputtingsverschijnselen zelfs een uur aan het infuus gelegen. Al in zijn eerste optreden in New York ontsnapte Martin pas in de tiebreak van de vijfde set. Maar pas in de grillige partij tegen Agassi vloeide de laatste krachten uit zijn geteisterde lichaam.

Bij een 2-1 voorsprong in sets raakte Martin de controle kwijt over zijn machtige service en zo eindigde ook zijn tweede grandslamfinale in een anti-climax. Vijf jaar geleden bereikte Martin de eindstrijd op de Australian Open, waarin hij door Sampras over de knie werd gelegd.

Uitgerekend Tod Martin, de meest kleurloze tennisser uit Amerika, was verantwoordelijk voor de meeste drama's op de US Open en daar sloot zijn ondergang na ruim drieënhalf uur in de finale tegen Agassi naadloos op aan. Behalve met 23 aces zette de oerdegelijke Martin zijn hoger aangeslagen landgenoot ruim twee sets lang zelfs in de rally's onder druk.

Sinds het toernooi van Roland Garros in de lente van dit jaar hangt om Agassi echter een aura van onoverwinnelijkheid en ook de nieuwe Davis Cup-captain John McEnroe vroeg zich af hoe de US Open-kampioen zo ver weg kon zakken. ,,De dieptepunten in mijn loopbaan geven mijn hoogtepunten juist meer glans'', zei Agassi, filosofisch. ,,Maar ik kan niemand aanraden zo diep te vallen als ik, want de weg omhoog is bijna onbegaanbaar.''