Firma's voor satellietnet in grote problemen

Twee van de grootste bedrijven voor satelliettelefoon zijn gisteren dieper weggezakt in de financiële problemen. Iridium World Communications en ICO Global Communications kunnen de rente op hun miljardenleningen niet meer betalen en investeerders willen geen geld meer steken in de onrendabele satellietnetwerken.

Het Amerikaanse Iridium slaagde er woensdag niet in om een lening van 800 miljoen dollar (2 miljard gulden) rond te krijgen, omdat de aanbieder van satteliettelefoons daarvoor volgens de banken niet genoeg klanten heeft en te weinig omzet genereert.

Door de weigering van de 800 miljoen ging gisteren een andere lening van 750 miljoen dollar ook niet door. Dit ondanks dat Iridiums grootste aandeelhouder, Motorola, voor dit bedrag garant wilde staan.

Iridiums Britse concurrent ICO bleek gisteren ook niet in staat om toezeggingen van investeerders te krijgen voor een nieuwe lening van 600 miljoen dollar. ICO moest vorige week al uitstel vragen voor een rentebetaling van 48 miljoen dollar.

Het Britse concern, dat nog werkt aan zijn satelietnetwerk, zoekt evenals Iridium naar alternatieven. Het biedt schuldeisers aandelen in ruil voor latere betaling.

Iridium moet voor 15 augustus 90 miljoen dollar rente betalen over de 1,5 miljard dollar aan uitstaande leningen. Het bedrijf, dat al eerder uitstel kreeg, zei gisteren nog niet te weten of het die betaling kan voldoen. Volgens deskundigen balanceert Iridium op de rand van een faillissement.

Het meer dan tien miljard gulden kostende satellietnetwerk van Iridium, bestaande uit 66 laag hangende satellieten, is vanaf november vorig jaar operationeel. Het unieke van de sateliettelefoons is dat ze over de hele wereld te gebruiken zijn.

Desondanks heeft Iridium na vijf maanden nog maar tienduizend klanten. Niet genoeg voor nieuwe leningen.

Iridium doet inmiddels alles om meer klanten te werven. Het concern heeft haar prijzen verlaagd naar 3 dollar per minuut voor internationale telefoongesprekken via de satelliet.

De satelliettelefoons zijn ook goedkoper dan voorheen, maar kosten nog altijd ruim 3000 gulden per stuk. Motorola probeert de andere aandeelhouders zo ver te krijgen dat ze nog meer geld in Iridium willen steken. Aandeelhouders zijn onder andere het Amerikaanse ruimtevaartconcern Lockheed Martin, Electonicaproducent Raytheon en het Duitse energiebedrijf Veba.

De beurskoers van Iridium viel gisteren aan de Nasdaq met 28 procent naar een dieptepunt van 4,25 dollar. Het aandeel Motorola daalde ruim vijf procent naar 87.75 dollar. ICO leverde gisteren op de Nasdaq ruim elf procent in. Het aandeel sloot op 5,31 dollar.