Woods weerstaat pressie van Spaanse golftiener

Tiger Woods heeft vannacht het USPGA Championship gewonnen. De Amerikaan bleef in een fascinerend gevecht het Spaanse supertalent Sergio Garcia een slag voor.

Tiger Woods (23) en Sergio Garcia (19) schelen vier jaar. Na afloop van het USPGA Championship op de Medinah Country Club in Chicago leek het leeftijdsverschil wel veertig jaar. Woods slaakte een diepe zucht na zijn winnende putt en was volledig uitgeblust. Garcia liep breeduit lachend rond de green, het liefst zou hij Woods meteen hebben uitgedaagd voor nog even 18 holes. Tien minuten daarvoor was hij met spreekkoren onthaald: `Sergio, Sergio, Sergio'. De jongen die ze El Niño noemen had de harten gestolen van het Amerikaanse publiek.

Vijf slagen was het verschil na elf holes tussen koploper Woods en de nummer twee in het toernooi, Garcia. Het USPGA Championship, de laatste major van het jaar, leek gespeeld. Toen verloor Woods een slag op hole 12. Garcia maakte direct daarna een birdieputt op de par-3 dertiende, balde zijn vuist en keek uitdagend naar Woods die vanaf de afslagplaats toekeek. ,,Ik wilde Tiger laten zien dat ik er ook nog was, dat hij de zege niet cadeau zou krijgen.''

Woods leek onder de druk te bezwijken. Hij sloeg zijn bal over de green en maakte een knullige dubbel-bogey. Het verschil was toen nog maar één slag. Op de laatste vijf holes ontspon zich een meeslepend duel. Garcia speelde als een schooljongen die na de laatste les naar de golfbaan snelt voor een paar holes. Hij holde over de baan, maakte rare sprongen om zijn bal op de green te zien neerkomen en hij produceerde miraculeuze en luidbejubelde slagen. Op de lastige par-4 zestiende sloeg Garcia zijn bal rechts tegen een boom. Hij wrong het soepele lichaam in de meest vreemde bochten en de bal belandde op de een of andere manier op de green.

Woods wankelde, maar de nummer een van de wereld bleef overeind. Een par op de 18de voor een totaalscore van 277 slagen (min 10) volstond voor zijn tweede majortitel. Woods en Garcia omhelsden elkaar. Great play, zei de oude man van 23 tegen de jongen van 19. ,,Het voelt het alsof ik heb gewonnen'', sprak Garcia. ,,Het was fantastisch, het publiek was op mijn hand. Ik voelde me bijna een Amerikaan. Ik heb nog nooit met zo veel plezier golf gespeeld.''

,,Sergio speelde fantastisch'', zei Woods. ,,Ik moest heel diep gaan om hem voor te blijven.'' Gisteravond werden er op televisie fragmenten vertoond van Woods' zege op de US Masters van 1997. Hoeveel ouder kan een mens worden in twee jaar? In april `97 zag Woods er uit als een tiener en speelde hij net zo onstuimig en onbevangen als Garcia. Nu is hij in alle opzichten een volwassen golfer.

Woods maakt jacht op het record van Jack Nicklaus. De beste golfer aller tijden won in zijn carrière achttien majors. Woods staat nu op twee en heeft de komende jaren dus nog flink wat werk te verzetten. ,,Het zal ontzettend moeilijk worden om Jack te evenaren, maar het is een van mijn doelen'', wist Woods. ,,Ik ben in ieder geval een betere golfer dan twee jaar geleden. Mijn swing is zo veel betrouwbaarder.''

In zijn jacht op major-titels heeft Woods er in ieder geval een nieuwe concurrent bij. Sergio Garcia is op zijn negentiende zeker niet minder dan Woods op die leeftijd. De Spanjaard is pas een paar maanden professional. Hij won al een groot toernooi van de Europese Tour, het Iers Open.

Dankzij zijn tweede plaats in het USPGA Championship plaatste Garcia zich automatisch voor het Europese Ryder Cup team dat eind september in Boston tegen Amerika speelt. De golfwereld kijkt nu al uit naar de volgende confrontatie tussen Woods en Garcia. Beiden zullen waarschijnlijk het golf in de 21ste eeuw domineren.

    • Gerard Louter