Saaie groepsduels vervelen hockeyteam op EK

Angstvallig stil blijft het zaterdag rond de klok van vijven op het sportcomplex van de universiteit van Padova. Wereld- en olympisch kampioen Nederland speelt zijn derde groepsduel bij het Europees kampioenschap. Rusland is de tegenstander. Maar hockey is geen voetbal, zeker in Italië niet, en dus nemen amper driehonderd toeschouwers voor het merendeel spelers en officials plaats op de tribunes.

Het is om moedeloos van te worden, maar gefrustreerd raken de hockeyers al lang niet meer van de geringe publieke belangstelling. ,,Vier jaar geleden was het niet anders'', weet Teun de Nooijer, zaterdag goed voor twee doelpunten in het met 6-1 gewonnen duel. ,,In Dublin zaten toen ook vier man en een paardenkop langs de kant. Het zij zo.''

Natuurlijk speelt de 23-jarige linkermiddenvelder, in het team eindelijk terug op zijn vertrouwde positie, ook liever voor volle tribunes. Maar De Nooijer kent de beperkingen van de sport die, afgezien van Duitsland (55.000), Engeland (40.000) en Nederland (129.000), nergens meer dan tienduizend beoefenaars telt. ,,In Nederland zijn we verwend, want daar zit het Wagener-stadion al snel vol. Elders in Europa is dat niet het geval. Maar dat wisten we toen we hier vorige week aankwamen.''

Net zo goed als de hockeyers beseffen dat in de wedstrijden van groep A geen serieuze tegenstand geboden zou worden. Polen (4-1) en Ierland (5-0) bewezen dat vorige week al, Rusland weet zaterdag op het Campi Sportivi eveneens geen raad met het aanvalsgerichte combinatiespel. Geen moment komt Nederland in de problemen, al leidt een slippertje van centrale verdediger Erik Jazet, na een kwartier in de eerste helft, zowaar tot een tegentreffer.

Spits Samuel Guevorkian, een van twee Armeense tweelingbroers in Russische dienst, benut het buitenkansje. Tot woede van doelman Ronald Jansen die erop gebrand is `de nul te houden'. Zijn collega aan de andere kant, de 42-jarige (!) Alexander Ignatiev, heeft meer reden om te wanhopen. Zes doelpunten liefst krijgt de veteraan om de oren, waaronder drie strafcorners van specialist Bram Lomans.

Gelaten ondergaan de hockeyers hun superioriteit. Van uitbundig gejubel is geen sprake, doelpunten neemt het elftal voor kennisgeving aan. De groepswedstrijden beschouwen de internationals als een noodzakelijk kwaad. Vrijdag pas, na de ontmoetingen met Frankrijk (vandaag) en Engeland (morgen), begint het toernooi, roepen ze in koor. Het EK voor vrouwen, eind vorige maand in Keulen, kende een al even voorspelbaar verloop.

In Padova daarentegen is tijdens de groepsduels zowaar al wel sprake van enige spanning. Verantwoordelijk daarvoor is België, een land zonder hockeycultuur dat zich in groep B opwerpt als een luis in de pels van grootmachten Duitsland en Spanje. ,,Een aangename en welkome verrassing'', erkent bondscoach Maurits Hendriks, die als geen ander beseft dat zijn sport gebaat is bij een breder draagvlak.

Al jaren streeft de Europese hockeyfederatie (EHF) naar popularisering van de hockeysport. In dat streven past de toewijzing van het EK aan Italië, een land met in totaal slechts zevenduizend hockeyers (mannen en vrouwen) en twaalf kunstgrasvelden. Tekenend voor de armoede zijn de prestaties van de Italiaanse mannenploeg, die in Padova na drie nederlagen troosteloos onderaan bungelt in groep B. De Nederlandse selectie heeft qua onderkomen niet te klagen. Op last van de organisatie is de wereld- en olympisch kampioen neergestreken in Abano Terme, een dorp op een half uur rijden van Padova. Het tijdelijke onderkomen luistert naar de naam Ariston Molina en staat bekend als een thermisch kuuroord waar het badwater dertig graden Celcius is en oudjes luieren in de zon.

Vertier vinden de spelers verder in een onderling tennistoernooi, een bezoek aan de Ferrari-fabriek en een dag Venetië. Bezigheden die moeten voorkomen dat de hockeyers zich gaan vervelen, waardoor de eindzege wellicht in gevaar komt. Want alles mag tot dusverre dan gladjes verlopen, zeker is het volgens spits Tycho van Meer allerminst dat de titel ,,zomaar eventjes bij ons in de schoot wordt geworpen''.

Ter illustratie wijst hij op het duel tegen Rusland. ,,Wij moeten hard ons best doen om met 6-1 van die gasten te winnen. Dat gaat niet vanzelf. Bovendien: als we gaan lamballen, krijgen we daarvoor vanzelf de rekening gepresenteerd in de halve finales.''