Renners TVM kiezen voor geld

Bij de wielerploeg TVM dreigt een leegloop. De nieuwe hoofdsponsor Farm Frites moet verder zonder ploegleider Rooks, sprinter Blijlevens en helper De Jongh. Andere renners twijfelen. Het einde van een vriendenploeg?

,,Geld, geld en nog eens geld.'' Guido van Calster kent de ware reden van het vertrek van enkele gerenommeerde renners bij TVM. De rechterhand van manager Cees Priem, die al negen jaar gebruik maakt van zijn Belgische assistent, verwijt sommige pupillen achterbaks gedrag. Van Calster krijgt een vuurrood gezicht. ,,Ik ga u een naam geven. Ik krijg schijt van de cynische reactie van Steven de Jongh. Hij zou een nieuwe uitdaging zoeken. Toevallig weet ik dat Rabobank hem dit verhaaltje heeft voorgehouden. De pers wordt bewust voorgelogen.''

TVM stond jarenlang bekend als een grote familie, maar van een vriendschappelijke sfeer is geen sprake in hotel De Mosbeek. De renners zitten in het Twentse dorp Vasse zwijgzaam aan het middagmaal. Ze weigeren tekst en uitleg te geven over de vertroebelde werkverhoudingen en maken een chagrijnige indruk. Van Calster ziet het anders. ,,Een vriendenploeg verdwijnt niet zomaar'', zegt hij zonder overtuiging.

Ploegleider Steven Rooks is deze middag druk bezig met het samenstellen van volgwagens voor de tijdrit in de Ronde van Nederland. Hij verlaat TVM om privé-redenen. Hij heeft geen belangen bij de samenstelling van de nieuwe ploeg. Rooks toont weinig begrip voor de reactie van zijn collega Van Calster. Rooks neemt het op voor zijn streekgenoot De Jongh, die vorig jaar hevig geëmotioneerd reageerde op de dopingaffaire in de Tour de France. ,,De Jongh werd toen alle kanten op geslingerd. Hij is door die gebeurtenis veranderd. Zijn vertrek heeft niet alleen met geld te maken'', weet Rooks.

De maand augustus staat altijd in het teken van hele en halve waarheden over contractbesprekingen. De renners schermen met lucratieve aanbiedingen en proberen hun werkgever onder druk te zetten. Bij TVM bleef de schade doorgaans beperkt tot het vertrek van enkele buitenlanders. De Nederlandse renners Jeroen Blijlevens, Tristan Hoffman, Servais Knaven en Bart Voskamp vormen al meer dan vijf jaar het raamwerk van de vriendenploeg. Ze konden elders meer verdienen, maar ze bleven op het vertrouwde nest. Tot de dopingaffaire in 1998 tweedracht zaaide. ,,Logisch dat de jongens in de war raakten. Die affaire was een aanslag op de menselijke vermogens'', meent Rooks.

Het vertrouwen in de ploegleiding was beschaamd. De renners mochten deze zomer niet deelnemen aan de Tour, de belangrijkste bron van inkomsten. Ze verweten Priem laksheid tijdens de besprekingen met Jean-Marie Leblanc, directeur van de Société du Tour de France. Priem was te druk met zijn zoektocht naar een nieuwe hoofdsponsor. Met als gevolg dat geldschieter Farm Frites volgend jaar zit opgescheept met de tweede garnituur.

Kopman Jeroen Blijlevens loopt in Vasse een beetje verloren rond. Hij is met zijn hoofd in Zuid-Europa, geeft hij schoorvoetend toe. De sprinter heeft lucratieve aanbiedingen van enkele grote Spaanse en Italiaanse sponsors. Hij heeft komende maandag een gesprek met Priem en weigert tot die tijd in details te treden. ,,Ik heb mijn beslissing voor 99 procent rond'', zegt hij desgevraagd.

Enkele uren later licht Blijlevens een tipje van de sluier op. ,,Desnoods gaan we naar de rechter'', verwijst hij naar zijn gewenste contractbreuk. Hij heeft vorig jaar met TVM een nieuwe verbintenis gesloten tot 2001. Heeft hij zichzelf niet in een lastig parket gemanoeuvreerd? ,,Nee, contracten stellen weinig meer voor. Kijk maar naar het voetbal'', zegt Blijlevens.

Hij toont begrip voor zijn ploeggenoot De Jongh. ,,Geld is ook voor hem niet zaligmakend. Hij is ook toe aan een nieuwe uitdaging'', verklapt Blijlevens zijn eigen plannen. De Jongh wil evenmin expliciet op de zaken vooruitlopen. Hij wil eerst ruggespraak met zijn advocaat, voordat hij zijn plannen duidelijk maakt. Volgens Priem heeft De Jongh een optie getekend voor een contractverlening. Rooks weet een ding zeker. ,,Een optie is gebakken lucht.''

Na de finish van de ochtendetappe in Denekamp toont Priem zijn kenmerkende nonchalante gedrag. De manager van TVM spreekt zichzelf een paar keer tegen, hoewel hij zich hiervan niet bewust is. ,,We houden Blijlevens aan zijn contract, net als Ajax deed met de gebroeders De Boer'', zegt hij aanvankelijk. Even later is hij minder stellig. ,,Als de directeur van Philips weggaat, worden er ook nog steeds lampen gemaakt. Ik hang mezelf aan niemand op. Ook niet aan Blijlevens. Hij is ons veel dank verschuldigd. Wij hebben onze kloten voor hem afgedraaid'', beweert Priem.

Over het mogelijke vertrek van meesterknecht Hoffman maakt de manager van TVM zich al helemaal geen zorgen. ,,Die jongen loopt tegen de dertig en wil nog snel wat poen pakken. Daarom gaat hij de markt op.'' Priem belooft snel duidelijkheid. ,,Als ik volgende week met de contracten kom, tekenen ze allemaal bij.''