Westerlingen gegijzeld in Liberia

Zes Westerse hulpverleners, onder wie vier Britten, worden in Liberia door een gewapende bende in gijzeling gehouden. Dat heeft het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken gisteravond bekend gemaakt.

De hulpverleners zijn ontvoerd in Kolahun in het noordoosten van Liberia. Veel ontwikkelingsorganisaties opereren in de omgeving van Kolahun, die door Sierra-Leoonse burgers wordt gebruikt als toevluchtsoord voor de burgeroorlog in Sierra Leone, het buurland van Liberia. Groot-Brittannië, dat geen vertegenwoordiging heeft in Liberia, stelt vanuit Ivoorkust een onderzoek in naar de ontvoering.

Drie van de Britten werken voor de Britse gezondheidsorganisatie Merlin, de vierde voor een Amerikaanse hulporganisatie. De andere twee gijzelaars zijn een Noor en een Italiaan die werkzaam zijn voor Artsen zonder Grenzen, meldt de BBC. Het is niet bekend wat de ontvoerders van plan zijn met de gijzelaars.

Rondom Kolahun braken dinsdag gevechten uit tussen troepen van de Liberiaanse president Charles Taylor en nog onbekende gewapende bendes die volgens Taylor vanuit Guinee de grens zijn overgestoken. Taylor meldde gisteren dat Kolahun en ,,enkele gebieden daaromheen'' door de bendes zijn veroverd en heeft de noodtoestand in de streek uitgeroepen. Hij gaf verder geen details over het aantal gewonden of doden.

De president heeft een oproep gedaan aan alle ,,gezonde'' mannen om dienst te nemen in het Liberiaanse leger. De grens met Guinee is tijdelijk gesloten. Bewoners van Kolahun en omliggende woonplaatsen zijn op de vlucht geslagen voor de gevechten.

In Liberia woedde tussen 1989 en 1997 een bloedige burgeroorlog die was ontketend door Charles Taylor, de voormalige rebellenleider die nu president is van het land. In april van dit jaar werd Liberia ook al vanuit Guinee aangevallen door onbekende gewapende bendes. Volgens ontwikkelingsorganisaties werden de aanvallen toen uitgevoerd door de Verenigde Bevrijdingsbeweging (ULIMO) van Alhaji Kromah, een rivaal van Taylor die zich in Guinee schuilhoudt. De ULIMO zou twee trainingskampen in Guinee hebben. Taylor zei gisteren dat de jongste aanvallen mogelijk ook door rivalen van hem zijn uitgevoerd.

Het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken heeft een negatief reisadvies uitgevaardigd voor heel West-Afrika. Vorige week werd in Sierra Leone een groep van 34 militaire waarnemers, hulpverleners en soldaten, onder wie vijf Britten, in gijzeling genomen door ontevreden rebellen. Bij drie verschillende incidenten in de zuidelijke delta in Nigeria zijn deze maand in totaal negen Britten ontvoerd. Deze gijzelaars zijn inmiddels allemaal vrijgelaten. (Reuters, AFP, AP)