Wig tussen beide Clintons

Hillary Clinton, die campagne voert voor een zetel in de Amerikaanse Senaat, heeft zich dit weekeinde gedistantieerd van een politiek besluit van haar man. Zij riep de president op om terug te komen op zijn aanbod om leden van een Puerto-Ricaanse terroristische organisatie strafvermindering te geven.

Voor president Clinton is de kwestie de afgelopen weken een steeds groter probleem geworden. Zowel vertegenwoordigers van politie en justitie als Congresleden van beide partijen hebben scherpe kritiek geleverd op zijn besluit om zestien Puerto-Ricaanse nationalisten, die deelnamen aan een terreurcampagne in de jaren zeventig en tachtig, in aanmerking te laten komen voor strafvermindering.

Toen Clinton zijn besluit op 11 augustus bekend maakte, werd het in de Amerikaanse media uitgelegd als een doorzichtige poging om zijn vrouw in haar campagne extra steun te bezorgen in de grote gemeenschap van Puerto-Ricanen in New York. Maar het Witte Huis ontkende dat de ambities van de first lady een rol speelden. Organisaties voor de mensenrechten en prominente figuren als de Zuidafrikaanse aartsbisschop Desmond Tutu hadden aangedrongen op de vrijlating van de Puerto-Ricaanse nationalisten.

De zestien, die allemaal ten minste veertien jaar in de gevangenis hebben gezeten, waren verbonden aan een organisatie die tussen 1974 en 1983 een reeks bomaanslagen in de Verenigde Staten uitvoerde. Deze zogeheten F.A.L.N. (Strijdkrachten voor Nationale Bevrijding) streefde naar onafhankelijkheid van Puerto Rico, een Caraïbisch eiland dat Amerikaans territorium is, maar dat geen stem heeft in het Congres.

Bij de ruim 130 bomaanslagen kwamen zes mensen om het leven en vielen tientallen gewonden. Maar geen van de zestien gevangenen was direct bij dat geweld betrokken. Clinton bood elf van hen vrijlating aan, drie een reductie van hun straf en twee andere een ontheffing van hun boete. De Puerto-Ricanen zouden dan niet alleen ieder geweld moeten afzweren, maar zich bovendien niet meer mogen inlaten met politieke activiteiten voor de onafhankelijkheid van Puerto Rico.

De storm van verontwaardiging die over Clintons aanbod opstak, dreigde ook voor voor Hillary Clinton een probleem te worden. Rudolph Giuliani, de Republikeinse burgemeester van New York die waarschijnlijk haar tegenstander zal zijn in de race om de Newyorkse senaatszetel, aarzelde niet om het besluit van de president aan te vallen. En volgens Republikeinen in het Congres speelden de Clintons onder één hoedje om stemmen te trekken ten koste van de veiligheid van heel Amerika. Een commissie van het Congres stelt een onderzoek in en heeft alle regeringsstukken die met de strafvermindering te maken hebben, al per gerechtelijk bevel opgeëist.

Zaterdag gaf Hillary Clinton een verklaring uit waarin ze haar man opriep zijn aanbod onmiddellijk in te trekken. Het Witte Huis liet daarop weten dat de gevangenen een ultimatum was gesteld: als ze de voorwaarden niet voor vrijdagmiddag vijf uur accepteren, vervalt het aanbod. Voor Hillary Clinton ging dat nog niet ver genoeg, aldus haar woordvoerder. ,,Dat ze drie weken lang hebben gezwegen, spreekt boekdelen.''

Het is niet de eerste keer dat Hillary Clinton afstand neemt van het beleid van haar man. Eerder uitte ze kritiek op zijn voornemen om te bezuinigen op de vergoedingen voor ziekenhuizen. En ze week ook af van de officiële lijn van het Witte Huis toen ze verklaarde dat Jeruzalem ,,de eeuwige en ondeelbare hoofdstad van Israel'' moet zijn. New York heeft ook een groot joods electoraat, waarbij Hillary slecht ligt sinds ze een Palestijnse staat onvermijdelijk noemde.