Razendsnel viel de nacht over bewolkt Cornwall

De eclipsbrillen die iedereen had gekocht, bleken overbodig in Cornwall. Razendsnel viel de nacht, onder een bewolkte hemel.

Dit was het moment waarop wij allemaal gewacht hadden: de één miljoen toeristen die naar Cornwall waren gekomen, de 500 deelnemers van het Internationale Congres van Sterrenkijkers op Guernsey dat voor een dag naar het Kanaaleiland Alderney was verhuisd, de boeren met hun lege kampeerterreinen en de druïden en heksen die hoopten dat ze hun rituelen niet voor niets hadden geoefend.

In het Royal Hotel in Truro trad vanmorgen het eclipspakket in werking. Na een champagneontbijt trok een door en door gedecideerd gezelschap eclipskijkers naar een nabijgelegen heuvel waar een sterrenkundige van het Astronomisch Genootschap voor tekst en uitleg zou zorgen. Gewapend met dekens, paraplu's, een eclipskaart, een eclipsbril en een eclipsbouwdoos trok jong en oud er berugzakt, hooggehakt of op verstandige wandelschoenen op uit. ,,Hier heb ik mijn hele leven op gewacht'', zei een oudere heer. ,,Als ik in de komende twee uur niet doodval, voel ik me straks net als de Koningin-Moeder die het millennium haalt.''

Een stralend meisje had de eclips-experience van haar ouders voor haar verjaardag gekregen. Haar moeder vreesde dat ze zou gaan huilen als er niets te zien was.

Vanaf vanmorgen had de eclipskoorts vat gekregen op zelfs de meest geharde cynicus. Overal langs de kust van Cornwall kampeerden mensen, soms nadat ze hadden overnacht in hun auto's, om tenminste een schaduw van een schaduw te zien. Toen de weerman vanochtend meldde dat de beste kans op opklaringen aan de Engelse Rivièra bij Torquay lag, reden de ,,eclipsjagers'', die achter stukken wolkenloze hemel aanjoegen, prompt achter de adviezen van de politieverkeerscentrale aan.

In het centrum van Truro was het als op zondag. Alle winkels waren dicht en bedrijven gesloten. Om even voor elf uur plaatselijke tijd begon het donker te worden maar omdat de lokale overheid het te duur had gevonden om de straatverlichting uit te schakelen, bleef het ergste sinistere effect ons hier bespaard. Wat wij hier in feite meemaakten was als het razendsnel vallen van de nacht bij bewolkte hemel. De zeemeeuwen schreeuwden als razenden, boos dat ze naar bed moesten. Op het marktplein en op de daken van huizen stonden honderden mensen die hoopten op de schaduw die zelfs met bewolkte hemel met 3.100 kilometer per uur over ons heen zou moeten razen. We zagen hem niet. Het was als een donkere middag net voor Kerstmis – warmer dan in december, maar 10 graden kouder dan vanochtend.

Dat loste meteen het dilemma van het wel of niet naar de zon kijken op. De sterrenkundige die hier voor uitleg ging zorgen, reikte zijn kleine kinderen vanmorgen vastberaden en demonstratief eclipsbrillen uit. Hij vond het advies van het Britse ministerie voor Volksgezondheid en de blindeninstituten om alleen door een eclipskijker of een doorgeprikt kartonnetje naar de zon te kijken, zei hij, belachelijk. Maar uiteindelijk hadden we niets van dat alles nodig.

Sommigen zagen het effect van de zonsverduistering wel. De tweehonderd reizigers die de eclips met de Concorde tot halverwege de Atlantiche Oceaan tegemoet waren gevlogen, hebben voor hun tweeduizend pond vermoedelijk waar voor hun geld gekregen.

Degenen die vreesden dat de zonsverduistering gepaard zou gaan met een laatste oordeel of een einde der tijden kunnen hier in Cornwall alsnog terecht bij de `uitdrijf- en verlossings-functionaris' die elk bisdom van de Anglicaanse Kerk hier heeft aangesteld om de `gestage stroom' van bijgelovigen op het christelijk pad terug te brengen. Zo Keltisch is de culturele basis van deze uithoek van Engeland nog, dat de kerk de hang naar natuuraanbidding en hekserij hier serieuzer moet nemen dan elders.

De woordvoerder van de kathedraal in Truro zei gisteren dat extra veiligheidsmaatregelen geboden zijn voor de kerken en het kerkpersoneel in deze regio, nu het aantal criminele incidenten hier sinds kort sterk toeneemt. Al denkt hij dat de diefstal van broodjes uit de refter, de vrouw die haar baby in het doopvont wilde gooien en een man die de koster met een mes bedreigde, meer te maken hebben met drugs dan met vrees voor een laatste oordeel. ,,Wij zeggen als kerk: als het zover is zien we dat vanzelf wel. Ga voorlopig maar weer gewoon je gang en wees goed voor je naaste.''

[Tot zover onze correspondent]

Onder de — enigszins teleurgestelde — eclipskijkers in Cornwall was ook Mary Fehner uit Urbana, Illinois. ,,Ik miste een eclips in Hawaii in 1991 toen er op het laatste moment een wolk voor de zon schoof, maar we voelen de sfeer wel heel sterk.''

Gevangenen in de Engelse plaats Exeter en in het Roemeense Boekarest mochten niet naar de zonsverduistering kijken, omdat de bewaarders niet minutenlang met hen in het donker wilden zitten. Roemeense gevangenissen werden tijdelijk extra beveiligd. Gevangenen in de Engelse plaats Exeter en in het Roemeense Boekarest mochten niet naar de zonsverduistering kijken, omdat de bewaarders niet minutenlang met hen in het donker wilden zitten. Roemeense gevangenissen werden tijdelijk extra beveiligd.

In het Duitse Stuttgart liep de eclips voor circa 500.000 toeschouwers op een bierfestijn uit toen de zon onzichtbaar bleef.

Paus Johannes Paulus kortte zijn audiëntie vandaag met een uur in om vanuit de helikopter die hem naar zijn zomerverblijf zou brengen naar de eclips te kijken.