Hockeyteam België meer dan een ploegske

België is tot nu toe de verrassing van het EK hockey. Na drie zeges op rij maakte Duitsland gisteren een einde aan de zegereeks van de Rode Duivels.

Uitgelachen worden ze al lang niet meer, de Belgische hockeyers in hun zwart-gele tenues. Stonden ze vijf jaar geleden nog vooral bekend om hun prestaties aan de toog, nu gaan de Belgen ook op het kunstgras voor niets of niemand meer opzij. ,,We zijn geen ploegske meer waar de anderen zo maar overheen denderen'', zegt bondscoach Alain Geens met een tevreden glimlach op zijn gezicht.

Geens (49) zou het graag anders zien, want ,,de rol van underdog ligt ons Belgen wel''. Op die manier verrasten de Rode Duivels vier jaar geleden vriend en vijand bij het Europees kampioenschap in Dublin. Vanuit het niets drongen de Belgen door tot de halve eindstrijd, waarin ze uiteindelijk sneuvelden tegen de latere kampioen Duitsland. In de troostfinale bleek vervolgens ook Engeland te sterk, maar geen Belg die daar naderhand om treurde.

In Padova zijn de Belgen hard op weg de prestatie van vier jaar terug minimaal te evenaren en opnieuw lijkt Spanje het kind van de rekening. Al op de tweede dag verslikte de vice-wereldkampioen zich in de aanvalskracht van de sluwe Belgen, die met 5-3 zegevierden. De stunt kreeg een passend vervolg met zeges op Wales (1-0) en gastland Italië (3-2), en na drie speelronden ging België trots aan de leiding in groep B.

Duitsland riep de selectie van bondscoach Geens gisteren tot de orde. Met 6-2 won de titelverdediger die zich daarmee verzekerde van een plaats in de halve finales. ,,Individuele fouten hebben ons de das om gedaan'', constateert Geens na afloop. ,,Fysiek konden we het niet bijbenen.''

Niettemin maakt België nog altijd kans op een plaats bij de laatste vier. Een overwinning op Zwitserland, morgen in het afsluitende groepsduel, is daarvoor noodzakelijk. In dat geval stuiten de Rode Duivels vrijdag in de halve finales vermoedelijk op Nederland. Geens heeft geen angst voor de wereld- en olympisch kampioen. ,,We zullen ze het achterste van onze tong laten zien.''

Van Nederland kan zijn ploeg nog veel opsteken, beseft Geens. Niet voor niets ijvert de leraar lichamelijke opvoeding uit Brussel voor een intensivering van de contacten. ,,Hoe vaker we tegen Nederland spelen, hoe beter het is. Alleen op die manier komen wij hogerop.'' Geens riep vorige maand de hulp in van strafcornerspecialist Toon Siepman, de geestelijk vader van de succesvolle sleepcorner van Bram Lomans. Het uitstapje van de coach van Den Bosch is niet voor niets geweest, zoals in Padova blijkt. Met Jean Willems beschikt België over een uiterst effectieve korte hoekslag, getuige zijn drie doelpunten.

Om het niveau verder omhoog te tillen zou Geens graag zien dat meer Belgen in de Nederlandse hoofdklasse zouden gaan spelen. ,,Want dat is en blijft toch de sterkste competitie ter wereld.'' Aanvaller Gérald Dewamme speelt al twee jaar voor Oranje Zwart, verdediger Mick Beunen maakt komend seizoen zijn opwachting bij promovendus Tilburg.

In eigen land maken clubs als Dragons, Leuven en Herakles de dienst uit. Geld is er nauwelijks voor de 13.000 hockeyers en Geens ondervindt daarvan vrijwel dagelijks de gevolgen. ,,Onze jongens zijn pure amateurs. Het is telkens een enorm gepuzzel om ze los te weken bij hun werkgever. Het enige dat ik ze kan bieden zijn dat gele shirt en de sportieve uitdaging.''

Geens kan inmiddels putten uit een ervaren selectie, met Vitaly Khopolov als opvallendste speler. Al ruim acht jaar verblijft de Wit-Rus in België, pas vorig jaar kreeg hij de Belgische nationaliteit. Geens bombardeerde de 30-jarige spelverdeler onmiddellijk tot zijn regisseur op het middenveld.

Voorin is Erik Vandergracht de belangrijkste pion. Dat hij meespeelt mag een klein wonder heten, want bijna drie jaar lang weigerde hij uit te komen voor de nationale ploeg. Als reden noemde de 30-jarige spits de verbanning van zijn twee hockeyende broers, die niet langer door Geens gewenst waren. Vorig jaar hief Vandergracht zijn boycot op.

Populair zijn de Rode Duivels vooralsnog niet, het huidige succes in Padova ten spijt. Vooral de Vlaamse pers haalt de neus op voor hockey. In Padova volgt één Belgische journalist de verrichtingen van de ploeg en niet toevallig werkt hij voor een Waals dagblad, La Libre Belgique. Geens kent de bezwaren van de Vlaamse pers. ,,Hoewel alle topclubs uit Vlaanderen komen en ruim de helft van onze selectie Nederlands spreekt, blijven wij voor de media toch maar een stel Franstaligen dat zonodig aan sport moeten doen.''

Volgend jaar denkt Geens daar verandering in te kunnen aanbrengen, wanneer de Belgen in Japan plaatsing afdwingen voor de Spelen in Sydney. Het EK in Padova benut de bondscoach dan ook vooral als een generale repetitie voor het toernooi waar in maart tien landen strijden om zes resterende deelnamebewijzen. Mochten de hockeyers slagen in die opdracht zijn ze vermoedelijk het enige Belgische team in Australië.

In tegenstelling tot de Vlaamse pers heeft de internationale hockeyfederatie de Rode Duivels inmiddels ook ontdekt. Onlangs kreeg Brussel de organisatie toegewezen van de Champions Trophy 2002, en mag België zich voor het eerst in de geschiedenis mengen in de strijd tussen de zes sterkste hockeynaties ter wereld. Geens: ,,Een groter compliment is nauwelijks denkbaar.''