Vedior via omweg naar Amerika

Eindelijk doet Vedior zijn beloofde grote acquisitie. Met het Britse Select wordt het uitzendconcern nummer drie van de wereld. Een nieuwe stap in het onstuitbare proces van consolidatie in de branche.

Toen bestuursvoorzitter Gert Smit van uitzendconcern Vedior afgelopen mei schoonmaakdochter Abilis voor een miljard gulden verkocht aan het Deense ISS, beloofde hij dat bedrag binnen een jaar te spenderen aan een forse acquisitie in de uitzendbranche. Als het even kon in de VS, waar Vedior als enige van 's werelds `grote zeven' van uitzendconcerns nog geen vaste voet aan de grond had.

Twee weken geleden sloeg de Frans-Zwitserse wereldmarktleider Adecco een grote slag met de overname van het Amerikaanse Olsten. Maar toen Vedior-topman Smit vorig week de wat tegenvallende halfjaarcijfers van zijn concern toelichtte, zei hij wat (quasi)beteuterd nog altijd geen acquisitie te kunnen melden. ,,En het jaar dat ik daarvoor nodig denk te hebben, gaat nu pas in'', knoopte hij daar behoedzaam aan vast. Amper een week later meldt dezelfde Smit dat hij het Britse Select Appointments vrijwel heeft verschalkt en dat zijn Vedior daarmee nummer drie in de wereld is. Na Adecco en Manpower, maar vóór Randstad.

Select is weliswaar geen Amerikaans bedrijf, zoals bovenaan Vediors verlanglijst stond, maar het behaalt wel 40 procent van zijn omzet in de VS en ruim de helft van z'n winst. Bovendien biedt Select Vedior een vitaal vertrekpunt voor verdere expansie in Amerika.

De concentratietendens in de uitzendbranche kwam in 1997 op gang toen het Franse Adia en het Zwitserse Ecco samengingen in Adecco. Vorig jaar volgde Randstad met de annexatie van het Amerikaanse Strategix en recentelijk dus Adecco met Olsten en nu Vedior met Select.

Het eind van de fusie- en overnamegolf lijkt niet in zicht. De oorzaken zijn niet ver te zoeken. Allereerst wordt de relatief jeugdige uitzendbranche – die nergens ter wereld zo diep is gepenetreerd als in Nederland – snel volwassen. Waren groeipercentages van tientallen procenten tot voor kort normaal, nu wordt snelle autonome groei moeilijker. De concurrentie groeit en de winstmarges lijden onder prijsoorlogen. Wie dus nog sneller wil groeien dan de markt moet slim zijn – door zich bijvoorbeeld meer te richten op de lucratiever inzet van hoogwaardiger personeel – en/of het overnamepad betreden.

Een tweede reden voor de consolidatiehausse is de opmars van mega-contracten: grote internationale klanten doen bij voorkeur zaken met één of twee uitzendconcerns met een zo mondiaal mogelijke dekking. Een uitzender die deze ontwikkelingen mist, loopt acuut gevaar uit de boot te vallen en af te zakken naar de status van lokale nichespeler. Vandaar ook het klemmende strategische belang voor Vedior om te penetreren op de grote Amerikaanse arbeidsmarkt.

Wat geografische markten betreft passen Vedior en Select vrijwel perfect bij elkaar. Vediors kracht ligt nu nog uitsluitend in continentaal Europa, met marktaandelen van 16,2 procent in Frankrijk, 10,3 procent in Nederland, 19,5 procent in België en 10 procent in Spanje. Volgens Vedior-topman Gert Smit moeten al die marktaandelen binnen enkele jaren naar 20 procent worden getild. In Duitsland is Vediors marktaandeel nu slechts 1 procent en wordt gemikt op tachtig à honderd vestigingen.

Select is beperkt aanwezig in continentaal Europa (alleen in Scandinavië) maar is wel nummer vijf in Groot-Brittannië en een behoorlijke middenklassespeler in de VS. Het werkt ook in Argentinië, Japan, Australië en andere gemenebestlanden. Dat waren tot nu toe maagdelijke gebieden voor Vedior dat zijn actieradius nu op slag vergroot ziet van 9 tot 25 landen. ,,Geografisch past het vrijwel perfect'', liet Select-voorzitter Tony Martin, beoogd tweede man van de nieuwe combinatie, vanmorgen opgewekt weten. Hij zei tevens dat de combinatie naar verdere acquisities zal speuren in de VS, Japan en Duitsland. ,,De consolidatie in onze business gaat door'', verzekerde hij.