Portillo `bekent' homoseksuele contacten

De Britse Conservatieve politicus Michael Portillo, die wordt getipt als opvolger van partijleider Michael Hague, heeft gezegd als student homoseksuele contacten te hebben gehad.

Portillo, oud-minister van Defensie, verloor zijn parlementszetel tijdens de verkiezingen van 1997, maar zou zijn comeback in het Lagerhuis willen maken door zich kandidaat te stellen voor de vrijgevallen zetel van de zondag overleden Alan Clark. Portillo (46) weigerde gisteren dat te bevestigen maar hij erkende te willen terugkeren op het politieke toneel.

In een vraaggesprek, vandaag afgedrukt in The Times, zei Portillo een eind te willen maken aan de ,,vuile geruchten'', die over hem de ronde deden. ,,Ik zeg wat ik wil zeggen'', aldus Portillo. ,,Als jongeman heb ik een aantal homoseksuele contacten gehad.'' Hij voegde daar gisteren aan toe dat het ,,lang geleden was'', en dat zijn vrouw, met wie hij ,,gelukkig is getrouwd'' er destijds van op de hoogte was. Portillo studeerde in het begin van de jaren zeventig geschiedenis in Cambridge.

De eurosceptische rechterflank van de Conservatieve Partij oefent al meer dan een jaar druk uit op de `kroonprins van Margaret Thatcher' om uit de politieke coulissen te stappen. Alan Clarks zetel, namens een kiesdistrict dat de sjieke Londense wijken Kensington en Chelsea omvat, geldt als een van de sterkste Tory-bastions van het land. ,,Michael verspeelt de kans van zijn leven als hij nu niet hapt'', aldus bronnen binnen zijn partij eerder deze week.

Het is onduidelijk welke invloed zijn `bekentenis' heeft op Portillo's politieke kansen. ,,De Conservatieve Partij is een ruime kerk, maar dat betekent niet noodzakelijk dat ze ook ruimdenkend is'', citeert de BBC vanochtend een een anonieme Tory. Portillo zelf heeft eerder gezegd het tegendeel te geloven, zij het zonder een verband met zijn eigen verleden te leggen. ,,De partij is heel wel in staat de verscheidenheid van de menselijke natuur te begrijpen'', aldus Portillo in 1997. ,,Tolerantie is deel van de Tory-traditie.''

Homoseksualiteit is in het Verenigd Koninkrijk met taboes omgeven. Eén minister in het kabinet van Tony Blair en een aantal parlementariërs uit beide kampen hebben nooit een geheim gemaakt van hun homoseksualiteit. Maar de minister voor Wales, Ron Davies, moest eind vorig jaar aftreden, nadat hij zich in een web van leugens had verstrikt rond een homoseksuele ontmoeting waarbij hij was beroofd. Peter Mandelson, de oud-minister van Handel die ook homoseksueel zou zijn, heeft zichzelf politiek beschadigd door te blijven weigeren dat te bevestigen of te erkennen.

Binnen establishment-kostscholen als Eton en Winchester, en de universiteiten van Oxford en Cambridge heten homoseksuele handelingen wijdverspreid te zijn. Aangenomen mag worden dat Portillo niet de enige Tory is met ervaring op dit vlak.