Lib-Dem-leider met pretoogjes

Met de benoeming gisteren van Charles Kennedy tot partijleider lijken de Britse liberaal-democraten de banden met de Labour-partij van premier Tony Blair verder aan te halen. Kennedy kreeg uiteindelijk ruim 56 procent van de partijleden achter zich. Zijn naaste concurrent, Simon Hughes, kwam niet verder dan 43 procent.

De 39-jarige Kennedy, die woordvoerder is voor landbouw, zei in zijn eerste toespraak de vernieuwing die zijn voorganger, Paddy Ashdown, elf jaar geleden is begonnen te willen voortzetten. Als dat zou leiden tot deename aan een regering – wat in de praktijk alleen maar een coalitie met Labour kan betekenen – zou hij daar niet tegen zijn. ,,We blijven onze rol spelen in de modernisering van de Britse politiek'', zei Kennedy. Maar hij waarschuwde Blair dat zijn partij bij de volgende verkiezingen ,,een sterk, onafhankelijk en progressief alternatief'' is voor New Labour. En hij wil de banden aanhalen met degenen die teleurgesteld zijn in Blair.

Kennedy, geboren in de Schotse Hooglanden, staat dichter bij de linkse dan bij de liberale traditie van zijn partij. Hij was als 23-jarige de `Baby of the House', de jongste parlementariër, toen hij in 1983 namens de sociaal-democraten in het Lagerhuis kwam. Hoewel hij met weemoed zegt terug te denken aan de SDP, een afsplitsing van Labour, was hij destijds voorstander van het samengaan met de kwakkelende Liberale Partij. Hij schaarde zich achter Ashdown die als partijleider van de Lib-Dems de derde politieke macht van Groot-Brittannië maakte.

Kennedy probeerde gisteren zijn critici de mond te snoeren door te vertellen dat hij ,,politiek heel serieus neemt, maar alleen zichzelf wat minder''. De man met de kleine pretoogjes krijgt nog wel eens het verwijt vaker in tv-quizzen en satirische programma's te zien te zijn dan in het centrum van de politiek. Hij wekte de woede van zijn partijgenoten toen hij in 1994 een weddenschap afsloot dat zijn partij bij de Europese verkiezingen niet meer dan twee zetels zou halen. Zijn inzet van 50 tegen 1 leverde hem een mooie winst op.

Serieus was Kennedy toen hij gisteren als belangrijkste aandachtspunten van zijn beleid noemde `sociale rechtvaardigheid' en `onderwijs'. Maar commentatoren waarschuwen hem dat hij niet moet proberen Labour links in te halen. Kennedy lijkt zich echter niet veel van die waarschuwing aan te trekken. Vandaag gaf hij al meteen een politiek signaal, dat de liberalen in zijn partij zal verontrusten, door een bezoek te brengen aan een achterstandswijk in Londen. Over politieke hervormingen, een speerpunt van de Lib-Dems, wacht hem meteen al een confrontatie met Blair. De premier wil volgens The Times de verregaande plannen terugdraaien voor aanpassing van het districtenstelsel in de richting van een voor kleine partijen gunstiger evenredige vertegenwoordiging.