Krajicek tempert hoge verwachtingen

De toptennissers op de US Open hebben vooralsnog meer vertrouwen in Richard Krajicek dan de Nederlander zelf. De Rus Yevgeni Kafelnikov voorspelde gisteren dat op Flushing Meadows slechts drie spelers in aanmerking komen voor de titel: hij zelf uiteraard, Andre Agassi én Krajicek. Ook de Amerikanen maken zich al zorgen nu de 27-jarige Hagenaar in New York voor het eerst sinds zijn triomf in Key Biscayne – in maart dit jaar – drie partijen achter elkaar heeft gewonnen. Maar Krajicek beseft als geen ander dat zijn reputatie momenteel groter is dan zijn vorm.

Pas vanavond weet de nummer 13 van de wereld of hij inderdaad een hoofdrol kan spelen tijdens de US Open als Vince Spadea hem zal herinneren aan hun ontmoeting op Roland Garros. Op het gravel in Parijs kreeg Krajicek een ongenadig pak slaag van de Amerikaanse baseliner, die zich overigens met pijn en moeite bij de laatste zestien voegde. De Italiaanse `lucky loser' Laurence Tieleman verspeelde een matchpoint op 5-4 in de vijfde set, waarna Spadea in de tiebreak ontsnapte. Het zou te veel van het goede zijn geweest als Krajicek ook in de vierde ronde aan een veredelde sparringpartner was gekoppeld, want hij heeft nog geen serieuze tegenstand ondervonden.

De lofzang van Kafelnikov klonk nogal vals, al zal de voorspelling van de voormalige nummer één van de wereld ook zijn ingegeven door angst voor de onberekenbare Krajicek. ,,De winnaar van de US Open komt uit de onderste helft van het speelschema, daar durf ik m'n geld op in te zetten'', verklaarde Kafelnikov na zijn routineklus tegen Jonas Bjorkman. ,,Krajicek is tegen mij altijd in staat geweest zijn beste spel te tonen, ik houd serieus rekening met hem.''

Agassi ook, al nam de 29-jarige Amerikaan nadrukkelijk afstand van het optimisme van Kafelnikov. ,,De indruk wordt gewekt dat ik in New York alleen maar zeven partijen hoef te spelen om de titel op te halen'', zei Agassi. De kampioen van Roland Garros tipte Krajicek desondanks als kanshebber, al vroeg CBS-commentator Patrick McEnroe – de broer van Big Mac – zich af of de lange Nederlander niet té flegmatiek was op de baan. Krajicek vond de discussies over zijn kansen in New York nogal voorbarig. Hij voelde zich opgelaten toen Amerikaanse journalisten hem vroegen of hij de man is die Andre Agassi van zijn tweede grandslam dit jaar kan afhouden. Alsof hij al iets bijzonders heeft laten zien op Flushing Meadows. ,,De Amerikanen beschouwen Key Biscayne nu eenmaal als het belangrijkste toernooi na de US Open en daar heb ik de nodige indruk gemaakt'', sprak hij aarzelend. Maar het is wel zes maanden geleden dat hij in Florida op hardcourt zowel Agassi als Sampras versloeg.

In eigen land is Krajicek nog wel de onbetwiste nummer één. John van Lottum toonde zaterdagavond zoveel respect voor zijn illustere landgenoot dat hij zichzelf verloochende. In een even matige als saaie driesetter (6-4, 6-1 en 6-4) hoefde Krajicek na een valse start slechts op zijn soepel draaiende opslag te vertrouwen. Met 20 aces camoufleerde de Wimbledon-kampioen van 1996 zijn wisselvallige groundstrokes en tegen de opvallend timide Van Lottum kon Krajicek zich zelfs drie dubbele fouten in één game permitteren.

En of Krajicek nog bevreesd was geweest voor de beruchte uitbarstingen van zijn tegenstander? ,,Tot mijn verbazing zat hoofdscheidsrechter Alan Mills twee sets langs de baan, maar ik wist meteen dat hij niet voor mij kwam'', grapte Krajicek. Maar zelfs de umpire had geen kind aan de tamme Van Lottum. ,,Ik had misschien wat arroganter moeten zijn'', veronderstelde hij. ,,Ik had geen concessies moeten doen aan mijn tactiek. Het is niet de eerste keer dat ik me ging forceren om iets extra's te doen tegen een top-20 speler, terwijl ik gewoon mezelf moet blijven.''

Terecht constateerde Van Lottum dat hij in New York ,,geen bijzondere prestatie heeft geleverd''. Het was een frustrerende gedachte voor hem dat hij de rode loper uitlegde voor de aanvankelijk zo wankelmoedige Krajicek. De cijfers waren desondanks bedriegelijk. Ook tegen de nummer 89 van de ATP-ranking produceerde Krajicek nog 31 onnodige fouten. Zijn spel vanaf de baseline zal aanzienlijk moeten verbeteren, wil hij de wandelende muur Spadea – opgerukt naar de 23ste plaats op de wereldranglijst – kunnen slopen.

Vanavond weet Krajicek in elk geval waar hij staat, maar Van Lottum vermoedt dat zijn partij in de vierde ronde wel eens een keerpunt zou kunnen zijn. ,,Richard krijgt het heel zwaar tegen Spadea'', verwachtte Van Lottum. ,,Maar als Krajicek dat duel weet te overleven, krijgt hij wellicht de geest. Ook Richard realiseert zich dat dit misschien wel zijn laatste kans is om de US Open te winnen.'' Krajicek keek wijselijk niet verder dan zijn volgende opdracht. ,,Het gaat steeds wat beter met me, maar de partij tegen Spadea wordt cruciaal. Ik weet hoe gevaarlijk die jongen is. Het lijkt me verstandig om nog even bescheiden te blijven.''