Krajicek verlost van frustraties

Een week geleden arriveerde Richard Krajicek vol twijfels op de US Open na wellicht de meest frustrerende periode in zijn carrière. Maar afgelopen nacht kon de 27-jarige Hagenaar opgelucht concluderen dat hij op een grandslamtoernooi eindelijk weer tot de elite in het tenniscircuit wordt gerekend. Een gouden tip van zijn coach Rohan Goetzke bleek de sleutel tot succes in het duel van afgelopen nacht met Vincent Spadea en ook in zijn vierde partij op Flushing Meadows stond Krajicek geen set af: 6-2, 7-6 en 6-2. Steeds verleidelijker wordt de gedachte dat hij serieus tot de titelkandidaten moet worden gerekend.

Het was Krajicek immers niet ontgaan dat Yevgeni Kafelnikov nu al opziet tegen zijn ontmoeting in de kwartfinales met het Nederlandse servicekanon, van wie hij vorig jaar drie keer op rij heeft verloren. De Russische baseliner heeft in New York een grote mond, want ook na de eenvoudige zege op zijn vriend Andrei Medvedev beperkte hij het aantal kanshebbers op de US Open-titel tot drie spelers. En vooral de volgorde was veelzeggend. ,,Ik herhaal dat ik, Krajicek of Agassi dit toernooi gaan winnen'', zei Kafelnikov. ,,Alleen Greg Rusedski kwam met zijn eeuwige glimlach naar me toe om onzin uit te kramen, maar ik spreek deze Canadese Brit nog wel na zijn partij tegen Todd Martin.''

Krajicek is de laatste tennisser die zich aan grootspraak zal bezondigen en hij had de gekruide teksten van Kafelnikov op waarde geschat. ,,Ik ben Yevgeni dankbaar voor zijn compliment. Die uitspraken over mij zullen hem ongetwijfeld door angst zijn ingegeven, want hij is vast niet vergeten dat ik hem in 1998 drie keer op verschillende ondergronden heb verslagen. Maar ik vind het nogal voorbarig van Yevgeni om slechts drie namen te noemen.'' En met de nodige zelfspot: ,,In de bovenste helft van het speelschema zit ook Pioline. Waarom heeft Peter Wessels hem niet voor me opgeruimd?''

Het probleem voor Krajicek is dat hij ook na zijn vierde optreden op Flushing Meadows nog steeds moet gissen naar zijn mogelijkheden tegen de grote jongens op de US Open. Feit is dat hij na zijn wraakoefening tegen Lorenzo Manta wederom genadeloos afrekende met een speler die hem de laatste keer op de pijnbank had gelegd. Op het gravel van Roland Garros degradeerde de 25-jarige Spadea Krajicek drie maanden geleden tot een hulpeloze debutant. Afgelopen nacht haalde de Nederlander optimaal rendement uit een gewijzigde tactiek en Krajicek roemde zijn coach als architect van die succesvolle strategie.

Door veel naar de buitenkant te serveren stelde Krajicek de Amerikaanse baseliner voor onoverkomelijke problemen. Op papier produceerde hij 16 aces tegen Spadea, maar de sprakeloze Amerikaan had het gevoel alsof hij een waar bombardement had moeten incasseren. ,,Spadea speelde ook niet zo slim'', sprak Krajicek relativerend. ,,Hij bleef bij de return maar naar binnen stappen, terwijl ik de bal telkens met veel zijspin langs hem heen sloeg. Ik moet Goetzke krediet geven voor zijn aanwijzingen, want ik heb deze partij vooral op tactisch vlak beslist.'' Goetzke, lachend: ,,Die tip had ik Richard ook al gegeven op Roland Garros, maar toen wilde hij niet luisteren.''

Daarnaast kwam Krajicek op de zwakke, tweede service van Spadea zoveel mogelijk naar het net en met die chip and charge hield hij zijn opponent voortdurend onder druk. De cijfers illustreerden het machtsvertoon van Krajicek. Met een hoog servicepercentage van 61 procent scoorde hij 83 procent van de punten op zijn eerste opslag. De tweede service van Krajicek bleek goed voor 61 procent van de punten en daar kon Spadea met respectievelijk 70 en 40 procent bij lange na niet aan tippen. Alleen in de tweede set bleef de introverte tennisser uit Chicago tot de tiebreak in het spoor van Krajicek, die vervolgens in dat naspel slechts één punt hoefde af te geven.

Geen wonder dat de - om de minuut van La Guardia opstijgende - vliegtuigen meer geluid produceerden dan de ruim 15.000 toeschouwers in het Arthur Ashe-stadion. Van die enorme herrie had Krajicek soms meer last gehad dan van zijn geïntimideerde tegenstander. ,,Als ik in die vliegtuigen had gezeten, zou ik ook willen dat ze de veiligste route nemen en als dat toevallig over het Arthur Ashe-stadion is, moet dat maar'', sprak Krajicek ironisch. ,,Maar het is niet normaal hoeveel vliegtuigen hier opstijgen. Toen ik eergisteren met Todd Martin trainde, konden we elkaar niet eens verstaan.''

Het zijn vooralsnog de enige ongemakken die Krajicek op de US Open heeft te verduren. Ook afgelopen nacht speelde de nummer 13 van de ATP-ranking een partij die geen moment tot leven kwam en inmiddels is hij al gevorderd tot de kwartfinales. Verder kwam Krajicek op de US Open nog nooit, maar het lijkt alsof hij zijn balans net op tijd heeft hervonden. Maandenlang volgde Krajicek vruchteloos zijn vertrouwde rituelen, maar het resultaat was nihil. Was het zijn huwelijk met Daphne Deckers in juli dat hem langer bezig heeft gehouden dan hij wilde toegeven? Waarom lieten zijn voornaamste wapens hem op hardcourt in de steek? Krajicek zocht vergeefs naar antwoorden.

Afgelopen nacht vielen de puzzelstukjes in de partij tegen Spadea eindelijk op hun plaats en voldaan constateerde Krajicek dat hij een geslaagde test had afgelegd. ,,Aan het eind van de derde set was ik toch weer even gespannen, terwijl daar geen aanleiding voor was'', zei hij bedachtzaam.

,,Dat geeft aan dat ik nog niet op mijn top ben. Maar ik heb dan ook extreem lang moeten wachten op een positief resultaat. Ik ben op de US Open verlost van de nodige frustraties, want al die nederlagen begonnen me knap te irriteren. Ik weet gelukkig weer wat winnen is.'' En was het een toevallige verspreking dat Krajicek herinnerde aan zijn depressie in 1996 voor hij zijn Wimbledon-titel veroverde?