48 aces waren niet genoeg

Richard Krajicek sloeg vannacht in de kwartfinale van de US Open 48 aces, een wereldrecord. Het was niet voldoende om de Rus Kafelnikov te verslaan.

Cynisch constateerde Richard Krajicek afgelopen nacht dat hij in de kwartfinales van de US Open nota bene als verliezer twee records had gebroken. Niet eerder sloeg een tennisser 48 aces en brak hij vijf keer de opslag van zijn winnende tegenstander. Maar na een dramatische vijfsetter (7-6, 7-6, 3-6, 1-6 en 7-6) in het sfeervolle Louis Armstrong-stadion haalde Jevgeni Kafelnikov opgelucht een streep door de naam van één van de drie spelers die hij als kampioen had getipt. Op zijn lijstje staan nu alleen nog Andre Agassi en hij zelf.

Zaterdag spelen de nummers twee en drie van de wereld in de halve finales tegen elkaar met als extra inzet de eerste plaats op de ATP-ranking, die de geblesseerde Pete Sampras hoe dan ook zal moeten afstaan.

Krajicek zal zich ongetwijfeld afvragen hoe ver hij had kunnen komen in New York als Kafelnikov hem niet volkomen onnodig de eerste set afhandig had gemaakt.

Krajiceks eerste service werkte afgelopen nacht weer als een mitrailleur en de Hagenaar strooide met aces alsof hij gratis snoep uitdeelde.

Zelden had Kafelnikov zich zo machteloos gevoeld. ,,Ik kon slechts bidden en smeken dat Richard niet alleen maar aces zou slaan'', prevelde de Rus.

Uitgerekend in de drie tiebreaks en toen Krajicek op 5-4 serveerde voor de eerste set strafte Kafelnikov de aanzienlijk zwakkere, tweede opslag van zijn gevreesde tegenstander af.

Dat bleek in deze krankzinnige partij de cruciale factor, want verder spraken bijna alle cijfers in het voordeel van Krajicek.

De Nederlander maakte 87 procent van de punten op zijn eerste opslag, benutte vijf van zijn zeven breakpoints – tegen Kafelnikov slechts 1 van de 3 – en scoorde in totaal zelfs twee (169-167) punten meer dan de baseliner uit Sotsji. Op de tweede opslag van Krajicek was het rendement echter een schamele 36 procent tegen 61 procent voor Kafelnikov.

Volgens Krajicek speelde de psychologie een hoofdrol in de eerste reeks. Hij was er namelijk van overtuigd dat Kafelnikov zich zijn drie nederlagen van vorig jaar tegen de Nederlander maar al te goed zou herinneren als hij de eerste set zou hebben verloren.

Zover kwam het niet, omdat de kampioen van de Australian Open tot zijn eigen verbazing een adempauze werd gegund tijdens het bombardement van servicewinners. Met twee dubbele fouten op 5-4 – hij sloeg er in totaal 13 – hielp Krajicek zijn murw gebeukte opponent weer overeind. ,,Daar heb ik het laten liggen'', erkende Krajicek. ,,Reken maar dat Kafelnikov moedeloos was geworden als hij weer een set van me had verloren.''

Niet één punt maakte Richard Krajicek in de tiebreak van de eerste set. Dat afgrijselijke naspel luidde een beroerde fase in van de aanvankelijk slecht bewegende Nederlander. Ook in de tweede tiebreak retourneerde hij matig en tot 3-3 in de derde set moest Krajicek ploeteren voor elke servicegame, hoewel toen al 30 aces van zijn racket waren gekomen.

Maar de partij kantelde na een enigszins fortuinlijke break verrassend in zijn voordeel en plotseling speelde Krajicek weer als de tennisser die op de hardcourtbanen van Key Biscayne zowel Agassi als Sampras tot overgave had gedwongen.

Zoveel gezichten toonde Krajicek dat hij in feite alle facetten van zijn gecompliceerde karakter blootlegde. Hij sjokte op sommige momenten weer ouderwets flegmatiek over de baan, knoeide als vanouds met zijn backhand en miste op belangrijke momenten simpele volley's. Die Krajicek was ook de afgelopen zes maanden aan het werk geweest, waardoor hij zich nederig op Flushing Meadows had gemeld. Maar halverwege het derde bedrijf wierp de wankelmoedige Krajicek eindelijk alle schroom van zich af.

Toen bewees de pupil van Rohan Goetzke ook dat zijn repertoire een tweede grandslamtitel waard is als hij wat stabieler zou zijn. In de derde en de vierde set ontstak Krajicek een spetterend vuurwerk van forehandwinners en geraffineerd geplaatste volley's om zich vervolgens weer bedeesd op te stellen in de apotheose van het fascinerende gevecht met Kafelnikov. Zoveel kritiek had de begaafde Rus dit jaar te verduren gekregen, omdat hij als de tijdelijke nummer 1 van de wereld louter nederlagen in de eerste ronde van een ATP-toernooi had geïncasseerd, dat hij op de US Open iets wil rechtzetten.

Op Super Saturday, als naast de twee halve finales bij de mannen ook de vrouwenfinale wordt afgewerkt, kan Kafelnikov zijn criticasters definitief de mond snoeren. Maar zijn handen hadden gebeefd in de tiebreak van de vijfde set. Drie matchpoints had Krajicek bij een 6-2 achterstand overleefd, toen Kafelnikov met zijn ogen dicht een verlossende ace sloeg. ,,Mijn hart sloeg drie keer over, want ik wist dat ik de partij nog zou verliezen als ik mijn laatste matchpoint niet zou benutten'', zei Kafelnikov.

Wreed was de ontknoping voor Krajicek in de wetenschap dat de zesde ace van Kafelnikov uiteindelijk veel meer waard was dan zijn verbluffende aantal van 48, waarmee hij het record van Ivanisevic op Wimbledon brak. ,,Ik had dat record zo willen ruilen voor een plaats in de halve finales'', verzuchtte Krajicek. Een hekel aan het spelen van tiebreak had hij niet gekregen. ,,Die minidrama's zijn juist de charme van de US Open'', vond hij. Toch was het pijnlijk te zien dat Krajicek daar weer het slachtoffer van werd in een partij die op details werd beslist.

Aan killersinstinct heeft het hem in zijn rijke carrière wel vaker ontbroken, al toonde hij afgelopen nacht een ongekende vechtlust. Toch heeft Krajicek een voor zijn doen matig grandslamseizoen achter de rug en het blijft onbegrijpelijk dat hij een wisselvallig jaar geen glans wil geven met een topprestatie in de Davis Cup. Het moet een pijnlijke gedachte zijn voor bondscoach Michiel Schapers dat zijn beste speler een pauze van vier weken inlast, terwijl hij zijn land een grote dienst had kunnen bewijzen in de cruciale uitwedstrijd tegen Ecuador.