`Schikking in kartel afzet vitamines'

Zes grote Europese en Japanse fabrikanten van vitamines hebben een schikking getroffen van 1,1 miljard dollar met bijna duizend firma's in een monopoliezaak. Het bedrag komt bovenop een boete van 750 miljoen dollar die een Amerikaanse strafrechter in mei had opgelegd.

Dit heeft de Amerikaanse krant Washington Post gisteren gemeld. De civiele schikking, die is aanvaard door Hoffmann-La Roche (Zwitserland), BASF (Duitsland), Rhône-Poulenc (Frankrijk) en de Japanse bedrijven Eisai, Daichi Pharmaceutical en Takeda Chemical Industries, is de grootste ooit in een monopoliezaak. Volgens de Washington Post, die bronnen citeert die bij de onderhandelingen zijn betrokken, zal het akkoord binnen twee weken bekend worden gemaakt.

De zes bedrijven controleren 80 procent van de markt voor de meest verkochte vitames, waaronder de vitamines A, C en E. Hun monopoliepositie werd weerspiegeld in kunstmatig hoge verkoopprijzen voor honderden voedselproducten en talrijke dranken.

Een woordvoerder van BASF bevestigde gisteren dat ,,onderhandelingen lopen'' en dat niet duidelijk is wanneer deze worden afgerond. Een woordvoerder van Hoffmann-La Roche wees erop dat het Zwitserse bedrijf al een voorziening van 640 miljoen dollar had getroffen in de eerste helft van 1999.

Volgens de Washington Post zal de schikking in de civiele zaak worden voorgelegd aan de Amerikaanse districtsrechter. De rechter zal vervolgens een hoorzitting organiseren om vast te stellen of de schikking billijk is.

In mei ontving het ministerie van Justitie in de VS 750 miljoen dollar aan boetes van Hoffmann-La Roche, BASF en Rhône-Poulenc. Twee ex-directeuren van Hoffmann-La Roche werden veroordeeld tot vier en vijf maanden gevangenisstraf en boetes van 100.000 en 150.000 dollar boete.

Intussen hebben zestien Amerikaanse deelstaten en de stad Washington namens consumenten ook klachten tegen de vitaminefabrikanten ingediend. Bovendien gaf de vertrekkende Eurocommissaris Karel van Miert (concurrentiezaken) gisteren aan dat de fabrikanten boetes in Europa riskeren die hoger kunnen uitvallen dan die in de VS. (AFP, Reuters)