`Als ik zing wil ik niemand beledigen'

Mary J. Blige werkt het liefst samen met vrouwen, zoals collega Lauryn Hill die een nummer schreef voor haar vandaag verschenen cd. ,,Je zou bijna denken dat we als zangeres geen jaloezie kennen.''

Mary J. Blige is moe, maar tevreden. Gisteravond heeft ze te laat doorgezakt, tevreden is ze omdat ze net heeft gehoord dat haar nieuwe single hoger in de Amerikaanse hitparade is binnengekomen dan die van Puff Daddy. Kort geleden werkten ze nog samen, maar inmiddels zijn Puff en Mary concurrenten. Of niet? ,,Nee hoor, ik hou nog steeds van hem. Wij zijn cool.'' De Newyorkse r&b-zangeres is menslievend. Al heeft ze in het dagelijks leven het ruige taalgebruik en onverschrokken uiterlijk van een straatdiva, Mary J. Blige zingt om te verheffen. ,,Hoe ik me normaal gesproken ook gedraag, in mijn liedjes ben ik altijd positief'', zegt Blige, ,,Ik probeer goede dingen het universum in te sturen, in de hoop dat er ook goede dingen naar me terug komen.''

Vandaag verschijnt Mary J. Blige's nieuwe, vijfde cd, Mary. De 28-jarige zangeres debuteerde begin jaren negentig met hiphop, maar richtte zich al snel op het zoetgevooisde r&b-genre. Haar favoriete liedjessoort is de ballade, die ze zingt met emotionele uithalen en een metalig stemgeluid. Het geheim van Blige's muziek zit hem in de handige instrumentaties; haar stem wordt verrijkt met stuwende koortjes en stijlvolle arrangementen van violen, piano en glazige ritmepartijen. Uit haar keuze van covers ((You make me feel like a) Natural Woman van Aretha Franklin en As van Stevie Wonder, samen met George Michael) spreekt een hang naar de expressieve kracht van die oude soulsterren. Maar daarvoor is Blige's stem te lijzig. Haar past beter de ontspannen stijl van Lauryn Hill, die dan ook een van de beste nummers van Mary's nieuwe cd, de single All that I can say, heeft geschreven.

Mary heeft steil rozerood haar, ze draagt rode schoenen en een hagelwitte broek met erop een rood bloesje dat de schouders bloot laat. Maar boven al dat spektakel staat een vermoeid gezicht, en haar stem is schor van het praten. Ze heeft het over de moeilijke tijden die ze gehad heeft, over de problemen die `alle vrouwen doormaken met mannen', en laat met een plotseling heftige uitval weten dat ze vanaf nu `niet meer over zich laat lopen'. Ze werkt daarom graag met vrouwen: ze heeft bijvoorbeeld haar zuster, geholpen door een vriendin, als manager. ,,Vrouwen zijn loyaal. Neem Lauryn Hill. Ik kende haar helemaal niet, maar toen kwam ik haar tegen bij een prijsuitreiking en ze omhelsde me. Ik zat destijds in een persoonlijk zware periode, en ook al wist ze daar niets vanaf, ze zei toch meteen `Maak je geen zorgen, het komt allemaal goed met je'.

,,Wij vrouwen hebben onderling respect voor elkaar. Ik voor Missy Elliott en Lil'Kim, voor Whitney, en natuurlijk voor Lauryn. We schrijven nummers voor elkaar en zingen op elkaars platen. Je zou bijna denken dat we als zangeres geen jaloezie kennen.'' Missy Elliott gebruikt tegenwoordig het woord `bitch' (haaibaai) als eretitel. Wat vindt Blige daarvan? ,,Ik denk dat het voor een sterke vrouw soms nodig is zich als een bitch te gedragen. Niet dat ik dat nou zo leuk vind of dat ik het een fijn woord vind, nee. Maar er zijn situaties dat je mensen ergens van wilt overtuigen en dan moet je uit je slof schieten.'' Zelf gebruikt Blige in haar teksten geen straattaal, daarvoor is ze te beschaafd. ,,Ik heb het niet nodig. Kijk, hoe ik in het dagelijk leven praat is een ander verhaal. Daar hoor je me wel vloeken, want dan ben ik ontspannen. Maar als ik zing wil ik niemand beledigen. Ik wil dat de mensen me leren kennen als een verstandige jonge vrouw met respect voor haar medemens. De zingende Mary is mijn goede alter ego.''

Heeft ze ook een religieuze boodschap? ,,Ik probeer niet te preken, maar de liefde voor God is onderdeel van mijn wezen. Hij is de reden dat ik loop en leef vandaag de dag, dus zijn aanwezigheid spreekt als vanzelf uit alles wat ik zeg en doe.'' Mary J. Blige zong als klein meisje in de kerk, in Yonkers, New York. ,,Tijdens de dienst zong ik gewoon de gospelliederen, maar na afloop greep ik mijn kans om op de piano te oefenen en de nieuwste soulhits te spelen.'' Blige zong op de middelbare school wanneer ze maar kon en kreeg al op negentienjarige leeftijd een platencontract. ,,Nog twee jaar woonden we in die arme buurt, terwijl mijn singles inmiddels al hoog in de hitparade stonden.''

Daarna verhuisde Blige naar Long Island, waar ze nog steeds woont. Ze heeft nu heimwee naar huis, vertelt ze. Na twee weken promotietour in Europa staat haar horloge dan ook nog altijd op Newyorkse tijd. In haar eigen huis bereidde ze de nieuwe cd Mary voor. ,,Allerlei producers sturen me tapes met instrumentale nummers waarvan ze hopen dat ik ze zal opnemen. Voor Mary beluisterde ik zo'n vijftig tapes. Als ik tijdens het luisteren goede ideeën krijg voor de tekst, is het een geschikte compositie.''

Zo'n vijf verschillende producers werkten aan de plaat (onder anderen Babyface, Jimmy Jam & Terry Lewis, Lauryn Hill), maar het resultaat klinkt toch steeds homogeen. Prachtig is het door Mary zelf geschreven Time. Begeleid door een prominent kronkelende baslijn, zingt ze met beheerste stem over de bezoekingen van het moderne leven: `Time is not really on our side'.

Ondanks haar uitdagende uiterlijk, maakt Mary J. Blige zowel in het gesprek als in haar muziek een zwaarmoedige indruk. De meeste van Blige's liedjes gaan over de liefde, maar altijd in beladen zin - zo heet een van de nieuwe nummers All The Love I Never Had. Ze beklaagt het lot van vrouwen, die het altijd maar met mannen te stellen hebben. Voordeel is wel, zegt Mary, dat vrouwen elkaar moeiteloos begrijpen, ze kennen de problemen tenslotte uit eerste hand. ,,Niet alle vrouwen ter wereld maken mee wat ik meemaak'', zegt ze. ,,Maar vrouwen moeten veel doorstaan om uiteindelijk hun geluk te bereiken.''

`Mary' verschijnt bij Universal Music.

    • Hester Carvalho