Krajicek neemt revanche op Manta

Met gemengde gevoelens zal bondscoach Michiel Schapers mogelijk hebben geconstateerd dat uitgerekend de twee dissidenten van het Nederlandse Davis-Cupteam elkaar op de US Open een plaats in de vierde ronde gaan betwisten. Nadat Richard Krajicek gisteravond op Flushing Meadows de demonen van Wimbledon verdreef door wraak te nemen op Lorenzo Manta (6-2, 6-4 en 6-1) concludeerde John van Lottum lachend dat zijn landgenoot het met hem als tegenstander slechter had kunnen treffen. Vooral dankzij die loting zal dit jaar voor het eerst een Nederlander tot de laatste zestien op een grandslamtoernooi behoren.

Saillant detail is dat Jan Naaktgeboren, de haptonoom van Krajicek, nu de gekwetste knie van Van Lottum moet behandelen voor de confrontatie met zijn werkgever. Dat is zo ongeveer de enige zorg voor het zondagskind van het Nederlandse tennis, want Van Lottum lijkt in New York eindelijk af te rekenen met een treurige fase in zijn carrière. Zelfdestructie loert tijdens elke partij van de 23-jarige Brabander om de hoek. Hij kan zich bovendien soms gênant gedragen op de baan, zoals op Roland Garros toen hij zijn zieke vader luidkeels vervloekte.

Ook tijdens zijn eerste partij op Flushing Meadows tegen de Japanse qualifier Suzuki was Van Lottum zelf zijn grootste tegenstander. Gisteravond toonde hij zich mentaal veel stabieler in een taai gevecht over vier sets (4-6, 7-6, 6-3 en 7-6) met lucky loser Ivan Ljubicic. De Kroatische hardhitter had de grootste shock in New York al beleefd toen hij in een park nota bene een onthoofd lijk ontdekte. Maar ook de aanblik van de gedreven Van Lottum de nummer 100 van de ATP-ranking was niet prettig. ,,Van Lottum in de tweede ronde van een grandslam is voor hem natuurlijk een goeie loting'', zei de solist pur sang, relativerend. Laat staan in de derde ronde als Krajicek opnieuw hoopt te profiteren van zijn gunstige programma.

De twee Nederlanders stonden eerder dit jaar op het toernooi in Tokio slechts vier games tegenover elkaar, toen Van Lottum bij een 3-1 achterstand moest opgeven met een nekblessure. Voor Krajicek moeten de US Open in feite nog beginnen, al zal hij even hebben geslikt toen hij ontdekte wie zijn tegenstander in de tweede ronde was. Het was immers een ironische speling van het lot dat hij tijdens de US Open werd herinnerd aan zijn afgang op Wimbledon.

De Zwitserse qualifier Manta leefde even in hogere sferen nadat hij Krajicek nota bene op het gras van Wimbledon in vijf sets had vernederd, waarna hij onmiddellijk weer in de anonimiteit verdween. Na Wimbledon won Manta slechts één partij in de ATP Tour en ook bij zijn derde grandslam in New York diende de 24-jarige Zwitser zich te melden voor de kwalificaties. Prompt beleefde Manta in de eerste ronde van het hoofdtoernooi een topdag tegen Sjeng Schalken. Maar gisteravond speelde de nummer 121 van de wereld in het Louis Armstrong-stadion weer als de kleine middenstander waar hij zich normaal voor uitgeeft.

Alleen toen Krajicek naar het stadion wandelde, waren de spookbeelden van baan 2 op Wimbledon even door zijn hoofd geschoten. ,,Ik kan toch niet twee keer achter elkaar van zo'n speler verliezen'', vroeg de Nederlander zich af. Eén keer was al erg genoeg. De Manta van de US Open bleek echter een slap aftreksel van de service/volleyer die op Wimbledon tot zijn eigen verbazing de vierde ronde bereikte.

De wijze les van Wimbledon was voor Krajicek dat hij veel agressiever aan de partij moest beginnen en die houding resulteerde meteen in een servicebreak op de eerste opslagbeurt van Manta. ,,Ik was een gewaarschuwd man'', erkende Krajicek. In feite speelde hij beter tijdens de servicegames van zijn modale opponent dan op zijn eigen service, want de opslagen en de volley's van de Nederlander missen nog scherpte. De backhand van Krajicek bleek echter een opvallend wapen. ,,Terwijl de servicereturn toch niet mijn sterkste punt is'', zei Krajicek. ,,Maar ik wist dat Manta kwetsbaar is als ik hem voor zijn punten kan laten werken. Bovendien is hij een andere speler als hij achter staat.''

Alleen op 5-4 in de tweede set werd Krajicek serieus getest toen hij tegen twee breakpoints aankeek. In die kritieke fase werkte zijn eerste service als vanouds. ,,En in de derde set was Manta de weg kwijt'', constateerde Krajicek voldaan. Desondanks tennist hij nog niet als de nummer 13 van de wereldranglijst. Krajicek toonde zich dan ook opgelucht dat hij Manta niet een ronde eerder had getroffen. ,,Toen voelde ik me nog uiterst onzeker. De nederlaag tegen Ulirach op Long Island heeft me diep getroffen, toen kreeg ik de bal met mijn forehand nauwelijks binnen de lijnen. Nu begin ik weer controle te krijgen over mijn slagen.''

Krajicek realiseert zich dat hij veel goed te maken heeft na zes miserabele maanden. ,,Voorlopig kom ik geen geplaatste speler tegen, dat biedt perspectief'', klonk het hoopvol. ,,Ik vind het vreemd dat ik op Roland Garros ooit een halve finale heb gehaald terwijl ik in New York nooit verder ben gekomen dan de laatste acht.'' Van Lottum zou daar blind voor tekenen. En zou bondscoach Schapers nog weten dat zijn voormalige pupil bereid is zijn ticket naar Tasjkent te verscheuren om tegen Ecuador te spelen als hij in New York de vierde ronde haalt?