Baas TotalFina onderhandelt, maar niet op straat

Topman Thierry Desmarest van TotalFina jaagt op de Franse oliecollega Elf. Hij wil winnen en rekent daarbij op de markt. Bij de presentie van de halfjaarcijfers vanmorgen sprak hij tussen de regels en zweeg soms veelbetekenend.

Een roofdier met direct zicht op zijn prooi vermijdt geluid. Thierry Desmarest, de topman van totalFina heeft opvallend weinig te zeggen over de Franse olie-collega Elf, waar hij 5 juli een ongevraagd bod op heeft uitgebracht. Als er wordt onderhandeld, is het niet op straat.

Vanmorgen presenteerde Desmarest zijn halfjaarcijfers, bron van trots en tevredenheid, al liep het netto resultaat bijna zestien procent terug: "beter dan de groten". Ironisch toeval: Elf meldde eind augustus een identieke teruggang van de resultaten. Ideale fusiepartners, op het eerste gezicht.

Topman Philippe Jaffré van Elf Aquitaine nam twee weken geleden de kans waar om voor het eerst toenadering te fluisteren. De twee Franse oliemaatschappijen zouden vast samengaan, de vraag was alleen of het overdacht (op zijn manier) of overhaast (met Thierry Desmarest als winnaar) zou gebeuren.

Jaffré had een imago-achterstand te overwinnen: de ex- staatsmaatschappij Elf leed onder jaren corrupte financiering van de Franse politiek; de financiële sanering was de 'inspecteur des finances' Jaffré beter afgegaan dan de menselijke hermotivatie van zijn bedrijf, dat leed onder een bittere staking toen TotalFina het bod uitbracht.

Sindsdien doet Jaffré alles om de financiële wereld te overtuigen van zijn plan, waarin de chemie wordt afgesplitst en naar de beurs gebracht. Gisteren lonkte hij aandeelhouders met de mededeling dat Elf een superdividend overweegt, uit te keren vóór Totals bod eind oktober afloopt. Dat zou TotalFina dwingen ook omhoog te gaan of zijn premie voor de aandeelhouders te zien wegsmelten.

Vanmorgen zei Jaffré in de Financial Times nog eens: de chemie moet apart en de top van het toekomstige ElfTotal moet evenveel mensen van iedere bloedgroep omvatten. Het woord was aan TotalFina's Desmarest. Die is ook 53 en komt ook uit de koker van Frankrijks topscholen, al is hij ingenieur en twintig jaar bij Total, in tegenstelling tot Jaffré, die door premier Balladur als dokter is neergezet.

Desmarest lachte, zijn uitstraling is die van een doener, maar de stilte was overdonderend. Is het waar dat u onderhandelt met Jaffré? "In deze fase praten we niet hardop. De markten hebben ons van het begin af aan gelijk gegeven." Wat vindt u van Jaffré's eisen? "De overkant legt zo veel verklaringen af dat het moeilijk is er een rode draad in te ontdekken." Tussen de non- antwoorden zaten toch wel een paar reacties: olie en petrochemie moeten bij elkaar blijven, de overige chemie draait goed en moet er dus ook bij blijven, onze omzet is drie keer zo snel gegroeid én rendabeler.

Thierry Desmarest ruikt het zweet van zijn prooi. Hij wil winnen en rekent op de markt.

Het Franse kapitalisme is steeds minder te onderscheiden van dat in de rest van het Westen.