Sierra Leone: negentien gijzelaars vrij

Rebellen die sinds vorige week donderdag in Sierra Leone een groep internationale waarnemers en burgers in gijzeling houden, hebben tot dusver de helft van de gijzelaars vrijgelaten.

Dat hebben diplomaten en woordvoerders van de VN die met de rebellen in onderhandeling zijn, gemeld. Gisteren werden 19 mensen vrijgelaten, onder wie twee Britse soldaten van de VN en zes Sierra-Leoonse chauffeurs. De diplomaten voorspelden dat vandaag alle gijzelaars vrijkomen. Dat zou eigenlijk gisteren al gebeuren, maar door slecht weer en slechte communicatie ging dat niet door, aldus een diplomaat die betrokken is bij de onderhandelingen.

De gijzelaars zouden goed worden behandeld, het zou hun niet aan onderdak en voedsel ontbreken. Onder degenen die nog worden vastgehouden bevinden zich Nigeriaanse soldaten van de West-Afrikaanse troepenmacht ECOMOG en drie Britse officieren. De twee vrijgelaten Britten zijn uitgehoord door de Britse onderhandelaars die vorige week door Londen naar Sierra Leone zijn gestuurd.

De rebellen van de Revolutionaire Raad van Strijdkrachten (AFRC) zijn hun gijzelingsactie begonnen omdat ze zich buitengesloten voelen van het vredesakkoord dat begin juli tussen de Sierra-Leoonse president Kabbah en een andere rebellengroepering, het Revolutionair Verenigd Front (RUF), werd gesloten in Lomé, de hoofdstad van Togo. Kabbah nam RUF-leiders op in zijn regering. Met dat akkoord kwam een einde aan de burgeroorlog in Sierra Leone, een van de bloedigste op het Afrikaanse continent.

De gijzelaars maakten deel uit van een door de VN geleide missie. De groep internationale (militaire) waarnemers, hulpverleners en burgers was vorige week vertrokken naar de Okra heuvels, ten oosten van Freetown, om tweehonderd burgers, onder wie 150 kinderen, die tijdens de burgeroorlog waren ontvoerd, op te vangen.

De vrijlating van een deel van de gijzelaars volgde na een oproep op de BBC Radio van de leider van de rebellen, Johnny Paul Koroma. De AFRC-rebellen eisten, naast voedsel en medicijnen, de vrijlating van Koroma, die volgens de AFRC in Freetown wordt vastgehouden door het RUF. Maar gisteren ontkende Koroma vanuit buurland Liberia tegenover BBC Radio dat hij gevangen wordt gehouden. ,,Ik ben helemaal geen gevangene. Ik ben een vrij man'', aldus de rebellenleider. Hij droeg zijn mannen op om de gijzelaars en de tweehonderd burgers die zouden worden opgevangen door het internationale team, vrij te laten.

Koroma deed zijn oproep per radio omdat hij zijn manschappen wegens de slechte verbindingen niet per telefoon kon bereiken. De rebellen hebben de garantie gekregen dat ze niet zullen worden gestraft voor de ontvoering van de waarnemers en burgers. (AFP, AP)