Bush jr. wint eerste slag om Witte Huis

George Bush jr., gouverneur van Texas, heeft zaterdagavond de eerste slag gewonnen om de Republikeinse kandidatuur voor het Amerikaanse presidentschap.

Bij een informele verkiezing in het plaatsje Ames (Iowa) in het midden van de Verenigde Staten, kreeg de zoon van oud-president Bush 7.418 stemmen (31 procent). Multimiljonair Steve Forbes werd tweede met 4.921 stemmen (21 procent). Elisabeth Dole, president van het Amerikaanse Rode Kruis en vrouw van ex-presidentskandidaat Bob Dole, eindigde als derde met 3.410 stemmen (14 procent).

De conservatief Pat Buchanan die meerdere malen een gooi deed naar het presidentschap werd vijfde, senator Lamar Alexander zesde, en oud-vice-president Dan Quayle achtste.In totaal deden zo'n 25.000 mensen mee.

De proefstemming in Ames, die geen enkele officiële status heeft, vindt nu al zo'n twintig jaar plaats. De winnaar is nog nooit Amerikaans president geworden. Wel geldt de stemming als een belangrijke schifting onder Republikeinse kandidaten. Zo heeft bijvoorbeeld Alexander inmiddels aangekondigd na het slechte resultaat van eergisteren zijn kandidatuur te heroverwegen. De presidentsverkiezingen zelf zijn in november 2000. De beslissing over de Republikeinse kandidatuur valt in juli van hetzelfde jaar.

Tevoren had Bush, die al geruime tijd op kop gaat in de peilingen, gezegd dat hij in Ames niet alleen wilde winnen, maar ook, in de woorden van één van zijn adviseurs, ,,iedereen absoluut [wilde] verpletteren''. Dat is niet gebeurd, aangezien zaterdag tweederde van de kiezers op iemand anders dan Bush stemde. Toch zei Bush na het bekend worden van de uitslag: ,,We hebben aan onze verwachtingen voldaan. (-) De overwinning vandaag in Iowa heeft me op het spoor gezet naar de verwerving van de nominatie van de Republikeinse partij.''

De nummer twee van zaterdag, uitgever Forbes, reageerde al net zo opgetogen. De steenrijke kandidaat die veel geld in de strijd kan werpen, ziet zichzelf als conservatief alternatief voor de gematigder Bush en Dole. Hij hoopt op de stemmen van de vele evangelische christenen in het zuiden die nu nog over diverse Republikeinse kandidaten zijn verspreid.

De uitslag van zaterdag was niet alleen vertekend door de weigering van bijvoorbeeld de eigenzinnige senator John McCain mee te doen aan deze ,,betekenisloze exercitie''. De deelnemers aan de verkiezing, die per bus waren aangevoerd, moesten elk 25 dollar betalen om mee te mogen doen aan de stemming en aan de barbecue op het terrein waar de stemming werd gehouden. De meeste presidentskandidaten betaalden dat geld en de kosten van het vervoer graag zelf. Maar niet iedereen kon zich dat veroorloven, zoals de armlastige kandidaat Alan Keynes. (Reuters, AP, AFP)