VNU-dagbladen hopen op krantenboer als koper

Uitgever VNU verkoopt zijn regionale kranten in Brabant, Limburg en Gelderland. De betrokken dagbladen zijn daar niet rouwig om. Als de koper maar een echte krantenboer is. Het speculeren over wie dat wordt is begonnen.

,,Het geld regeert'', verzucht hoofdredacteur H. Kuyt van De Gelderlander, één van de vijf regionale kranten van uitgever VNU die sinds maandag in de etalage staan. Kijkcijfers meten en tijdschriften uitgeven is een stuk winstgevender dan regionale kranten maken, dus VNU wil van zijn dagbladpoot af. Als er dan toch verkocht moet worden, dan graag snel, wat Kuyt betreft. ,,Ik hoop dat het allemaal niet te lang gaat duren.''

De Gelderlander weet de begerige ogen van Wegener Arcade op zich gericht, dat in Gelderland de Arnhemse Courant en het Gelders Dagblad uitgeeft. Die titels samenvoegen met de Gelderlander zou Wegener – dat in overname van de VNU-kranten geïnteresseerd zegt te zijn – veel synergie opleveren.

PCM, dat naast landelijke kranten als de Volkskrant en NRC Handelsblad ook regionale kranten uitgeeft (de Dordtenaar, Rijn en Gouwe), zou aangevuld met de VNU-kranten op een marktaandeel van zo'n vijftig procent uitkomen. Het is onwaarschijnlijk dat de mededingingsautoriteiten daarmee akkoord gaan. Een overname door PCM, dat zelf overigens geen commentaar geeft, ligt daarom niet voor de hand. De Telegraaf, uitgever van regionale kranten als de Gooi- en Eemlander, Leids Dagblad en Limburgs Dagblad, geeft evenmin commentaar, maar lijkt wel een serieuze kandidaat. Synergie valt voor de Telegraaf vooral in Limburg te behalen, waar VNU Dagblad De Limburger uitgeeft, de grootste regionale krant van het land. Hoofdredacteur G. Vogelaar reageert niet zo enthousiast op mogelijke samenvoeging met ,,een verliesgevende krant als het Limburgs Dagblad'', maar dat VNU zijn regionale dagbladen afstoot is ,,niet eens zo'n slechte ontwikkeling'', aldus Vogelaar. ,,Ik maak het liefst deel uit van een bedrijf dat zijn prioriteit legt bij het uitgeven van kranten. Bij VNU is dat niet meer zo.''

Dat geldt ook voor hoofdredacteur J. van der Hart van het Eindhovens Dagblad. ,,Wij willen terecht komen bij een echt krantenbedrijf, niet bij een investeringsmaatschappij waar het alleen maar draait om geld verdienen.'' Van der Hart vreest dat er best gegadigden zullen zijn voor onderdelen van de dagbladenpoot van VNU, maar niet voor de VNU-kranten als geheel. De kans bestaat dat de kranten dan los van elkaar verkocht zullen gaan worden. Voor de gegadigde uitgevers is dat gunstig: ze krijgen zo precies de onderdelen waarin ze geïnteresseerd zijn en de kans dat mededingingsautoriteiten moeilijk doen blijft beperkt.

Bij opsplitsing is het onduidelijk bij wie de drie Brabantse VNU-titels – BN De Stem, Brabants Dagblad en Eindhovens Dagblad – terecht zullen komen. Van der Hart zou het betreuren als die drie niet bij elkaar zouden blijven. ,,Wij werken nu bijvoorbeeld hecht samen met het Brabants Dagblad, we wisselen hele pagina's uit.'' Voor Van der Hart is het voornaamste punt dat zijn krant blijft zoals die is. ,,Als dat kan, is het mij om het even wie de baas wordt.'' Zelfs een buitenlandse overname wijst hij niet af, hoewel die hem onwaarschijnlijk lijkt. ,,Voor een Amerikaanse is het Nederlandse taalgebied helemaal niet interessant, dat is veel te klein. Die begrijpt ook niets van de Nederlandse krantencultuur.'' Bij een stap richting Zuid-Nederland vanuit België kan hij zich wel iets voorstellen. ,,Ik zou er geen moeite mee hebben als er een Belg de baas wordt. Als Brabander kan ik het met Belgen prima vinden. Antwerpen ligt voor mij veel dichter bij dan Amsterdam.''

De Vlaamse uitgevers VUM en Concentra hebben beide belangstelling voor de VNU-kranten. Het is echter de vraag of die zo'n overname kunnen opbrengen. VUM, onder meer uitgever van de Standaard en Het Nieuwsblad, kampt zelf met financiële problemen. ,,Wij hebben zeker belangstelling'', stelt VUM-directeur G. Verdeyen desondanks. De ,,oorlogskas'' van VUM is niet groot genoeg voor alle VNU-kranten, erkent hij, maar als die los van elkaar te koop zijn, zou dat anders kunnen liggen. VUM heeft eerder in Nederland rondgekeken. ,,Wij hebben wel eens gesprekken gevoerd met Elsevier over onderdelen van de toenmalige Dagbladunie (nu PCM, red.). Ook met het Financieele Dagblad hebben we een keer over een overname gepraat'', aldus Verdeyen. Die gesprekken hebben echter nergens toe geleid. VUM vindt de VNU-kranten vooral interessant omdat ze in Zuid-Nederland liggen.

Een andere Vlaamse speler, Concentra-dochter RUG (Regionale Uitgevers Groep), stelt bij monde van directeur F. Porters wel over voldoende ,,middelen en mogelijkheden'' te beschikken om VNU-titels over te nemen. RUG geeft in de aan Nederland grenzende provincies regionale kranten uit (Gazet van Antwerpen en het Belang van Limburg) en uitbreiding naar Nederland zou een ,,logische stap'' zijn, aldus Porters. De omzet van RUG (250 miljoen gulden) steekt echter schril af tegenover de vraagprijs voor de VNU-kranten (ten minste anderhalf miljard, zo schatten analisten). Het is de vraag of moederbedrijf Concentra, dat in België naast kranten ook regionale televisiestations, drukkerijen en een internetbedrijf bezit, dat bedrag kan opbrengen.