McEwen laat zege in Vuelta glippen na grote valpartij

Vol ongeloof stond Robbie McEwen gistermiddag uit te hijgen na de finish in Benidorm. De Australiër van de Raboploeg, op zoek naar een nieuwe ploeg, had met een zege in de Spaanse badplaats de aandacht op zich kunnen vestigen. Maar de ritzege in de eerste etappe van de Ronde van Spanje liet hij glippen, net als de leiderstrui. De Zuid-Afrikaanse neo-prof Robert Hunter sprintte verrassend naar de overwinning, de Fransman Jacky Durand werd de nieuwe leider in het algemeen klassement.

,,Ik heb het verknald'', zei McEwen eerlijk. In de chaotische massasprint, ontsierd door een valpartij in de laatste bocht waarbij ook Jeroen Blijlevens betrokken was, had de Austaliër, zo leek het, alle troeven in handen.

Sergei Oetsjakov, die het tempo hoog hield voor zijn kopman Blijlevens, reed na de laatste bocht opeens op kop, Hunter volgde op enkele meters. McEwen had ze in het vizier, geen concurrent-sprinter was in de buurt om met hem de strijd om de overwinning aan te gaan. ,,Ik zag ze vallen, reed door de binnenkant van de bocht en knalde naar het wiel van Hunter en Oetsjakov. Daarna ben ik in de fout gegaan. Ik kwam te vroeg op kop en voelde de krachten uit mijn benen verdwijnen.''

McEwen hield stil, wilde er even later alsnog een laatste ontsnapping uitgooien, maar zag Hunter en Oetsjakov in die volgorde passeren. ,,Zo jammer, de ploeg heeft perfect voor me gewerkt. Had ik maar gewacht, had ik maar meer zelfvertrouwen getoond. Nu verzuurde ik helemaal.'' Weg ritzege, weg kans om via op de meet te verdienen bonificatieseconden de leiderstrui over te nemen van de Spanjaard Igor Gonzalez de Galdeano.

Die ook in Spanje vrijwel onbekende renner had zaterdag in Murcia optimaal geprofiteerd van de wisselende weersomstandigheden en de proloog gewonnen. Hij hield één seconde over op favoriet Abraham Olano, die op een nat wegdek had moeten rijden. McEwen had de schade beperkt tot veertien seconden, Blijlevens moest 35 seconden toegeven.

De roem voor Gonzalez de Galdeano duurde één dag. Jacky Durand, specialist lange ontsnappingen, ging gisteren in de aanval met de Spanjaard Cesar Garcia Calvo en verzamelde onderweg voldoende bonificatieseconden om leider te worden. Onder aanvoering van Rabobank werden de vluchters dertig kilometer voor de streep in Benidorm ingerekend. De TVM-renners nestelden zich in de slotkilometers op kop, maar zij verloren Blijlevens in de laatste bocht voor de finish. Hunter werd de verrassende winnaar. De neo-prof had vorig jaar als stagiair bij Mapei één zege geboekt, maar kende dit jaar nog geen succes.

Jacky Durand mocht voor de tweede keer in zijn loopbaan de leiderstrui in een grote ronde aantrekken. Eerder deed de Fransman dat in de Tour van 1995. McEwen kon zich wel voor zijn hoofd slaan, al is er vandaag voor hem opnieuw een mogelijkheid de koppositie te pakken. De achterstand op de Fransman bedraagt vier seconden. ,,Die ga ik onderweg al proberen te pakken in tussensprints'', klonk het niet veel later weer strijdbaar. Het zou een primeur zijn. Nog nooit reed een Rabo-renner in Giro, Tour of Vuelta in de leiderstrui. (ANP)