Meester George

In Deception on his Mind, Elizabeth George's voorlaatste roman, weigerde sergeant Barbara Havers op een beslissend moment te gehoorzamen aan een meerdere. Sterker nog: ze bedreigde die meerdere met haar dienstwapen. Ze had gelijk, vindt Barbara zelf, want ze redde door haar daadkracht het leven van een klein meisje met dansende vlechten, maar het had nooit mogen gebeuren, vond de betrokken inspecteur, en de tuchtcommissie die het incident onderzocht deelt dat oordeel. Exit Barbara?, heeft menige lezer van George's detectivereeks zich de afgelopen jaren dan ook treurig afgevraagd.

In Pursuit of the Proper Sinner, de zojuist verschenen tiende detective door George, begint ermee dat Havers te horen krijgt dat ze wordt gedegradeerd tot constable. Ze wordt niet ontslagen, dus dat valt mee. Wat niet meevalt, is dat Barbara's vaste partner en chef bij Scotland Yard, inspecteur Thomas Lynley, niet het commissielid blijkt te zijn dat het voor haar heeft opgenomen. Barbara had op zijn steun gerekend, maar voor Lynley blijkt een betrouwbare chain of command zwaarder te wegen dan Havers' bewezen loyaliteit en speurderscapaciteiten en zelfs dan hun in vele jaren vruchtbare samenwerking gegroeide vriendschap.

Zoals de fans weten, is de relatie Lynley-Havers een vast ingrediënt van de reeks bestsellers die Elizabeth George de afgelopen elf jaar publiceerde. Het onwaarschijnlijke duo is een gouden greep: de ontwikkeling van de verhouding tussen de onaantrekkelijke, onhandige lower working-class Havers, die de resten van haar chocoladecroissants tussen twee sigaretten door bij voorkeur met haar T-shirt van haar kin afveegt, en haar baas, de door en door beschaafde, onuitstaanbaar aardige Thomas Lynley - van adel, van Oxbridge, van de juiste sekse, van het juiste gedrag en van het juiste uiterlijk - is zowel komisch als roerend.

Als lezer wil je graag dat ze vriendjes worden; je hoopt dat hij door haar grofheid heen haar intelligentie en toewijding ziet, en dat zij bereid is hem zijn verwendheid, verwaandheid en soms opspelend seksisme te vergeven. Maar in In Pursuit loopt het mis. Lynley schorst Barbara zelfs als ze opnieuw niet bereid blijkt dienstbevelen op te volgen. Zijn oplopende woede om haar koppigheid en haar onvermogen om te zien dat het in werkverhoudingen niet louter om inhoud en kwaliteit gaat maar ten minste zozeer om het belang van de organisatie en het management, vormen de spannende subtekst van deze vuistdikke roman.

In Pursuit draait om een bloedige dubbele moord. Op de uitgestrekte, ontoegankelijke moors van het bergachtige Peak-district in Noord-Engeland zijn vlak bij elkaar de lichamen gevonden van de leuke, veelbelovende rechtenstudente Nicola, die aan het kamperen was, en de charlatan-kunstenaar Terry, een in leer gehulde, blowende halfonderwereldfiguur. Wat kunnen die twee met elkaar te maken hebben gehad? En wat wisten haar ouders en geliefde eigenlijk van Nicola's Londense bestaan? Wat weten mensen überhaupt van hun beminden? Tijdens het speurwerk ontrolt zich een bizar verhaal vol prostitutie, escorts, sm-hulpstukken en chantage, waarbij het de lezer soms duizelt. Lynley en Havers volgen in dezen twee geheel verschillende sporen die uiteindelijk door George als een meesterregisseur weer worden samengebracht. Als gewoonlijk richt het politie-onderzoek ravages aan in de levens van de nabestaanden. Nicola's ouders bijvoorbeeld slagen er niet in hun gedachten over de dood met hun dochter te delen. Het rechercheteam is verdeeld over de vraag of Nicola's vader als ex-cop bescherming verdient of juist extra verdacht is. De familie van Nicola's afgewezen verloofde bezorgt hem ongevraagd een alibi. Barbara verwaarloost de haar opgedragen naspeuringen ten gunste van haar eigen idée-fixe. En Lynley op zijn beurt blijkt niet ongevoelig voor wat hij Havers verweet: loyaliteiten die het professionele handelen doorkruisen.

Al deze intermenselijke misverstanden hebben opnieuw fatale gevolgen. En roepen de vraag op of Lynleys woede op Barbara een kwestie is van collegiale betrouwbaarheid of toch van gender, zoals lady Helen, zijn nieuwbakken echtgenote, fijntjes suggereert.

Elizabeth George: In Pursuit of the Proper Sinner. Bantam Books, 576 blz. ca. ƒ49,50

De Nederlandse vertaling verschijnt deze maand bij Bruna.