Wessels verlegt zijn grenzen op US Open

Twee jaar geleden werd Peter Wessels tijdens zijn eerste optreden op de US Open hardhandig ontgroend door de gelouterde Cedric Pioline. Afgelopen nacht toonde de 21-jarige Elburger zijn progressie tegen de ervaren Franse tennisser, die zich echter bijtijds realiseerde dat hij tegen de leerling van de Richard Krajicek Foundation speelde. Net als zijn mentor Krajicek – voor wie partijen tegen Pioline een obsessie zijn geworden – moest ook Wessels op de Grandstand in New York wederom zijn meerdere erkennen in de kopman van het Franse Davis Cupteam.

Twee sets weergaloos tennis bleken na middernacht lokale tijd niet voldoende voor Wessels om zijn fraaie triomf op Mark Woodforde te laten volgen door een nieuwe stunt. Na bijna drie uur en vier sets (7-6, 7-5, 4-6 en 7-6) deed Pioline opgelucht het licht uit op Flushing Meadows in de wetenschap dat hij de jonge Wessels behoorlijk had onderschat. De flegmatieke Fransman leek de partij uit de derde ronde aanvankelijk op routine en met een minimale inspanning te beslissen, want juist op de cruciale momenten toonde hij zijn klasse. Van zijn backhand moet je afblijven als je de nummer 115 van de wereld bent, ondervond Wessels in de eerste twee sets.

Zijn leermeester Krajicek had hem kunnen voorspellen dat Pioline op zijn best is als hij veel tweede services kan retourneren. Maar Rohan Goetzke, de coach van Krajicek, had zijn collega Nick Carr ook ingefluisterd dat Pioline mentaal niet tot de meest stabiele profs uit het circuit behoort. Met veel bravoure werkte Wessels in de eerste reeks twee setpoints voor zijn tegenstander weg om vervolgens pas in de tiebreak te sneuvelen. In het tweede bedrijf toonde Wessels op de kritieke momenten te veel ontzag voor de passeerslagen van Pioline, die bij een 6-5 voorsprong vier breakpoints moest wegwerken.

Woedend smeet Wessels op het eerste setpoint voor de Fransman zijn racket kapot, nadat hij de umpire al eerder had toegebeten dat hij ,,tegen twee tegenstanders speelde''. Daar kreeg Wessels meteen spijt van. ,,Die waarschuwing kost me duizend dollar en dat is voor mij nog een hoop geld.''

Vroeger had Wessels er in zo'n geval de brui aan gegeven, biechtte hij glimlachend op. ,,Dan bleef ik nog enkele games lang zeiken. Nu bleef ik vechten voor elk punt en ik wist bovendien dat de arm van Pioline nog wel eens gaat trillen als hij onder druk komt te staan.''

Met sublieme servicegames en knappe returns dwong Wessels de nummer 26 van de ATP-ranking zowaar een vierde set af, waarin Pioline slechts kon aanklampen. Wessels zal zich nog wel eens afvragen hoe ver hij had kunnen komen als hij op 6-5, 30-30 niet voor open doel had gemist. Nu forceerde Pioline opnieuw een tiebreak, die voor Wessels in een anti-climax eindigde. Slechts één punt maakte de huidige nummer 5 van Nederland in dat naspel, waardoor de balans nipt (152 om 149 punten) in het voordeel van Pioline uitviel. ,,Ik kijk met gemengde gevoelens terug op deze partij, want voor mijn gevoel had er meer ingezeten'', zei Wessels, in de kleedkamer op Flushing Meadows.

In de nacht van vrijdag op zaterdag had de service/volleyspecialist zich door een zwaar bevochten zege op de Australische veteraan Woodforde echter definitief bij de beste honderd tennissers op de wereldranglijst geschaard en met die sprong heeft hij een psychologische barrière overwonnen. Wessels heeft veel profijt gehad van de tips van atleet Miguel Janssen, die vooral zijn voetenwerk drastisch heeft verbeterd. ,,Ik werk pas sinds kort met Janssen, maar ik beweeg me al veel beter dan vroeger. Ik ben explosiever geworden.''

Krajicek Pagina 16