Europa beleeft martelgang op WK tafeltennis

Met een speciaal gecharterd vliegtuig kwamen vorige week vijftig Chinese tafeltennissers, coaches en fysiotherapeuten naar de WK in Eindhoven. Vandaag vertrekken ze met vijf extra aluminium koffers, vol medailles en bekers. Net als op de WK in 1995 in Tianjin veroverden de Chinezen alle wereldtitels. Europa werd afgescheept met vier bronzen medailles. onder te verdelen in dertig veertien van de 21 medailles. Na zijn pijnlijke nederlaag in de halve finales tegen Ma Lin drukte de onttroonde wereldkampioen Jan-Ove Waldner het treffend uit. ,,Als tien spelers een kans hebben op de wereldtitel, komen er zeven uit China.''

Voor de Europeanen viel in Eindhoven geen eer te behalen. De enige positieve uitschieter was de 26-jarige Werner Schlager. De als vijftiende geplaatste Oostenrijker reikte tot de halve finales. De laatbloeier bereidde zich prima voor, via een trainingsstage met de wereldtoppers Samsonov en Primorac, die een bronzen medaille in het dubbelspel wonnen. Waldner leek gisteren hard op weg naar een finaleplaats. Bij een 2-0 voorsprong in games miste de 33-jarige Zweed op 16-11 drie hoge ballen, waarna hij compleet in elkaar stortte.

De uitschakeling van Waldner was een teleurstelling voor het publiek in het Brabantse sportcentrum, want iedereen steunde de Zweedse veteraan. ,,Een perfect publiek'', oordeelde Waldner. ,,Hoewel ze waarschijnlijk ook hard klapten, omdat ik een Europeaan ben. Het is niet leuk als er alleen Chinezen in de finales staan.'' Waldner weet nog niet van ophouden. ,,Zo lang ik kans heb op grote titels, blijf ik tafeltennissen. Op de Spelen in Sydney ben ik er zeker bij.'' De Chinese mannen helaas voor hem ook. De 23-jarige Liu Guo Lang was in de finale een fractie sterker dan Ma Lin, die pas na vijf games (21-16, 19-21, 19-21, 21-16 en 24-22) boog voor de tweevoudig olympisch kampioen van Atlanta.

Het is een schrijnende gedachte voor Europa dat China in Eindhoven alweer een nieuwe generatie gouddelvers presenteerde. De kampioenen hebben doorgaans de leeftijd waarop een Nederlander als Kalun Yu nog als belofte te boek staat. Jongens en meisjes van 16 tot en met 19 jaar doen volop mee om de medailles. Bij de vrouwen was de titel voor de 20-jarige Wang Nan, het zilver voor de 17-jarige Zhang. Ma Lin, winnaar van goud en zilver en de man die in het enkel zowel nummer één van de wereld Samsonov als titelverdediger Waldner uitschakelde, is 19 jaar. De nieuwe wereldkampioen bij de mannen Liu Guo Lang heeft op zijn 23ste al de grandslam in het tafeltennis binnen: hij won alle belangrijke toernooien.

Voor de Europese vrouwen waren de WK een martelgang en hun achterstand op de Aziaten wordt alleen maar groter. Wang, winnares van twee gouden medailles meent dat de Chinese hegemonie te danken is aan teamwork. ,,In China trainen en spelen selecties al vanaf jonge leeftijd het hele jaar met elkaar. In Europa zijn spelers individualistischer, komen ze pas bijeen als er een groot toernooi aankomt. Dit is echt het succes van het Chinese collectief.'' En dat ze daarvoor wellicht een te hoge prijs betaalt deert haar niet. ,,Ik ben het harde leven in China gewend, ik weet niet beter.''

Op pagina 15: VRIESEKOOP