US Open verliest zijn twee grootste favorieten

De Open Amerikaanse tenniskampioenschappen zijn gisteren op brute wijze beroofd van zowel de titelverdediger als de nummer één van de wereld. De aan zijn schouder geblesseerde Patrick Rafter wierp afgelopen nacht de handdoek in de ring, nadat hij in een fascinerend gevecht met de Fransman Cedric Pioline een 2-0 voorsprong in sets had verspeeld. Toen de 27-jarige Australiër vervolgens de eerste game van het vijfde bedrijf moest inleveren, schudde hij Pioline de hand ten teken van opgave. Eerder had Pete Sampras zich wegens een dreigende hernia afgemeld voor zijn eerste partij tegen Marat Safin. De 28-jarige Amerikaan is minimaal één maand uit de roulatie.

Het moet een wrang idee zijn geweest voor Rafter dat hij in de vierde set op 5-4 twee punten verwijderd was van de zege op Pioline. ,,Maar ook toen besefte ik al dat ik onmogelijk in de volgende ronde kon aantreden'', sprak de ontgoochelde Rafter. De kwetsuur openbaarde zich twee weken geleden tijdens het toernooi in Indianapolis. ,,Maar tijdens de voorbereiding op de US Open had ik nergens last van. Ik voelde me fantastisch. Helaas kun je een training niet vergelijken met een wedstrijd.''

En zeker niet als Pioline de tegenstander is, want de flegmatieke Fransman bespeurde halverwege de derde set dat Rafter problemen kreeg met serveren. ,,Elke keer voelde ik een scherpe pijn bij mijn opslag'', zei Rafter, die de eerste twee sets nog met 6-4 had gewonnen. Zelfs met zijn soms fenomenale volley's kon de Australische atleet zich niet meer redden en eigenlijk wilde hij al opgeven, toen Pioline met een gedurfde tactiek een vijfde set (6-3 en 7-5) afdwong. ,,Toch kon ik het nog niet opbrengen de baan te verlaten. Maar het ging eenvoudig niet meer'', stamelde Rafter.

Na de break op zijn service in de openingsgame van de laatste set nam de tweevoudig US Open-kampioen aan het net stijlvol afscheid van zijn verbaasde tegenstander. ,,Ik voelde me opgelaten'', zei Rafter. ,,Ik wilde tegenover Cedric niet de indruk wekken dat ik de glans van zijn overwinning wilde wegnemen door op te geven nadat ik mijn service had verloren. Maar Pioline begreep het.'' De Fransman, instemmend: ,,Rafter geeft alleen op als hij een ernstig probleem heeft en ik merkte dat hij nog nauwelijks kon serveren.''

Het Amerikaanse publiek toonde geen begrip voor de gedwongen aftocht van Rafter. Onder luid boegeroep verliet de Australiër het twee jaar geleden geopende Arthur Ashe-stadion, waar hij tot afgelopen nacht nog niet had verloren. ,,Dat deed pijn'', erkende Rafter. ,,Met die shit zal ik helaas moeten leren leven. Maar ik begrijp werkelijk niet dat de toeschouwers zich niet kunnen verplaatsen in mijn gemoedstoestand. Ik geef toch niet voor de lol op? Ik ben diep teleurgesteld dat ik mijn titel op deze wijze heb moeten afstaan. Maar de pijn in mijn schouder was onverdragelijk.''

Voor het eerst in de geschiedenis van de US Open werd de regerend kampioen al in de eerste ronde uitgeschakeld en Rafter levert bovendien de 1012 punten van vorig jaar in. Daardoor valt de huidige nummer 4 van de wereld zelfs buiten de top-10. Sampras zal door zijn opgave zijn eerste plaats op de ATP-ranking moeten afstaan aan Andre Agassi of Yevgeni Kafelnikov. Treuriger is de gedachte dat de laatste US Open van deze eeuw voor een groot deel van zijn charme is ontdaan. Op Flushing Meadows was een droomfinale tussen Wimbledon-kampioen Sampras en Roland Garros-winnaar Agassi het gesprek van de dag.

Zichtbaar aangeslagen vertelde Sampras dat hij door een scheurtje in een ruggenwervel onmogelijk kon spelen. ,,Ik ben de afgelopen dagen door een hel gegaan, want het was mijn droom juist in New York het recordaantal grandslamtitels op dertien te brengen'', sprak hij met een brok in zijn keel. Zelden is Sampras zo geëmotioneerd geweest als gisteren, toen hij zijn afmelding voor de US Open toelichtte. Sinds hij op Queens zijn eerste titel van het seizoen veroverde, stak de 28-jarige Amerikaan in een bloedvorm.

Voor de zesde keer werd hij de koning van Wimbledon en daarna schreef Pistol Pete ook de toernooien van Los Angeles en Cincinatti op zijn naam. In Indianapolis moest Sampras de partij tegen zijn landgenoot Vince Spadea vanwege een heupkwetsuur opgeven. Het was zijn eerste nederlaag sinds Roland Garros, maar die blessure hinderde hem niet langer in de aanloop naar de US Open. Zondag voelde hij tijdens een training met Gustavo Kuerten plotseling een scherpe pijn in zijn rug. ,,Alsof ik met een mes werd gestoken.''

Sampras liet onmiddellijk een MRI-scan maken en de diagnose van toernooiarts Hainline liet geen ruimte voor twijfel. ,,Ik kan me nauwelijks bewegen'', jammerde Sampras. Aan overbelasting wenste hij zijn fysieke problemen niet te wijten. ,,Ik heb dit jaar slechts tien toernooien gespeeld. Eens zal ik het antwoord vinden op de knellende vraag waarom mij dit uitgerekend nu moet overkomen.'' Hoewel ook Rafter zich niet achter het overladen programma in het tenniscircuit wenste te verschuilen, hield hij wel een pleidooi voor een langere vakantie. ,,Al is dit mijn eerste, ernstige blessure in drie jaar.''

Troost vond Sampras in het opbeurende telefoontje van zijn geliefde rivaal Agassi. En na de onnozele vraag of de nummer 2 van de wereldranglijst op dat moment al op de hoogte was van zijn blessure hervond Sampras zelfs zijn humor. ,,Je dacht toch niet dat Agassi me belde om te zeggen dat hij zijn eerste partij had gewonnen?''

Wellicht krijgt Sampras ook Rafter nog een keer aan de telefoon. Vorige maand belde de onttroonde kampioen zijn naaste concurrent om hun onderlinge controverse uit te praten. Ironisch constateerde Rafter na zijn nederlaag in Cincinatti dat Sampras hem in een gezonde sfeer meteen weer over de knie had gelegd. Na hun jammerlijke vertrek uit New York rest slechts de vraag wie van de twee als eerste terugkeert in de ATP Tour.