Europese fusiegolf zet Ahold op achterstand

Ahold wil groeien in Europa. Maar overnames en samenklontering van Europese supermarkten, zoals de vandaag aangekondigde fusie van de Franse ketens Carrefour en Promodès, beperken de keuzemogelijkheden.

Europa ligt bezaaid met blinde vlekken waar Ahold (het moederbedrijf van Albert Heijn) nog niet zit. Frankrijk, Duitsland en Engeland, om er maar een paar te noemen, zijn van die landen waar Ahold zich alleen door een grote overname op de kaart kan zetten. ,,Ze zullen zich toch op tenminste één van die markten moeten begeven om niet achterop te raken in Europa'', stelt Rabobank-analist A. Gravendeel. ,,Daar moeten ze niet te lang mee wachten, anders zijn anderen ze straks nog voor.''

Expansie richting Frankrijk wordt al enige tijd verwacht, volgens Gravendeel. De fusie van Carrefour en Promodès, door hun samengaan Europa's grootste keten, maakt de spoeling dun in Frankrijk. ,,Een fusie met Carrefour, dat in grootte vergelijkbaar is met Ahold, is nu niet meer mogelijk.'' De grote ketens in Frankrijk die overblijven zijn Intermarché, Auchan en Casino. ,,Casino wordt al langer genoemd in combinatie met Ahold, maar bijvoorbeeld Wal-Mart zal zeker ook in Casino geïnteresseerd zijn.''

Het Amerikaanse Wal-Mart, de grootste supermarktketen ter wereld, is bezig met een snelle opmars in Europa. Vorig jaar kocht het concern een supermarktketen in Duitsland en in juni verwierf Wal-Mart voor 23 miljard gulden het Britse Asda. Het volgende doelwit is Frankrijk.

Wal-Mart heeft Ahold – dat niet alleen naar Frankrijk lonkt, maar ook een Britse supermarktketen, Tesco, op zijn verlanglijstje zou hebben staan – al op scherp gezet. De stap van Carrefour en Promodès versterkt dat alleen nog maar. ,,Wij voelen ons nog lang niet ingehaald'', stelt woordvoerder J. Hol van Ahold desondanks. ,,Wat nu in Parijs gebeurt is zelfs goed nieuws voor ons. De concentratie van supermarktketens in Europa wordt erdoor versneld en dat verbetert het klimaat om tot nieuwe concentraties te komen.''

Fuseren of overnemen is noodzaak geworden voor Europese supermarkten. Ahold is niet bang daarbij als verliezer uit de bus te komen. ,,Wij zijn in Europa nog altijd een van de sterksten, spelers die op zoek zijn naar een goed huis kunnen bij ons terecht.'' Hol erkent dat Ahold niet stil kan blijven zitten. ,,Wij hebben geen haast, maar we werken wel concreet aan uitbreiding.''

`Het nieuws uit Parijs' van vanochtend brengen de ontwikkelingen in een stroomversnelling. ,,Wij willen mee blijven doen aan de concentratiegolf in Europa.''

In Europa speelt Ahold op dit moment alleen nog een rol van betekenis in Spanje, Portugal, Tjechië, Polen en thuisbasis Nederland. ,,We willen ook uitbreiden naar landen waar we nu nog niet zitten'', aldus Hol. De expansiedrift van Ahold richt zich op de `topmarkten' van Europa. Dat zijn Engeland, Frankrijk en Duitsland.

Of het nou overnemen of samenwerken wordt, Ahold denkt in elk geval groot. Hol: ,,Als je leidend wil blijven in Europa, dan moet je dat in grote brokken doen.'' En leidend blijven in Europa – Ahold is nummer vier na de combinatie Carrefour-Promodès, het Duitse Metro en het Franse Intermarché – dat wil Ahold.

Om dat doel te bereiken moet Ahold in Europa net zo slagvaardig te werk gaan als in de Verenige Staten. Daar lijft het Zaanse concern de ene na de andere supermarktketen in. De meest recente aanwinst is de supermarktketen Pathmark. Dat het Belgische Delhaize onlangs in de Verenigde Staten de supermarktketen Hannaford voor Aholds neus wegkaapte, doet aan de succesvolle expansie in Amerika niets af. In Europa heeft het Zaanse concern echter nog een inhaalslag te maken. Zelfs in Spanje, Aholds derde markt in Europa, moeten de Nederlanders Carrefour-Promodès, die daar de grootste wordt, nu voor laten gaan.