`Tennis is een sport voor doetjes'

Op de tennisbanen hebben Venus en Serena Williams bij de US Open nog geen serieuze oppositie ondervonden. Maar de provocerende reclame van hun vader Richard voor de `Williams-show' in New York begint Martina Hingis danig te irriteren. De 57-jarige coach van de Amerikaanse meisjes voorspelde achteloos een finale tussen zijn dochters, waarna de nummer 1 van de wereld de black power in het vrouwentennis subtiel van repliek diende. ,,De familie Williams heeft altijd een grote mond. Maar het komt mij wel goed uit dat Richard zijn dochters telkens onder druk zet.''

Hingis werd door de 17-jarige Serena Williams onmiddellijk verbaal onder vuur genomen. De gespierde zus van Venus schroomde niet de één jaar oudere Zwitserse onder de gordel te raken. ,,Ik wijt de uitspraken van Hingis aan een gebrekkige opleiding'', stelde Serena. ,,Martina had als meisje van zestien jaar oud al een grandslam gewonnen. Nu is ze de nummer 1 van de wereld. Maar ik heb mijn middelbare school afgerond en ik spreek diverse talen. Hingis gebruikt haar hersens alleen op de baan. Het lijkt me belangrijker je intelligentie ook in het gewone leven te tonen.''

Daar kon Hingis het mee doen. Na haar soepele zege (6-3 en 6-1) op de Duitse qualifier Sandra Kloesel sloeg ze gisteravond echter een verzoenende toon aan. ,,Serena kwam vanochtend meteen naar me toe met de kranten in haar hand'', vertelde Hingis. ,,Volgens haar waren haar uitspraken uit hun verband getrokken en ik lig er eerlijk gezegd ook niet wakker van. We hebben een dag voor de US Open een demonstratie voor kinderen gegeven. We hadden het gezellig samen, onze relatie is niet zo slecht als wordt verondersteld.'' En lachend: ,,Zo dom ben ik nou ook weer niet. Ook ik spreek drie talen vloeiend.''

Vader Williams had eerder in een Amerikaanse krant verklaard ,,tennissers niet al te slim te vinden''. Dat gold overigens ook voor zijn atletische dochters. ,,Al zijn zij wel verstandiger dan hun collega's.'' Gisteravond wenste Big Papa, die zich liever King Richard laat noemen, zijn vingers niet te branden aan de vete tussen Hingis en zijn dochter Serena. De meest omstreden tenniscoach in Amerika kon er de humor wel van inzien. ,,Hingis is een groot kampioene'', zei Richard Williams. ,,Ik vind Martina bovendien een aardige meid. Ik heb zeker al tien keer om haar handtekening gevraagd, maar die heeft Hingis me steeds geweigerd.''

De viervoudig grandslamkampioene had gisteravond echter een verrassing voor hem in petto. Voor haar persconferentie op Flushing Meadows overhandigde Hingis de verblufte Williams een T-shirt met daarop haar handtekening. ,,Nu hoef je er nooit meer om te vragen'', zei Hingis met een ironisch lachje. En plagend: ,,Ik hoop dat het T-shirt groot genoeg voor je is, ik heb extra extra large voor je gekocht.''

De zusjes Williams konden de geste van hun grote rivale wel waarderen. ,,Wij zijn filantropen, wij houden van iedereen'', spraken ze in koor.'' En vrolijk giechelend na hun gewonnen dubbelspel: ,,Wij verwachten nu wel dat Hingis een handtekening van ons vraagt.''

Na de handreiking van Hingis was zelfs papa Williams sprakeloos en dat betekent heel wat, want zijn grootspraak neemt soms groteske vormen aan. Hij kondigde aan de Rockefeller Plaza in New York te kopen voor 3,9 biljoen dollar, omdat ,,wij Amerikanen niets meer bezitten in dit land''. Williams senior toont zich een vurig nationalist. ,,De Japanners en de Chinezen domineren de wereld. Duitsland ligt op ons voor. Wij Amerikanen moeten ideeën stelen uit Frankrijk bij het bestrijden van AIDS, omdat we te lui zijn om te studeren. Ik ben diep bedroefd dat het Amerikaanse volk zo ver is weggezakt. Wij zijn afhankelijk geworden van de Aziaten, die behalve onze taal nog drie talen vloeiend spreken.'' Die boodschap heeft dochter Serena in elk geval begrepen.

Kennis is macht heeft Williams sr. de tenniszusjes altijd voorgehouden. Dat was de voornaamste drijfveer om het ghetto in Los Angeles, waar de familie Williams opgroeide, te ontvluchten. ,,Ik heb mijn dochters geleerd hoe ze de kogels konden ontwijken als verschillende straatbendes op elkaar begonnen te schieten. ,,Als het op straat weer veilig was, zei ik tegen ze: `nu heb je een argument extra om hard te studeren zodat je deze ellende achter je kunt laten'. Meer dan het tennis heeft de school Venus en Serena geholpen om zich boven het ghetto uit te worstelen.''

Gisteravond voelde Williams sr. niet de behoefte olie op het vuur te gooien. Ontspannen liet deze reus van een man met een klassieke boksersneus zich voor de playerslounge op Flushing Meadows fotograferen door Amerikaanse fans. Maar Richard Williams wilde toch liever praten over Steffi Graf dan over zijn dochters. ,,Steffi is de grootste tennisster aller tijden'', zei hij. Niemand zal ooit zo goed worden als zij is geweest, ook Venus en Serena niet. Zij hebben hooguit veertig procent van de klasse van Steffi. Graf heeft de tennissport meer gegeven dan wie dan ook. Haar toewijding was uniek.''

Lyrisch kan Williams worden als hij denkt aan de gratie waarmee de onlangs gestopte Graf zich bewoog. ,,Steffi danste over de baan als Michael Jackson op het podium.'' Zijn oproep aan de Women's Tennis Association (WTA) klonk nogal ridicuul, maar Williams meende het serieus. ,,De WTA moet alles in het werk stellen om Graf terug te laten keren. Het is een grote vergissing van de WTA Steffi zo maar te laten gaan. Het tennis wordt nu een saaie bedoening.''

Vader Williams vindt het zelfs een opgave de partijen van zijn eigen dochters te moeten volgen. ,,Ik eet liever een hamburger dan dagelijks naar al die wedstrijden te moeten kijken'', zei hij, zonder een spoor van ironie. ,,Laat mijn vrouw Oracene maar lekker met die meiden de wereld rondreizen, van mij hoeft het niet.'' En terwijl hij aanstalten maakte om toch maar naar Venus en Serena in het dubbelspel te gaan kijken: ,,Ik vond tennis vroeger een sport voor doetjes en eigenlijk ben ik na al die jaren niet van mening veranderd.''