Omvangrijk drugssmokkelnetwerk in VS opgerold

Zestig medewerkers van American Airlines (AA) en van een Duits toeleveringsbedrijf zijn gisteren in Miami gearresteerd op verdenking van drugs- en wapensmokkel. Volgens de Amerikaanse justitie gaat het om één van de grootste smokkelnetwerken waarbij medewerkers van de luchtvaartindustrie zijn betrokken.

Bagageverwerkers op vliegvelden van Colombia, Bolivia en Ecuador brachten heroïne, cocaïne en wapens aan boord van de vliegtuigen van American Airlines. Vliegtuigpersoneel verborg de smokkelwaar vervolgens in de laad- en handbagageruimtes, soms in de ruimtes waar kabels en computerbedrading loopt, soms ook in de keukentjes van het vliegtuig.

Bij aankomst in Miami vloog ander, geüniformeerd personeel van American Airlines, dat geen dienst had, de smokkelwaar door naar andere luchthavens, onder meer die van Washington, Baltimore en Philadelphia. Met hun speciale personeelspassen konden de medewerkers de normale passagierscontroles omzeilen.

Aanwijzingen voor de smokkel kwamen al twee jaar geleden aan het licht, toen een piloot van American Airlines tijdens een vlucht koffie kreeg geserveerd en klaagde over de ,,vreemde smaak'' van het, overigens, ,,slappe bakkie''. Nader onderzoek wees uit dat er heroïne in de koffie zat, die uit de keuken afkomstig was.

Na voorbereidend onderzoek zetten Amerikaanse en Colombiaanse politie- en justitiediensten twee uitgebreide undercover-operaties op. Daarbij boden ze de AA-medewerkers met succes onechte drugs, wapens en handgranaten aan om die naar de Verenigde Staten te vervoeren. `Operation Ramp Rats' wees uit dat de betrokken werknemers ,,alles wilden vervoeren, als er maar voor betaald werd'', aldus officier van justitie Tom Scott die de operatie leidde.

,,Deze mensen verdienen 17, 18, 19 dollar per uur met hun gewone werk, en waren nog niet tevreden'', zei Ed Halley, woordvoerder van een bureau van het ministerie van Financiën dat bij de operatie was betrokken. ,,Ze waren extreem zelfverzekerd. Ze vonden het helemaal geen zwaar karwei. We waren duidelijk niet hun enige klanten. Ze zeiden: `Als jullie het geld leveren, zorgen wij dat jullie spullen er door heen komen'.''

Justitie-ambtenaren waren verbaasd over de risico's die de betrokkenen ten aanzien van de veiligheid van de passagiers durfden te nemen. ,,Wie bestuurt het vliegtuig bijvoorbeeld als de piloten vergiftigd raken met heroïne?'', vroeg Halley zich gisteren af. Ook beschreef hij de moeilijkheden waarin het vliegtuig kan komen als de bekabeling beschadigd raakt door rondschuivende wapens of pakken cocaïne. Daarnaast kritiseerden justitie-ambtenaren het feit dat personeel dat geen dienst had, gewoon bij vliegtuigen kon lopen en geüniformeerd mee kon vliegen, zonder dat iemand vragen stelde.

Onder de gearresteerden zijn bagage-afhandelaars, leden van het grondpersoneel, een medewerker van de Amerikaanse Immigratie- en Naturalisatiedienst, een inspecteur van het ministerie van Landbouw en een hulpsheriff, die in deeltijd op de bagage-afdeling werkte. Van het Duitse cateringbedrijf, Sky Chef, werden 12 mensen opgepakt. Het aantal gearresteerden dat in een keer werd opgepakt, was zo groot dat er in Miami een bus aan te pas moest komen om iedereen af te voeren.

Zowel Justitie als American Airlines toonde zich verbaasd over het gemak waarmee het personeel vliegtuigen in kon komen, zelfs toestellen die elders op het vliegveld stonden geparkeerd en werden geacht afgesloten te zijn. In 1990 tekende de luchtvaartmaatschappij namelijk een `super carrier agreement'. Daarin verplichtte de onderneming zich de controles op vluchten van en naar Latijns Amerika op te voeren. In ruil daarvoor beloofde de douane geen verdachte vliegtuigen aan de grond te houden.